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Todo sobre los antibióticos

Las infecciones tienen muchos orígenes, como la neumonía (bacteriana), el resfriado común (viral), el pie de atleta (fúngico) y la giardiasis (parasitaria), por nombrar sólo algunas. El organismo previene y combate estas infecciones mediante su complejo sistema inmunitario. Cuando las infecciones son demasiado fuertes para que el sistema inmunitario las supere, los médicos suelen recetar medicamentos. Este artículo se centrará en un tipo de estos medicamentos, los antibióticos (también llamados antibacterianos). Veremos cómo funcionan, sus limitaciones, cómo utilizarlos de forma segura y los últimos avances en estos importantes medicamentos para combatir las infecciones.

Las bacterias son microorganismos, lo que significa que son formas de vida. La palabra ‘antibiótico’ se descompone en: ‘anti’ (contra) y ‘biótico’ (vida). Los antibióticos actúan para inhibir el crecimiento de los microorganismos o matarlos, impidiendo su propagación y multiplicación. Los primeros antibióticos, y todavía los más comunes, proceden de los hongos (por ejemplo, la penicilina) y combaten específicamente las bacterias. Antes de que se desarrollaran los antibióticos para su uso generalizado, hace unos 70 años, había una alta tasa de mortalidad por infecciones bacterianas, como la tuberculosis, la neumonía y los contagios de transmisión sexual.

Hoy en día, existen muchas formas de antibióticos para tratar varios tipos diferentes de infecciones, incluidas las infecciones parasitarias y algunas infecciones por hongos. Sin embargo, los antibióticos no funcionan con los virus porque éstos no son organismos vivos y, por tanto, «no están vivos». A diferencia de los organismos vivos con sus propias células, los virus son segmentos de ADN (o ARN) que se inyectan en las células vivas, obligando a esas células a realizar el trabajo de reproducir más ADN viral.

Por eso su médico no le recetará un antibiótico para el resfriado común o la gripe. Cuando estamos enfermos, a menudo no conocemos la naturaleza completa de la infección que está atacando nuestro cuerpo. Sólo nos sentimos mal. Esto puede ser confuso porque, por ejemplo, mientras un virus del resfriado ataca nuestro cuerpo, nuestro sistema inmunitario está trabajando de forma extra y nos volvemos vulnerables a desarrollar otro tipo de infecciones, como la neumonía o la faringitis estreptocócica, que son infecciones bacterianas y suelen tratarse con antibióticos.

¿Sabías que?

Los científicos han encontrado pruebas de que los seres humanos pueden haber utilizado agentes antibióticos contra las enfermedades desde hace 2.000 años. En 1928, el Dr. Alexander Fleming regresó a su laboratorio tras unas vacaciones y descubrió que un tipo de hongo llamado penicillium había contaminado una de las placas de Petri que contenía una bacteria que había estado estudiando (estafilococos). Las bacterias que rodeaban el hongo habían muerto. Fleming analizó entonces el moho y descubrió que producía una sustancia química que mataba las bacterias, a la que dio el nombre de penicilina. Varios otros científicos siguieron ese descubrimiento inicial, perfeccionando el proceso y aplicándolo a la medicina como un medicamento de producción masiva. En la actualidad existen docenas de tipos de penicilinas, así como otras numerosas clases químicas de antibióticos.

Bacterias: Amigos y enemigos

Las bacterias son microorganismos unicelulares (microbios). El cuerpo humano alberga billones de microbios, y se calcula que unas 10.000 especies bacterianas viven dentro y sobre la superficie de nuestro cuerpo. No hay dos personas -ni siquiera gemelos- que tengan combinaciones idénticas de bacterias (microbiomas), que empiezan a desarrollarse al nacer, sobre todo si hemos nacido a través del canal de parto, rico en microbios.

Durante mucho tiempo, los científicos se centraron sólo en las bacterias que causan infecciones (patógenas) y pensaron que las bacterias no patógenas eran, en el mejor de los casos, poco importantes. Sin embargo, las células microbianas superan en número a nuestras células humanas en una proporción de diez a uno y los científicos están empezando a comprender que desempeñan un papel importante en nuestro bienestar, especialmente en los sistemas inmunológico y digestivo. En la digestión, por ejemplo, hay bacterias que se alimentan de alimentos que no podemos digerir sólo con nuestras células humanas. Los productos de desecho de estas bacterias son nutrientes para nuestros sistemas humanos. Algunas de estas bacterias no patógenas también participan en una batalla constante con las bacterias patógenas, ayudando a mantener un microbioma saludable, manteniendo el número de bacterias «malas» a un nivel mínimo.

Los probióticos se refieren a microorganismos vivos que se cree que tienen efectos beneficiosos, y el conocimiento popular de esto ha llevado a un aumento en el uso de probióticos; sin embargo, otras bacterias tienen efectos perjudiciales, especialmente cuando superpoblan áreas específicas de nuestro cuerpo. La infección por bacterias patógenas puede producirse tras una lesión, cuando bacterias externas comunes entran en el cuerpo humano a través del torrente sanguíneo, o por la contaminación con microorganismos poco amistosos que producen subproductos tóxicos, como en muchos casos de intoxicación alimentaria.

Cómo actúan los antibióticos

Los antibióticos actúan alterando las células bacterianas de varias maneras, como inhibiendo la capacidad de la bacteria para construir su pared celular, bloqueando su reproducción o interfiriendo en su capacidad para almacenar y utilizar energía. Los antibióticos no suelen afectar a las células humanas, por lo que podemos ingerirlos con seguridad para utilizarlos como medicamento. Sin embargo, como todos los medicamentos, algunas personas pueden reaccionar o tener efectos secundarios de los antibióticos. Algunos antibióticos atacan a una amplia gama de bacterias (antibióticos de amplio espectro), mientras que los investigadores desarrollan otros para que sólo ataquen a cepas patógenas específicas (antibióticos de espectro reducido). Hay antibióticos que sólo actúan contra las bacterias que necesitan oxígeno (aerobios) y otros que actúan contra las bacterias que viven en ausencia de oxígeno (anaerobios).

Cuando se ingiere una píldora o un líquido antibiótico, éste entra en el tracto digestivo y se absorbe en el torrente sanguíneo al igual que los nutrientes de los alimentos. A partir de ahí, circula por todo el cuerpo y pronto llega a su zona de destino, donde las bacterias patógenas están causando una infección. En algunas situaciones, como cuando una infección es especialmente grave, los médicos pueden administrar antibióticos por vía intravenosa, directamente en el torrente sanguíneo. En el caso de ciertas infecciones cutáneas, la forma más eficaz de hacer llegar el antibiótico a los organismos patógenos con rapidez es aplicarlo directamente sobre la infección en forma de crema o pomada tópica. Esto limita la exposición del organismo al fármaco a una pequeña zona cuando no es necesario que esté circulando por el torrente sanguíneo.

El médico elige un antibiótico concreto y su vía de administración en función de una serie de factores, como el tipo y la extensión exactos de la infección. A veces es necesario analizar una muestra en el laboratorio para determinar la especie y la cepa exactas de las bacterias que causan la infección. Su médico también puede prescribirle antibióticos antes de una intervención quirúrgica del intestino o de otro procedimiento médico que conlleve un alto riesgo de infección bacteriana, lo que constituye un uso preventivo (profiláctico) de los antibióticos.

Uno de los efectos secundarios habituales de la toma de antibióticos son las deposiciones blandas (diarrea), ya que el antibiótico altera las bacterias normales y saludables de su intestino que le mantienen regular. Su médico puede recomendar el uso de probióticos después del tratamiento con antibióticos para ayudar a su cuerpo a repoblar las cepas saludables de bacterias. Si encuentra sangre o mucosidad en las heces, o experimenta dolor abdominal severo o calambres, debe consultar a su médico inmediatamente para evaluar si puede haber una infección secundaria, como C. difficile. (Véase la página 11.) Cuando un antibiótico no consigue erradicar una infección, es posible que su médico tenga que pasar a medicamentos menos convencionales, que pueden ser más caros o estar asociados a efectos secundarios más graves. Los médicos reservan estos antibióticos para usarlos sólo en situaciones y circunstancias específicas, para evitar el desarrollo de resistencia a los antibióticos.

Resistencia a los antibióticos y superbacterias

Los antibióticos alteran el curso de las infecciones que ponen en peligro la vida, disminuyendo la mortalidad y la pérdida de órganos o miembros. Sin embargo, cada vez que una persona utiliza un antibiótico para su tratamiento, aumentan las posibilidades de que se desarrollen cepas bacterianas resistentes, que podrían acabar convirtiéndose en superbacterias. El término «superbacteria» se refiere a cualquier microorganismo que se haya vuelto resistente al tratamiento con agentes antiinfecciosos comunes que antes eran eficaces contra ellos. Aunque las superbacterias han sido más un problema en los hospitales, cada vez hay más brotes en los entornos comunitarios. Lo mejor que puede hacer es tomar su medicación antibiótica exactamente como le ha indicado su médico: la dosis correcta y durante toda la duración de la prescripción, incluso si se siente mejor a mitad del tratamiento. Esto es muy importante. Interrumpir el tratamiento con antibióticos a mitad del mismo, o tomar sólo una parte de las dosis, aunque los síntomas de la infección hayan desaparecido, aumenta drásticamente el riesgo de desarrollar resistencia por parte de las bacterias.

Los científicos han determinado la concentración crucial de un antibiótico concreto en el cuerpo para matar una infección, pero si no se alcanza ese nivel de antibiótico que circula por el cuerpo, entonces se puede crear un entorno en el que sólo las células patógenas más débiles mueren mientras que las bacterias más fuertes y resistentes permanecen, se multiplican y mutan (se hacen resistentes). A medida que la bacteria mutante pasa a otras, podría ser cada vez más difícil encontrar un antibiótico que funcione contra ella. Esto también puede ocurrir si no se toma todo el curso de la medicación tal y como se ha prescrito, donde siguen existiendo niveles bajos de las bacterias patógenas, lo que permite que las bacterias vuelvan a infectar y/o se vuelvan resistentes. Los investigadores están desarrollando continuamente nuevos medicamentos antibióticos para combatir estas superbacterias emergentes. En la página 11 encontrará información sobre un nuevo antibiótico de espectro estrecho, Dificid™, que ataca específicamente a la bacteria C. difficile, al tiempo que preserva las cepas sanas de las bacterias. Además de esta investigación en evolución, los pacientes desempeñan un papel extremadamente importante en la prevención del desarrollo de superbacterias nuevas o más fuertes, simplemente tomando su medicación tal y como se les ha prescrito.

Mensajes clave

  • La mayoría de los antibióticos tratan las infecciones bacterianas, y algunos antibióticos tratan ciertas infecciones parasitarias o fúngicas. Los antibióticos NUNCA funcionan contra las infecciones víricas. (Existen medicamentos antivirales y/o vacunas para algunos tipos de infecciones víricas.)
  • Tome siempre los antibióticos exactamente como se lo prescriba su médico y termine el tratamiento completo de la medicación (a menos que tenga una reacción adversa grave y lo consulte con su médico). Nunca tome el antibiótico prescrito a otra persona o un antibiótico que su médico le haya recetado para una dolencia anterior y que no haya terminado.
  • Las superbacterias son un problema cada vez mayor, especialmente en los entornos hospitalarios, y todos tenemos un papel que desempeñar para disminuir su desarrollo.

Esto contra aquello

Los antibióticos (por ejemplo, la penicilina) son medicamentos antimicrobianos selectivos que sólo atacan a los microbios bacterianos, matándolos o bloqueando su reproducción. Los desinfectantes (por ejemplo, lejía) son agentes antimicrobianos no selectivos que atacan a muchos tipos de microorganismos, por lo que no pueden utilizarse en nuestro cuerpo y pueden dañar las células humanas.
Los agentes bactericidas matan a las bacterias interfiriendo en la replicación de la pared celular de la bacteria y/o en su contenido. Los agentes bacteriostáticos impiden que las bacterias se multipliquen o interfieren en la síntesis de proteínas, pero no necesariamente matan a la bacteria.
Los antibióticos de amplio espectro (por ejemplo, penicilinas, aminoglucósidos, cefalosporinas, sulfonamidas) funcionan contra una amplia gama de infecciones bacterianas. Los antibióticos de espectro estrecho (por ejemplo, macrólidos, vancomicina, fidaxomicina) sólo son eficaces contra unos pocos tipos de bacterias patógenas.
Las infecciones bacterianas aeróbicas, como la bacteria que causa la faringitis estreptocócica, sobreviven en zonas del cuerpo expuestas al oxígeno. Las penicilinas y otros tipos de antibióticos combaten estas infecciones. Las infecciones bacterianas anaerobias (por ejemplo, la gangrena, el tétanos y el botulismo) afectan a tejidos u órganos profundos en los que no hay oxígeno, como el tracto gastrointestinal o debajo de heridas importantes. Contra ellos son eficaces antibióticos especializados como el metronidazol o la clindamicina, entre otros muchos.

Nuevo desinfectante no tóxico

Un grupo de investigadores de la Universidad de Saint-Boniface (USB), en Manitoba, ha probado la eficacia de un desinfectante que podría revolucionar la lucha contra las superbacterias en el sistema hospitalario.

Los desinfectantes químicos que utilizan actualmente los hospitales actúan controlando o impidiendo la propagación de las esporas bacterianas y las que se adhieren a las superficies son difíciles de destruir. Este nuevo desinfectante, Akwaton, es capaz de destruir las esporas de Bacillus subtilis (suspendidas en el agua y adheridas a superficies de acero inoxidable o vidrio) en concentraciones muy diluidas, tras un tratamiento de sólo 90 segundos. También es eficaz contra las cepas de Staphylococcus aureus resistente a la meticilina (SARM) y Escherichia coli (E. coli). Esto supone un importante avance, ya que la mayoría de los demás desinfectantes requieren una alta concentración para ser igual de eficaces, lo que suele ser perjudicial para los seres humanos.

Alan Low, BSc (Pharm), PharmD, RPh, ACPR, FCSHP, CCD
Publicado por primera vez en el boletín Inside Tract® número 184 – 2012
Image credit: canva.com
1. Guía de referencia sanitaria canadiense. Nueva arma contra C. difficile: importante avance científico en la Universidad de Saint-Boniface. Disponible en http://www.chrgonline.com/news_mail.asp?ID=389035. Consultado el 2012-09-30.

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