Articles

Chaos i kratern

”Det är som att befinna sig i Bermudatriangeln”, säger Rodger Hart från iThemba Laboratory for Accelerator Based Science i Sydafrika. Jag tar kompassen för att se med egna ögon. Till en början pekar nålen i en stadig riktning, som för vad jag vet kan vara magnetisk norr. Men sedan tar jag ett steg framåt och nålen svänger till en helt annan kvadrant. Ytterligare ett steg, och ännu en annan riktning. Därefter lägger jag kompassen mot den stora klippan som vi står på. När jag nu för kompassen över klippan svänger nålen runt med några centimeters mellanrum.

Platsen är mitten av Vredefortkratern, cirka 100 kilometer sydväst om Johannesburg. Vredefort är den äldsta och största nedslagsresterna på planeten, som skapades för cirka två miljarder år sedan när en 10 kilometer bred asteroid slog in i jorden. Bevis på äldre kollisioner finns på andra ställen, i Sydafrika och i västra Australien, men i dessa fall har ingen geologisk struktur överlevt tidens tand.

Vredefort i sig är inte uppenbart en krater för det otränade ögat. Geologer uppskattar den totala kraterstorleken till 250 till 300 kilometer i diameter, men kanten har sedan länge eroderats bort. Den mest uppenbara struktur som återstår är Vredefortkupolen, som är kraterns ”rebound peak” – där djupa bergarter steg upp i kraterns centrum efter nedslaget.

Enligt Hart var den troliga källan till Vredeforts märkliga magnetism ett starkt och kaotiskt magnetfält som genererades av strömmar som flödade i de joniserade gaser som producerades på kollisionens höjdpunkt. Laboratorieexperiment bekräftar att kollisioner orsakar intensiva magnetfält på detta sätt. Forskare har beräknat att en bara en kilometer bred asteroid, en tiondel av Vredefort, skulle skapa ett fält som är 1 000 gånger större än jordens på ett avstånd av 100 kilometer.

Vredefort intensiva men slumpmässiga magnetism var inte synlig vid flygundersökningar. Dessa analyser visade onormalt låg magnetism över kratern, som ett hål som slagits i det rådande magnetfältet. All den magnetiska galenskapen på marken blir i genomsnitt ingenting när man ser den från alltför hög höjd.

Resultaten kan få konsekvenser inte bara för geologin på jorden utan också för studier av Mars. De enorma Marsbassängerna Hellas och Argyre uppvisade praktiskt taget ingen magnetism när de mättes av Mars Global Surveyor i omloppsbana. Den konventionella förklaringen lyder så här: När dessa kratrar bildades för cirka fyra miljarder år sedan utplånade nedslagen stenarnas tidigare magnetisering. Därför måste Mars inte ha haft något magnetfält när de skapades, eftersom det fältet skulle ha bevarats i magnetiseringen av bassängernas stenar när de svalnade. Mars har nu inte något magnetfält, men för länge sedan hade den det. Standardförklaringen innebär alltså att Mars förlorade sitt fält mycket tidigt.

Men som Hart påpekar, om Hellas- och Argyrebassängerna uppvisar samma egenskaper som Vredefortkratern, kan man inte dra några slutsatser om Mars- magnetfältet när de bildades – det kan fortfarande ha varit starkt. Mario Acua, en av huvudforskarna på Mars Global Surveyor-projektet, påpekar dock att data från mindre Marskratrar av ungefär Vredefort-storlek inte stämmer överens med Harts scenario.

Tillbaka på jorden har Hart föreslagit en helikopterundersökning med hög upplösning av Vredefort-magnetismen, från en höjd som är tillräckligt låg för att man ska kunna se de magnetiska variationerna. Det skulle ge en fullständig magnetisk karta – och ge en viss förståelse för kraterns märkliga karaktär.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.