Articles

Fungerar NASCAR:s mästerskapsformat?

I januari 2014 meddelade NASCAR att man övergav sitt ursprungliga Chase-slutspelsformat efter ett decennium för att bygga upp något helt annat, ett format med 16 förare och 10 lopp som slutade med en garanti för fyra bilar med samma mästerskapsförhoppningar som tävlar i finalen med en chans att vinna titeln.

Advertisement – Continue Reading Below

Skiftet var radikalt och många fans reagerade med omedelbar avsky. Det nya formatet var kaotiskt och uttryckligen utformat för att skapa absurda utfall snarare än att belöna de bästa förarna under säsongens gång.

Det som en gång var ett sätt att undvika en ny Matt Kenseth-situation hade blivit om sig självt, ett format som var villigt att offra hela den reguljära säsongen med 26 lopp för ett allt-eller-inget-slutspel som med 16 bilar praktiskt taget garanterat skulle inkludera varje riktig mästerskapskandidat.

För några år sedan ändrades formatet igen, och NASCAR:s önskan att lägga till garanterade omstarter genom ”Stage”-racing medförde ett nytt format som också gav ”Playoff-poäng” som i stort sett garanterade att elitförarna under den ordinarie säsongen skulle avancera till åttondelsfinalerna, och som i allmänhet tycks ge säsongens bästa förare en nästintill garanterad väg in i mästerskapsfyrakampen.

Sju år efter den första förändringen och fyra år efter att varianten Stage Racing/Playoff Points infördes 2017 har vi nu ett ganska stort urval av hur NASCAR-racing ser ut i denna sköna nya värld. Slutligen kan vi fråga oss om detta har fungerat.

Det som följer är varje års faktiska mästerskapsfyra, faktiska mästare och förväntade mästerskapskandidater under ett traditionellt format utan slutspel. Testet här är inte om slutspelet gjorde någon skillnad eller inte (det är meningen att det ska göra skillnad!) utan om det korrekt belönade de förare som mest förtjänade en plats i mästerskapskampen i kraft av sina prestationer under den ordinarie säsongen.

En säsong som belönar den mest dominerande föraren, som 2017 års mästerskap för Martin Truex Jr, är en uppenbar framgång, medan en som slutar med att alla förväntade utmanare blir besegrade på Homestead av en förare som gör en mer medelmåttig säsong, som 2018 års titel för Joey Logano, ses som ett unikt misslyckande skapat av systemet.

Advertisement – Continue Reading Below

Förväntade utmanare definieras som de som leder poängen i slutet av säsongen, de som ligger inom ett lopp av poäng i slutet av säsongen och de som noterade flest segrar under säsongen men slutade utanför den gruppen.

Icon Sports WireGetty Images

2014
Verkänd mästare: Kevin Harvick
Varje mästare: Kevin Harvick
Varje mästare: Kevin Harvick
Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Förväntade utmanare utan slutspel (poäng via Jayski): Jeff Gordon, Joey Logano, Brad Keselowski

Säsongen 2014 var väldigt nära att sluta väldigt annorlunda. Ryan Newman, som inte vunnit något lopp vid något tillfälle under säsongen, kom till den sista elimineringsrundan i Phoenix med en chans att smyga sig in i Championship Four. Sent i loppet befann han sig bredvid Kyle Larson med en möjlighet att helt enkelt bowla bort Larson och knappt ta sig in i fältet framför Jeff Gordon, som hade slutat tvåa i två av tre lopp i den åttondelsfinalen och bekvämt skulle ha lett fältet poängmässigt i ett format utan slutspel, och Brad Keselowski, som hade flest tävlingsvinster på säsongen. Newman kom med i fältet, Gordon och Keselowski gjorde inte det, och Kevin Harvick och Joey Loganos starka säsonger blev på mästerskapsnivå när två av de tre främsta utmanarna i serien helt enkelt missade den sista omgången.

Newman slutade sedan tvåa i det egentliga loppet, vilket gav Harvick riktiga problem och var mycket nära att uppfylla NASCAR:s domedagsscenario med en mästare med en enda seger under det första året med formatet.

Harvick, som skulle ha slutat femma i ett mästerskapsformat utan slutspel, var en ganska värdig mästare, med fem segrar på säsongen och segrar i vart och ett av de två sista loppen, de i särklass två viktigaste på schemat i detta mästerskapsformat. Detta går till historien som en alltigenom minnesvärd Playoff-runda, i likhet med Stewart-Haas Racings andra titel i Chase 2011 där Tony Stewart vann sin titel genom att vinna fem av tio lopp under en annars dålig säsong.

Reklam – Fortsätt läsa nedan

2015
Verkligad mästare: Kyle Busch
Verkställande av det faktiska mästerskapet fyra: Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Förväntade utmanare utan slutspel (poäng via Jayski): Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr: Kevin Harvick, Joey Logano

Mer än någon annan säsong är det här resultatet som skulle ha varit omöjligt utan ett slutspel.

Kyle Busch missade en tredjedel av sin säsong 2015, utslagen med en benskada som han ådrog sig i ett lopp i Xfinity Series dagen innan Daytona 500. Han återvände i Charlotte i ett riktigt stort hål och förstod att han skulle behöva både vinna ett lopp och klättra tillbaka till topp trettio i poäng för att överhuvudtaget ta sig till slutspelet. Han fortsatte med en minnesvärd period med fyra segrar på fem lopp för att säkra sin plats i slutspelet. Hans egentliga slutspelslopp var dock betydligt mindre minnesvärt.

Busch gick utan seger under de första nio loppen i slutspelet, men säkrade sin plats i Championship Four med hjälp av tre toppfemmor i de tre sista loppen. Han körde sedan ifrån Kevin Harvick, som hade lett säsongens mästerskapstävling under större delen av året, på Homestead för att ta hem titeln. Både Harvick och Logano gjorde mästerskapskvalificerade säsonger, men Buschs titelvinst var ett unikt inslag i detta format. Busch var farligt nära att missa topp trettio under den ordinarie säsongen, men han missade precis tillräckligt många lopp för att kunna övervinna det, och titeln var hans.

Om detta är ett misslyckande för formatet eller inte är en mer personlig fråga än de flesta år, en fråga som kräver att man väger in huruvida en skadad förare bör kunna vinna en titel under en säsong som han eller hon faktiskt inte fullföljde. Personligen anser jag att detta är en sällsynt styrka hos det annars märkliga formatet. Säsongen innehöll dock ett överväldigande misslyckande; Joey Logano, som noterade tre raka segrar i slutspelet och som skulle ha slutat bara 22 poäng bakom Harvick på säsongen under ett normalt format, missade loppet. Detta hände helt enkelt på grund av att Logano körde sönder Kenseth från ledningen i Martinsville i det första loppet i åttondelsfinalen, ett resultat som inte skulle ha varit säsongsavslutande under något annat format, varken före detta eller efter detta.

2016
Verkänd mästare: Jimmie Johnson
Förelig mästare: Jimmie Johnson
Förelig mästare: Jimmie Johnson
Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Förväntade utmanare utan slutspel (poäng via Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano, Jimmie Johnson

Harvicks titel 2014 känns helt okontroversiell, till stor del för att han satte ihop två säsonger på mästerskapsnivå direkt efteråt. Hans tidiga utslagning 2016 var dock ett av de mer oerhörda resultaten i Chase-historien, eftersom han slogs ut i åttondelsfinalen trots att han placerade sig på 20:e, 6:e och 4:e plats under de tre tävlingarna. En seger av Carl Edwards, som slutade 36:e och 19:e i sina andra två lopp i omgången, garanterade så gott som hans eliminering före det sista loppet i åttondelsfinalen, vilket lämnade dörren öppen för en kamp mellan Johnson, som hade vunnit flest lopp under säsongen, och Logano, som var den näst starkaste föraren poängmässigt efter Harvick. Johnson vann loppet och därmed sin sjunde titel.

Advertisement – Continue Reading Below

Detta var den sista säsongen av det verkligt vilda, osådda elimineringsformatet. Playoffpoäng som infördes 2017 innebar att varje elimineringsomgång, inklusive den så viktiga åttondelsfinalen, nu skulle nollställas för att inkludera en inbakad belöning för förare som varit framgångsrika under året, ett system som effektivt infördes för att förhindra resultat som Harvicks miss under 2016.

Chris TrotmanGetty Images

2017
Verkänd mästare: Martin Truex Jr.
Verkställande av det fjärde mästerskapet: Martin Truex Jr: Martin Truex Jr., Kyle Busch, Kevin Harvick, Brad Keselowski
Förväntade utmanare utan slutspel (poäng via RacingNews): Martin Truex Jr.

Det första året med playoffpoängformatet var det överlägset mest representativa mästerskapsfyran och slutresultatet för alla säsonger under elimineringsepoken. Truex, som hade flest segrar under säsongen och skulle ha fått överlägset flest poäng under ett format utan slutspel och etapper, vann Homestead som en del av en häpnadsväckande slutspelsföreställning där han slutade utanför topp fem bara en gång under de sista tio loppen, och kunde ta sin titel över ett slutspelsfält som också inkluderade Busch, Harvick och Keselowski, som tillsammans med Truex utgör fyra av de fem dominerande förarna i den här eran.

Truex var inte bara den enda föraren som gjorde en säsong på mästerskapsnivå 2017, han var den som gjorde en säsong att minnas. Varje annat resultat än en titel för Truex 2017 skulle ha varit en skam. Teamets prestation på Homestead såg till att en sådan skam inte skulle bli verklighet.

2018
Verkligad mästare: Joey Logano
Verkställande av fyra i mästerskapet: Joey Logano, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Kyle Busch
Förväntade utmanare utan slutspel (poäng via RacingNews): Joey Logano, Martin Truex Jr: Kyle Busch, Kevin Harvick

Advertisement – Continue Reading Below

2018 var året för ”Big 3”, grupperingen Truex, Harvick och Busch som var klart dominerande i så gott som varje lopp som kördes den säsongen. Dessa förare samlade ihop 20 av 36 möjliga segrar, verkade vara eviga fixturer i topp fem i alla lopp på alla banor och tog tre av de fyra bästa platserna på Homestead.

Olyckligtvis för NASCAR slutade Joey Logano före dem alla.

Mind you, Logano hade inte på något sätt en dålig säsong. Han vann tre lopp och skulle ha slutat fyra i ett mer traditionellt mästerskapsformat, en imponerande sträcka även om det bara var hans tredje bästa säsong under decenniet. I själva verket var detta inte en titel som Logano borde ha vunnit, men Logano borde ha vunnit en titel under elimineringsepoken.

Detta är det enda argument jag kan erbjuda för att rättfärdiga ett format som tillåter ett fält med så många tydliga utmanare att bli slagna till ett mästerskap av sin avlägsna rival.

2019
Verkänd mästare: Kyle Busch
Varje mästare: ”Kyle Busch
Varje mästare: ”Kyle Busch”: Kyle Busch, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Denny Hamlin
Förväntade utmanare utan slutspel (poäng via RacingNews): Kyle Busch, Martin Truex Jr: Kevin Harvick, Joey Logano, Kyle Busch, Martin Truex Jr. Denny Hamlin

Och utan slutspel hade fem förare kunnat komma till Homestead med en chans på en titel. Fyra av dessa förare var med i Championship Four, så resultatet är ganska svårt att argumentera mot här. Logano slogs ut ur Championship Four trots placeringar som 8:e, 4:e och 9:e i åttondelsfinalen eftersom Denny Hamlin vann ett lopp i rundan, men båda förarna hörde definitivt hemma i Homestead. Busch vann titeln över Truex i kraft av sin seger på Homestead, vilket markerade ett ganska framgångsrikt år i formatet

Sean GardnerGetty Images

Advertisement – Continue Reading Below

Incomplete. Säsongen har två lopp kvar, med Joey Logano officiellt inlåst i mästerskapsfyran efter att ha vunnit i Kansas för två helger sedan och Kevin Harvick i ett utmärkt läge att avancera efter morgondagens lopp i Martinsville med sin ledning på 42 poäng på skärningslinjen.

Detta mästerskapsformat gränsar till det absurda, men det har inte gjort ett fruktansvärt bra jobb med att faktiskt utse mästare. NASCAR bör vara tacksamma för att man undvek en titel för Newman 2014, för varje resultat som faktiskt inträffade är åtminstone en titel för en förare som hade en säsong på mästerskapsnivå någon gång under åren mellan 2014 och 2020. Detta är argumentet till försvar för formatet, att även när det producerar slumpmässiga vinnare, kräver det att dessa slumpmässiga vinnare går igenom så många hinder att de är så gott som garanterat redan är en förare på mästerskapsnivå som tävlar för en organisation på mästerskapsnivå.

Det större bekymret för NASCAR är att detta format, i någon av dess former, ännu inte har skapat något nytt sug utanför racingvärlden för sporten. Fans av andra sporter flockas inte till NASCAR på grund av formatet, och de som kommer av andra anledningar kan i stället bli förvirrade av labyrinten av stagepoäng, slutspelsrundor och bonusar för varvsledning som faktiskt bestämmer fältet inför det sista loppet. Formatet ”vinnaren tar allt” i den finalen är åtminstone tillfredsställande, och har hittills avslutat varje enskild säsong med att vinnaren av det sista loppet också har tagit hem säsongsmästerskapet.

Under sex avslutade säsonger har detta format krönt Kevin Harvick, Kyle Busch, Jimmie Johnson, Martin Truex Jr, Joey Logano och Kyle Busch igen. Oavsett om dessa förare förtjänade sina titlar under just dessa säsonger eller inte, kan alla som har följt NASCAR noga under de senaste sju åren säga att det är förare på mästerskapsnivå. Både Brad Keselowski och Denny Hamlin, som för närvarande ligger på tredje och fjärde plats i Cup Series-tabellen, kommer att ha en chans den här helgen att se till att de har en chans på fyra nästa helg att ansluta sig till den gruppen. De har varit förare på mästerskapsnivå under den här sträckan också.

Advertisement – Fortsätt läsa nedan

Har serien något att vara stolt över här? Förmodligen inte. Men mästerskapsformatet i sig är ingen parodi, och de värsta farhågorna hos de fans som fanns 2014 har ännu inte förverkligats. Det kan vara en besvikelse, men min slutsats från de första sju åren av detta format är att det inte är bra, men det är bra. Detta var säkert inte det resultat som personerna bakom formatet var ute efter, men det är definitivt ett bättre resultat än vad jag faktiskt förväntade mig när formatet tillkännagavs.

…Congratulations?

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.