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O formato do Campeonato NASCAR está funcionando?

Em janeiro de 2014, a NASCAR anunciou que estava abandonando seu formato original Chase playoff depois de uma década para construir algo completamente diferente, um formato de eliminação de 16 condutores e 10 corridas que terminou com a garantia de quatro carros com chances iguais de campeonato correndo na final com uma chance de conquistar um título.

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A mudança foi radical, e muitos fãs reagiram com repulsa imediata. O novo formato era caótico, concebido explicitamente para criar resultados absurdos ao invés de recompensar os melhores pilotos ao longo da temporada.

O que era uma vez uma forma de evitar outra situação de Matt Kenseth tinha se tornado sobre si mesmo, um formato que estava disposto a sacrificar toda a temporada regular de 26 corridas por um playoff de tudo ou nada que, com 16 carros, era praticamente garantido para incluir todos os verdadeiros competidores do campeonato.

A poucos anos depois, o formato foi novamente mudado, com o desejo da NASCAR de adicionar reinícios garantidos através de “Stage” trazendo consigo um novo formato que também atribuía “Playoff Points” que todos os pilotos de elite da temporada regular avançariam para as oitavas de final, e geralmente parece dar ao melhor piloto da temporada um caminho quase garantido para o Campeonato Quatro.

Sete anos após a mudança inicial e quatro anos para a variante Stage Racing/Playoff Point introduzida em 2017, temos agora uma amostra bastante grande do aspecto das corridas NASCAR neste admirável mundo novo. Finalmente, podemos perguntar se isso funcionou.

O que se segue são os atuais competidores do Campeonato Quatro, campeões atuais e competidores esperados do campeonato sob um formato tradicional, sem jogos. O teste aqui não é se o Playoff fez ou não a diferença (é suposto fazer a diferença!) mas se premiou com precisão os pilotos que mais mereciam uma vaga na luta do campeonato em virtude do seu desempenho na temporada regular.

Uma temporada que recompensa o piloto mais dominante, como o campeonato de 2017 para Martin Truex Jr., é um sucesso óbvio, enquanto uma que termina com todos os competidores esperados a serem derrotados em Homestead por um piloto a meio da temporada, como o título de 2018 para Joey Logano, é vista como um fracasso único criado pelo sistema.

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Os concorrentes esperados são definidos como aqueles que lideram os pontos no final da temporada, aqueles dentro de uma corrida de pontos no final da temporada, e aqueles que registraram o maior número de vitórias da temporada, mas terminaram fora desse grupo.

Ícone Sports WireGetty Images

2014
Campeão actual: Kevin Harvick
Campeão Real Quatro: Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Campeões esperados sem um playoff (pontos via Jayski): Jeff Gordon, Joey Logano, Brad Keselowski

A época 2014 esteve muito perto de terminar muito diferente. Ryan Newman, que não venceu uma corrida em nenhum ponto da temporada, entrou na rodada final de eliminação em Phoenix com uma chance de entrar sorrateiramente no Campeonato Quatro. No final da corrida, ele se viu ao lado de Kyle Larson com a oportunidade de simplesmente lançar Larson para fora do caminho e estreitar o campo sobre Jeff Gordon, que havia terminado em segundo em duas das três corridas daquela Rodada das Oito e teria liderado confortavelmente o campo por pontos em um formato não-jogador, e Brad Keselowski, que teve o maior número de vitórias em corridas na temporada. Newman entrou em campo, Gordon e Keselowski não, e Kevin Harvick e Joey Logano, que tiveram fortes temporadas, tornaram-se campeões quando dois dos três primeiros competidores da série simplesmente perderam a rodada final.

Newman então terminou em segundo lugar na corrida real, dando a Harvick problemas reais e chegando muito perto de cumprir o cenário catastrófico da NASCAR de um campeão com uma vitória no primeiro ano do formato.

Harvick, que teria terminado em quinto lugar no formato de um campeonato não disputado, foi um campeão bastante digno, com cinco vitórias na temporada e vitórias em cada uma das duas últimas corridas, de longe as duas mais importantes do calendário neste formato de campeonato. Esta é uma corrida de Playoff memorável, semelhante ao outro título da Stewart-Haas Racing no Chase 2011, que viu Tony Stewart ganhar o seu título ao vencer cinco das dez corridas numa outra época de pouca dura.

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2015
Campeão actual: Kyle Busch
Campeão Real Quatro: Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Campeões esperados sem um playoff (pontos via Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano

Mais do que qualquer outra época, este é o resultado que teria sido impossível sem um playoff.

Kyle Busch falhou um terço da sua época de 2015, eliminado com uma lesão na perna sofrida numa corrida da Xfinity Series na véspera do Daytona 500. Ele voltou em Charlotte num buraco verdadeiramente enorme, entendendo que teria de ganhar uma corrida e subir de volta ao top 30 em pontos para chegar ao playoff. Ele continuou a gravar um trecho memorável de quatro vitórias em cinco corridas para garantir sua vaga na repescagem. No entanto, a sua corrida de playoff real foi muito menos memorável.

Busch ficou sem vitória nas primeiras nove corridas do playoff, mas garantiu o seu lugar no Campeonato Quatro em virtude dos três primeiros cinco nas três corridas finais. Ele então ultrapassou Kevin Harvick, que havia liderado a classificação do campeonato durante a grande maioria do ano, em Homestead para conquistar o título. Tanto Harvick como Logano colocaram temporadas de campeonato, mas a conquista do título de Busch foi uma característica única deste formato. Busch esteve perigosamente perto de perder os trinta primeiros na temporada regular, mas ele perdeu apenas corridas suficientes para poder superá-lo, e o título era dele.

Se isto é ou não uma falha do formato é uma questão mais pessoal do que a maioria dos anos, uma questão que exige que você pesar se um piloto lesionado deve ou não ser capaz de ganhar um título em uma temporada que eles realmente não completaram. Pessoalmente, considero isto como uma força rara do outro formato estranho. No entanto, a temporada apresentou um fracasso esmagador; Joey Logano, que registrou três vitórias consecutivas nos playoffs e teria terminado apenas 22 pontos atrás de Harvick na temporada sob um formato normal, falhou a corrida. Simplesmente, isto aconteceu porque Logano destruiu Kenseth da liderança em Martinsville na primeira corrida da Oitava Rodada, um resultado que não teria terminado a temporada sob qualquer outro formato, nem antes nem depois disto.

2016
Campeão Real: Jimmie Johnson
Campeão Real Quatro: Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Contentores esperados sem um playoff (pontos via Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano, Jimmie Johnson

O título de Harvick em 2014 parece completamente incontroverso em grande parte porque ele montou duas temporadas de campeonato imediatamente a seguir. A sua eliminação precoce em 2016 foi um dos resultados mais notáveis na história de Chase, no entanto, pois foi eliminado nas oitavas de final apesar de ter terminado em 20º, 6º e 4º lugar nas três corridas. Uma vitória de Carl Edwards, que terminou em 36º e 19º nas suas outras duas corridas na ronda, garantiu a sua eliminação antes da última corrida da Ronda das Oito, deixando a porta aberta para uma batalha entre Johnson, que tinha vencido a maioria das corridas da época, e Logano, o segundo piloto mais forte por pontos atrás de Harvick. Johnson venceu a corrida e, com ela, seu sétimo título.

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Esta foi a última temporada do formato de eliminação verdadeiramente selvagem sem sementes. Os Pontos de Playoff introduzidos em 2017 significavam que cada rodada de eliminação, incluindo a importantíssima Rodada das Oito, seria agora reiniciada para incluir uma recompensa para os pilotos que tivessem tido sucesso ao longo do ano, um sistema que efetivamente foi colocado em prática para evitar resultados como a falta de Harvick em 2016.

Chris TrotmanGetty Images

2017
Campeão real: Martin Truex Jr.
Actual Championship Four: Martin Truex Jr., Kyle Busch, Kevin Harvick, Brad Keselowski
Concorrentes esperados sem um playoff (pontos via RacingNews): Martin Truex Jr.

O primeiro ano do formato de Playoff Point foi, de longe, o mais representativo Campeonato Quatro e resultado final de qualquer época na era da eliminação. Truex, que teve o maior número de vitórias na temporada e teria marcado, de longe, o maior número de pontos sob um formato de pontos sem playoff, sem etapas, ganhou Homestead como parte de uma performance surpreendente na repescagem que o viu terminar entre os cinco primeiros apenas uma vez nas dez corridas finais, e foi capaz de agarrar seu título em um campo de playoff que também incluía Busch, Harvick e Keselowski, que se juntaram a Truex para compor quatro dos cinco pilotos dominantes desta era.

Truex não foi apenas o único piloto a colocar uma temporada em nível de campeonato em 2017, ele foi o único a colocar uma temporada para lembrar. Qualquer resultado que não fosse um título de Truex em 2017 teria sido uma vergonha. O desempenho da equipe em Homestead garantiu que tal vergonha não seria.

2018
Campeão de verdade: Joey Logano
Campeão Real Quatro: Joey Logano, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Kyle Busch
Contentores esperados sem um playoff (Pontos via RacingNews): Kyle Busch, Kevin Harvick

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2018 foi o ano dos “Big 3”, o agrupamento de Truex, Harvick e Busch que foi claramente dominante em quase todas as corridas daquela temporada. Esses pilotos juntos somaram 20 das 36 vitórias possíveis, pareceram ser eternos nos cinco primeiros lugares de qualquer corrida em qualquer pista, e conquistaram três dos quatro primeiros lugares em Homestead.

Felizmente para a NASCAR, Joey Logano terminou à frente de todos eles.

Mente você, Logano não teve uma temporada ruim por nenhum meio. Ele venceu três corridas e teria terminado em quarto lugar num formato de campeonato mais tradicional, um trecho impressionante mesmo que fosse apenas a sua terceira melhor temporada da década. Efectivamente, este não era um título que Logano deveria ter ganho, mas Logano deveria ter ganho um título durante a época de eliminação.

Este é o único argumento que posso oferecer para justificar um formato que permite que um campo com tantos competidores claros seja derrotado a um campeonato pelo seu distante rival.

2019
Campeão real: Kyle Busch
Actual Championship Four: Kyle Busch, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Denny Hamlin
Concorrentes esperados sem um playoff (pontos via RacingNews): Kevin Harvick, Joey Logano, Kyle Busch, Martin Truex Jr. Denny Hamlin

Sem um playoff, cinco pilotos poderiam ter entrado em Homestead com uma chance de conquistar o título. Quatro desses pilotos estavam no Campeonato Quatro, então o resultado é bastante difícil de ser discutido aqui. Logano foi eliminado do Campeonato Quatro apesar de ter terminado em 8º, 4º e 9º lugar nas oitavas-de-final porque Denny Hamlin venceu uma corrida na ronda, mas ambos os pilotos certamente pertenciam a Homestead. Busch conquistou o título sobre Truex em virtude de sua vitória em Homestead, marcando um ano de bastante sucesso no formato

Sean GardnerGetty Images

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Incomplete. A temporada tem duas corridas restantes, com Joey Logano oficialmente fechado no Campeonato Quatro após vencer no Kansas há dois finais de semana e Kevin Harvick em uma ótima posição para avançar após a corrida de amanhã em Martinsville com seus 42 pontos de vantagem na linha de corte.

Este formato de campeonato beira o absurdo, mas não tem feito um péssimo trabalho de realmente nomear campeões. A NASCAR deve estar grata por ter evitado um título para Newman em 2014, porque cada resultado que realmente aconteceu é pelo menos um título para um piloto que teve uma temporada de campeonato em algum momento nos anos entre 2014 e 2020. Este é o argumento em defesa do formato, que, mesmo quando produz vencedores por acaso, exige que esses vencedores por acaso corram através de tantos arcos que todos eles já são quase que garantidamente um piloto a nível de campeonato para uma organização a nível de campeonato.

A maior preocupação para a NASCAR é que este formato, em qualquer das suas formas, ainda não criou realmente qualquer novo burburinho fora do mundo das corridas para o desporto. Os fãs de outros esportes não estão se aglomerando na NASCAR por causa do formato, e aqueles que vêm por outras razões podem se encontrar confusos com o labirinto de pontos de etapa, rodadas de corte de playoff e bônus de liderança de volta que realmente definem o campo para a corrida final. O formato vencedor-assumir-tudo nessa final é pelo menos satisfatório, e até agora tem terminado cada temporada com o vencedor da corrida final levando também para casa o campeonato da temporada.

Até seis temporadas completas, este formato coroou Kevin Harvick, Kyle Busch, Jimmie Johnson, Martin Truex Jr., Joey Logano, e Kyle Busch novamente. Quer esses pilotos merecessem ou não os seus títulos nessas temporadas em particular, qualquer um que tenha observado atentamente a NASCAR nos últimos sete anos dir-lhe-ia que são pilotos de nível de campeonato. Tanto Brad Keselowski quanto Denny Hamlin, atualmente em terceiro e quarto lugar na classificação da Cup Series, terão uma chance neste fim de semana de garantir que eles tenham sua chance de um em quatro no próximo fim de semana para se juntarem a esse grupo. Eles também têm sido pilotos de nível de campeonato neste trecho.

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A série tem algo de que se orgulhar aqui? Provavelmente não. Mas o formato do campeonato em si não é uma farsa, e os piores medos desses fãs em 2014 ainda não foram percebidos. Pode ser decepcionante, mas a minha conclusão dos primeiros sete anos deste formato é que não é bom, mas é bom. Este certamente não foi o resultado que as pessoas por trás do formato estavam procurando, mas certamente é um resultado melhor do que eu realmente esperava quando o formato foi anunciado.

…Congratulations?

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