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Bill Russell

Bill Russell, byname de William Felton Russell, (nascido em 12 de fevereiro de 1934, Monroe, Louisiana, EUA), jogador de basquete americano que foi o primeiro centro defensivo de destaque na história da National Basketball Association (NBA) e um dos maiores ícones do esporte. Ele conquistou 11 títulos da NBA nas 13 temporadas em que jogou com o Boston Celtics, e tornou-se o primeiro treinador afro-americano de uma grande equipe esportiva profissional moderna nos Estados Unidos, quando foi nomeado o jogador-técnico do Celtics, em 1966.

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Russell poderia muito facilmente nunca ter se dedicado ao basquetebol, muito menos ter se tornado um dos imortais do esporte. Ele nasceu na Louisiana rural. Quando Russell tinha oito anos de idade, seu pai mudou a família para Oakland, Califórnia, onde as perspectivas de emprego eram melhores. Russell, embora não fosse um beemote, era alto o suficiente para fazer a sua equipa do liceu sozinha em altura. Ele era um jogador marginal até que, enquanto em uma turnê de basquete de verão ele havia sido selecionado como um afterthought, ele percebeu que correr e pular poderia ser usado para espelhar e contra-atacar os marcadores brilhantes e criativos que rotineiramente davam aos times encaixar. Foi um avanço que iria mudar não só a sua vida mas, a longo prazo, o próprio basquetebol.

Russell foi ligeiramente recrutado pelas faculdades, mas Hal DeJulio, um antigo jogador da vizinha Universidade de São Francisco (USF), tinha-o visto jogar e tinha uma ideia do seu potencial, por isso recomendou Russell à sua antiga escola. Na faculdade, o Russell de 2,06 metros de altura floresceu, proporcionando uma presença defensiva que ajudou a levar a USF aos campeonatos da National Collegiate Athletic Association (NCAA) em 1955 e 1956. Além disso, ele foi um velocista de alto nível e saltador de salto alto na equipe de atletismo da USF (Wilt Chamberlain, seu futuro arquirrival, também se destacou no atletismo até sua carreira profissional no basquete). Em 1956, o Red Auerbach, treinador principal do Celtics e diretor-geral do Celtics, focou Russell no rascunho da NBA, vendo a solução para as deficiências de sua equipe. Mais uma vez, havia um elemento de acaso envolvido: Auerbach nunca tinha visto Russell jogar e, em vez disso, teve de confiar na palavra de um colega de confiança. Além disso, os Celtics precisavam subir na ordem de chegada para pegá-lo; com Russell saindo de dois títulos consecutivos da NCAA, alguma equipe estava fadada a dar o mergulho. Assim, o Celtics trocou o centro Ed Macauley e os direitos do guarda-redes Cliff Hagan, que ainda não tinha jogado na NBA devido ao seu serviço militar, pelo St. Louis Hawks, pouco depois de os Hawks terem usado a segunda selecção geral para seleccionar Russell. Tanto Macauley como Hagan acabariam por aterrar no Naismith Memorial Basketball Hall of Fame, uma indicação de como Auerbach valorizava Russell.

O impacto de Russell foi imediato. O Celtics ganhou um título no seu ano de estreante, e tornou-se a primeira superestrela afro-americana da liga, embora não o seu primeiro jogador negro (que foi Earl Lloyd em 1956). Ele perdeu o prêmio Rookie do Ano da NBA, aparentemente porque o companheiro de equipe Tom Heinsohn jogou a temporada inteira, enquanto Russell perdeu tempo como resultado de sua participação nos Jogos Olímpicos de Melbourne em 1956 (onde ajudou o time masculino de basquete dos EUA a conquistar uma medalha de ouro). Mas havia mais do que isso: o Heinsohn branco era simplesmente um candidato mais atraente para muitos eleitores. Russell, franco e incessantemente inteligente em matéria de raça, não foi apenas o primeiro superastro negro da NBA; como os celtas rapidamente passaram a dominar a NBA, ele também se tornou um ativista em pé de igualdade com Muhammad Ali. Russell não suportaria o racismo no esporte, o que era irônico, dada a notoriedade histórica de Boston naquele departamento.

Durante sua carreira, Russell apoiou o movimento americano de direitos civis, falou contra a Guerra do Vietnã, e fez muito que, se tivesse vindo de qualquer atleta menor, teria sido motivo de controvérsia imediata. Mas os Celtics continuaram ganhando, e ele continuou sendo o motor que os fez ir. Frustrantemente, sua excelência no basquetebol tornou suas ações não apenas desculpáveis para os fãs, mas toleradas de uma forma que beirava o desdém. Os seus feitos no campo não lhe deram uma plataforma; em vez disso, concederam-lhe um estranho tipo de anistia – a grandeza que deveria ter forçado outros a ouvir de alguma forma ofuscou qualquer problema que ele pudesse querer agitar.

Até ao final da sua carreira, no entanto, o próprio Russell tinha vindo a ver a agitação dos anos 60 como muito mais importante do que o jogo tolo que ele jogava para ganhar a vida. À medida que a década avançava, os Celtics continuavam a fazer história. Em 1964, eles se tornaram o primeiro time da NBA a iniciar uma formação totalmente voltada para os pretos. O alinhamento de Auerbach surgiu por necessidade; ele era notoriamente indiferente a causas sociais e ao contra-ataque adversário. Foi, no entanto, um marco tornado possível pelo desempenho de Russell e por sua maior importância. Quando Auerbach se aposentou depois que o Celtics conquistou o título da NBA 1965-66, Russell o sucedeu como técnico. É verdade que foi em parte porque ninguém conseguia lidar com o temperamental Russell a não ser o próprio Russell, mas mesmo assim fez dele o primeiro treinador afro-americano na história da NBA, bem como o primeiro a ganhar um título quando o Boston conquistou o campeonato de 1967-68. Russell levou para casa mais um campeonato antes de pendurar os tênis para sempre, em 1969. Ele havia dado grandes passos no jogo de basquete, mas o inquieto e consciente Russell sentiu que havia batalhas maiores a serem travadas. Após sua aposentadoria, ele serviu como treinador principal da Seattle SuperSonics (1973-77) e da Sacramento Kings (1987-88), serviu como comentarista nas transmissões de televisão dos jogos da NBA, e continuou ativo em causas sociais. Sua autobiografia, Second Wind: The Memoirs of an Opinionated Man (cowritten with Taylor Branch), foi publicada em 1979. Russell foi introduzido no Salão da Fama do Basquetebol Memorial Naismith em 1975, e em 2011 recebeu a Medalha Presidencial da Liberdade.

Em 13 temporadas, Russell ganhou 11 campeonatos da NBA (1957, 1959-66, e 1968-69). Por uma boa medida, ele pode ter tido 12, teve uma lesão no tornozelo que não o deixou de lado no início das finais da NBA de 1958. É uma taxa de sucesso verdadeiramente impressionante, uma que nenhum outro jogador da NBA chegou perto de alcançar. O Celtics de Russell dominou o poleiro numa altura em que o número minúsculo de equipas (a NBA consistia em oito ou nove franquias para a maior parte da sua carreira) fez com que o seu talento se tornasse muito condensado, e uma combinação de integração e melhor olheiro trouxe uma corrida sem precedentes de novas estrelas.

Já num desporto que tradicionalmente celebra os golos e o heroísmo ofensivo, Russell era uma anomalia: um jogador dominante para quem fazer golos era verdadeiramente secundário. O seu cartão de visita era a defesa, o rebote e – acima de tudo – o bloqueio, que ele transformou em uma arte atlética fluida da mesma forma que alguns dos seus contemporâneos tinham alterado a percepção do que era possível no ataque. Antes de sua chegada, o Celtics tinha sido uma equipe de tiro, quase descontrolada, liderada pelo feiticeiro de passes Bob Cousy. O que Russell fez foi fechar o circuito, criando turnovers que permitiram a Boston voltar ao ataque ainda mais rápido, além de patrulhar a pintura com uma intensidade que compensou sozinha o desequilíbrio dos Celtics. Com o passar dos anos, a abordagem de Russell tornou-se a filosofia geral da equipe como jogadores atléticos que viam a defesa como um meio de chave para a pausa rápida foram introduzidos no plantel. A dinastia do Celtics foi reconduzida ao longo dos anos entre 1956 e 1969, mas a única constante foi Russell. Ele definiu a filosofia da equipe e sua estratégia. Mas acima de tudo, Russell foi o derradeiro vencedor do basquetebol.

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