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Por qué las mujeres sienten más frío que los hombres

Imagen de representación | StockSnap

Casi todos nos quejamos de tener frío en algún momento, especialmente cuando llegan las bajas temperaturas. Pero algunas personas sienten frío sin importar el tiempo que haga, y hay una serie de razones por las que puede ser así.

La temperatura corporal media normal es de 36,6℃, pero las variaciones son habituales, con diferencias de hasta 0,5℃. La temperatura en reposo de una persona cambia a lo largo de un periodo de 24 horas, alcanzando su punto máximo alrededor de las 6 de la tarde y descendiendo a su punto más bajo alrededor de las 4 de la mañana. La temperatura corporal media también ha disminuido hasta un 0,03℃ por década de nacimiento desde que se estableció por primera vez en el siglo XIX.

Las distintas partes de nuestro cuerpo tienen temperaturas diferentes, siendo el recto la más cálida (37℃), seguida de los oídos, la orina y la boca. La axila (35,9℃) es la parte más fría de nuestro cuerpo que se suele medir.

Aquí hay otros cuatro factores que afectan a nuestra temperatura corporal – y pueden ser la razón de por qué algunas personas siempre sienten frío.

Anatomía

Los hombres y las mujeres realmente crean diferentes cantidades de calor para mantener el cuerpo caliente. Los hombres tienen una mayor tasa metabólica basal en reposo (de energía quemada en reposo) debido a su mayor masa muscular. Esto significa que los hombres crean de forma natural mayores cantidades de calor para mantenerse calientes.

De forma similar, las capas de grasa, que están diseñadas para aislar y mantener el cuerpo caliente, están distribuidas de forma diferente en hombres y mujeres. Las mujeres tienen una capa de grasa casi dos veces más gruesa debajo de la piel de los brazos y las piernas, por lo que el calor de los músculos subyacentes tiene más dificultades -y tarda más- en llegar a los receptores de temperatura de la piel, lo que puede explicar que algunas mujeres se quejen de tener frío con más frecuencia. No está claro si, una vez alcanzada una temperatura agradable, esta diferencia en la distribución de la grasa mantiene a las mujeres más calientes durante más tiempo.

Hormonas

Las mujeres tienen un cambio cíclico en su temperatura corporal base que está influenciado por varias hormonas implicadas en el ciclo menstrual. Antes de la ovulación, la temperatura alcanza una media de 35,9℃, y luego alcanza un pico de 36,7℃ unos días después.

Una serie de hormonas sexuales interactúan con el sistema que regula nuestra temperatura. Por ejemplo, el estrógeno aumenta la vasodilatación, es decir, el ensanchamiento de los vasos sanguíneos, lo que ayuda a reducir la temperatura corporal, mientras que la progesterona tiende a aumentar la temperatura corporal. Los estudios demuestran que la progesterona sintética, presente en los anticonceptivos orales, provoca una elevación prolongada de la temperatura corporal.

Aunque los niveles de testosterona más elevados en los hombres no parecen cambiar la temperatura del cuerpo, parece que puede hacer que los hombres sientan menos el frío al desensibilizar uno de los receptores que lo detectan.

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Afecciones de salud

Algunas enfermedades y afecciones se asocian a una menor tolerancia o a una mayor sensación de frío.

La enfermedad de Raynaud es una afección que hace que algunas zonas del cuerpo, especialmente los dedos de las manos y de los pies (aunque también puede afectar a las orejas, la nariz y los pezones) se enfríen y se adormezcan en respuesta a las bajas temperaturas o al estrés. Normalmente, no se siente frío en todo el cuerpo, pero la gravedad de las zonas afectadas puede ser increíblemente dolorosa.

Se produce por el rápido estrechamiento de los pequeños vasos sanguíneos de estas zonas. Las mujeres son más propensas a padecer Raynaud, al igual que quienes viven en climas más fríos. El tratamiento se centra principalmente en evitar el frío, los desencadenantes del estrés, los fármacos (algunos medicamentos para el resfriado) que pueden provocar el estrechamiento de los vasos sanguíneos y algunos cambios en el estilo de vida.

El hipotiroidismo es otra afección que puede hacer que alguien sienta frío. Afecta a la glándula tiroidea del cuello y hace que deje de producir suficientes hormonas para mantener los niveles de energía, el cabello, la piel, el peso y la temperatura interna. Sin embargo, el hipotiroidismo puede tratarse con hormonas sintéticas.

Problemas en los vasos sanguíneos

La arteriosclerosis es el estrechamiento de los vasos sanguíneos debido a la acumulación de placa, el mismo material que puede causar ataques al corazón. Existen diferentes tipos de esta afección, pero la que más comúnmente provoca una sensación de frío es la arteriopatía periférica, en la que se estrechan las arterias que suministran sangre a las extremidades.

La sangre mantiene los tejidos de nuestras extremidades proporcionándoles los nutrientes que les permiten seguir funcionando y generando calor, razón por la que las personas con esta afección pueden sentir frío constantemente. Si no se trata, los síntomas pueden derivar en una isquemia de las extremidades, en la que la sangre se corta por completo, provocando gangrena, la necesidad de amputación y, potencialmente, la muerte.

La congelación también puede provocar una sensibilidad al frío continua o prolongada, incluso después de que la lesión visible se haya curado. La congelación suele comenzar cuando el cuerpo, especialmente la piel expuesta, está sometido a temperaturas inferiores al punto de congelación. La respuesta del cuerpo es reducir el flujo sanguíneo a estas zonas de la piel para evitar la pérdida de calor y mantener el calor de los órganos internos vitales.

Los daños se producen por la formación de cristales de hielo en los tejidos corporales y su desgarro. En el peor de los casos, se pueden perder dedos y extremidades.

Cuando el frío es caliente

En el extremo opuesto se encuentra un tipo de intoxicación alimentaria, llamada ciguatera, que hace que las cosas frías se sientan calientes (y viceversa). Este tipo de intoxicación por pescado de arrecife -que afecta a unas 50.00-500.000 personas cada año- se produce por el consumo de ciguatoxina, que se encuentra en una especie de plancton llamada Gambierdiscus toxicus y se acumula al ascender por la cadena alimentaria hasta llegar a nosotros a través de algunos peces.

La toxina no puede ser destruida por la cocción y, cuando es consumida por los humanos, provoca síntomas gastrointestinales y sensibilidad al frío y al calor, hipotermia e incluso la muerte. La sensibilidad es tanto más alarmante cuanto que los sentidos se invierten, por lo que lavarse las manos con agua fría provoca una sensación de ardor en las manos. No hay tratamiento y los síntomas pueden tardar meses o incluso años en desaparecer.

Cuando se acercan los meses de frío es normal echar mano del termostato o de una manta. Pero hay que tener en cuenta que cualquier sensación de frío prolongada o anormal debe ser revisada por un médico.

Adam Taylor, profesor y director del Centro de Aprendizaje de Anatomía Clínica de la Universidad de Lancaster

Este artículo ha sido republicado de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

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