Articles

Werkt NASCAR’s kampioenschapsformule?

In januari 2014 kondigde NASCAR aan dat het zijn oorspronkelijke Chase-play-offformaat na tien jaar zou verlaten om iets totaal anders op te bouwen, een 16-rijder, 10-race eliminatieformaat dat eindigde met een garantie van vier auto’s met gelijke kampioenschapsverwachtingen die in de finale raceten met een kans op een titel.

Advertisement – Continue Reading Below

De verandering was radicaal, en veel fans reageerden met een onmiddellijke afkeer. Het nieuwe format was chaotisch, expliciet ontworpen om absurde uitkomsten te creëren in plaats van de beste coureurs in de loop van het seizoen te belonen.

Wat ooit een manier was om een nieuwe Matt Kenseth-situatie te voorkomen, was over zichzelf heen gegroeid, een format dat bereid was om het hele reguliere seizoen van 26 races op te offeren voor een alles-of-niets play-off die, met 16 auto’s, vrijwel gegarandeerd elke echte kampioenschapskandidaat zou omvatten.

Een paar jaar later werd het format opnieuw veranderd, met NASCAR’s wens om gegarandeerde herstarts toe te voegen door middel van “Stage” racen bracht een nieuw format met zich mee dat ook “Playoff Points” toekende die alles behalve garandeerde dat de elite-coureurs van het reguliere seizoen door zouden gaan naar de Ronde van Acht, en over het algemeen de beste coureur van het seizoen een bijna gegarandeerde weg naar het Championship Four leek te geven.

Zeven jaar na de eerste verandering en vier jaar in de Stage Racing/Playoff Point-variant die in 2017 werd geïntroduceerd, hebben we nu een vrij omvangrijk monster van hoe NASCAR-racen eruitziet in deze dappere nieuwe wereld. Eindelijk kunnen we ons afvragen of dit ding heeft gewerkt.

Wat volgt zijn de werkelijke Championship Four van elk jaar, de werkelijke kampioen en de verwachte kampioenschapskandidaten onder een traditioneel, niet-playoff-formaat. De test hier is niet of de Playoff een verschil maakte of niet (het wordt verondersteld een verschil te maken!), maar of het nauwkeurig de coureurs beloonde die het meest een plek in de kampioenschapsstrijd verdienden op grond van hun reguliere seizoensprestaties.

Een seizoen dat de meest dominante coureur beloont, zoals 2017’s kampioenschap voor Martin Truex Jr., is een voor de hand liggend succes, terwijl een seizoen dat eindigt met alle verwachte kanshebbers die in Homestead worden verslagen door een coureur die een meer middelmatig seizoen samenstelt, zoals 2018’s titel voor Joey Logano, wordt gezien als een unieke mislukking die door het systeem is gecreëerd.

Advertising – Continue Reading Below

Expected contenders worden gedefinieerd als degenen die aan het einde van het seizoen de punten leiden, degenen binnen één race van punten aan het einde van het seizoen, en degenen die de meeste overwinningen van het seizoen boekten, maar buiten die groep eindigden.

Icon Sports WireGetty Images

2014
Actuele kampioen: Kevin Harvick
Actueel kampioenschap vier: Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Verwachte kanshebbers zonder play-off (punten via Jayski): Jeff Gordon, Joey Logano, Brad Keselowski

Het seizoen 2014 was er heel dichtbij om heel anders te eindigen. Ryan Newman, die op geen enkel moment in het seizoen een race won, kwam in de laatste eliminatieronde in Phoenix met een kans om stiekem in de Championship Four te komen. Laat in de race bevond hij zich naast Kyle Larson met de mogelijkheid om Larson eenvoudig uit de weg te ruimen en het veld nipt te halen boven Jeff Gordon, die in twee van de drie races in die Ronde van Acht als tweede was geëindigd en comfortabel het veld in punten zou hebben aangevoerd in een format zonder play-offs, en Brad Keselowski, die de meeste race-overwinningen van het seizoen had. Newman haalde het veld, Gordon en Keselowski niet, en Kevin Harvick en Joey Logano’s sterke seizoenen werden kampioenschaps-niveau toen twee van de top drie kanshebbers in de serie gewoon de laatste ronde misten.

Newman eindigde vervolgens als tweede in de eigenlijke race, waardoor Harvick echte problemen kreeg en heel dicht bij het vervullen van NASCAR’s doemscenario van een kampioen met één overwinning in het eerste jaar van het formaat kwam.

Harvick, die vijfde zou zijn geworden in een kampioenschap zonder play-offs, was een redelijk waardige kampioen, met vijf overwinningen op het seizoen en overwinningen in elk van de laatste twee races, veruit de twee belangrijkste op het schema in dit kampioenschap format. Dit gaat de boeken in als een in alle opzichten gedenkwaardige Playoff run, vergelijkbaar met Stewart-Haas Racing’s andere titel in de 2011 Chase die Tony Stewart zijn titel zag winnen door vijf van de tien races te winnen in een verder matig seizoen.

Advertisement – Continue Reading Below

2015
Actuele kampioen: Kyle Busch
Actueel kampioenschap vier: Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Verwachte kanshebbers zonder play-off (punten via Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano

Meer dan enig ander seizoen is dit het resultaat dat onmogelijk zou zijn geweest zonder een play-off.

Kyle Busch miste een derde van zijn seizoen 2015, uitgeschakeld met een beenblessure opgelopen in een Xfinity Series-race op de dag voor de Daytona 500. Hij keerde in Charlotte terug in een enorm gat, en begreep dat hij zowel een race moest winnen als terug in de top dertig in punten moest klimmen om überhaupt de play-offs te halen. Hij won vier races in vijf races en verzekerde zich zo van een plaats in de play-offs. Zijn eigenlijke play-off run was echter veel minder gedenkwaardig.

Busch won de eerste negen races van de play-offs niet, maar verzekerde zich van een plaats in de Championship Four door drie top-vijf klasseringen in de laatste drie races. In Homestead liet hij Kevin Harvick, die het grootste deel van het jaar de leiding had in de tussenstand van het kampioenschap, achter zich en pakte de titel. Zowel Harvick als Logano hebben kampioenswaardige seizoenen achter de rug, maar de titelwinst van Busch was een unicum in deze opzet. Busch kwam dicht in de buurt van de top dertig in het reguliere seizoen, maar hij miste net genoeg races dat hij het kon overwinnen, en de titel was van hem.

Of dit een mislukking van het format is, is een meer persoonlijke vraag dan de meeste jaren, waarbij je moet afwegen of een geblesseerde coureur al dan niet een titel zou moeten kunnen winnen in een seizoen dat hij eigenlijk niet heeft afgemaakt. Persoonlijk beschouw ik dit als een zeldzaam sterk punt van het anders zo vreemde format. Het seizoen kende wel een overweldigende mislukking; Joey Logano, die drie opeenvolgende play-offs won en onder een normaal format slechts 22 punten achter Harvick zou zijn geëindigd op het seizoen, miste de race. Simpelweg gebeurde dit omdat Logano Kenseth vanaf de leiding in Martinsville in de eerste race van de Ronde van Acht wrakte, een resultaat dat onder geen enkel ander format, noch hiervoor noch hierna, seizoensafsluitend zou zijn geweest.

2016
Actuele kampioen: Jimmie Johnson
Actueel kampioenschap vier: Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Verwachte kanshebbers zonder play-off (punten via Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano, Jimmie Johnson

Harvick’s titel van 2014 voelt volledig niet-controversieel, niet in het minst omdat hij direct daarna twee seizoenen op kampioenschapsniveau samenstelde. Zijn vroege eliminatie in 2016 was echter een van de meer flagrante resultaten in de geschiedenis van de Chase, omdat hij in de Ronde van Acht werd uitgeschakeld ondanks het feit dat hij finishes van 20e, 6e en 4e over de drie races plaatste. Een overwinning van Carl Edwards, die in zijn andere twee races in de ronde als 36e en 19e eindigde, garandeerde zijn uitschakeling vrijwel zeker voor de laatste race van de Ronde van Acht, waardoor de deur open stond voor een gevecht tussen Johnson, die de meeste races van het seizoen had gewonnen, en Logano, de op één na sterkste coureur in punten achter Harvick. Johnson won de race, en daarmee zijn zevende titel.

Advertisement – Continue Reading Below

Dit was het laatste seizoen van het echt wilde unseed eliminatie-formaat. De in 2017 geïntroduceerde Playoff Points betekenden dat elke eliminatieronde, inclusief de zo belangrijke Ronde van Acht, nu opnieuw zou worden ingesteld om een ingebakken beloning te bevatten voor coureurs die het hele jaar succesvol waren geweest, een systeem dat effectief werd ingevoerd om resultaten zoals Harvick’s misser in 2016 te voorkomen.

Chris TrotmanGetty Images

2017
Actuele kampioen: Martin Truex Jr.
Actueel kampioenschap vier: Martin Truex Jr., Kyle Busch, Kevin Harvick, Brad Keselowski
Verwachte kanshebbers zonder play-off (punten via RacingNews): Martin Truex Jr.

Het eerste jaar van het Playoff Point-format was verreweg het meest representatieve Championship Four en eindresultaat van elk seizoen in het eliminatietijdperk. Truex, die de meeste overwinningen van het seizoen had en veruit de meeste punten zou hebben gescoord in een format zonder play-offs, zonder etappepunten, won Homestead als onderdeel van een opzienbarende play-offprestatie waarbij hij in de laatste tien races slechts één keer buiten de top vijf eindigde, en kon zijn titel grijpen boven een play-offveld met Busch, Harvick en Keselowski, die samen met Truex vier van de vijf dominante coureurs van dit tijdperk vormen.

Truex was niet alleen de enige coureur die in 2017 een seizoen op kampioenschapsniveau neerzette, hij was degene die een seizoen neerzette om nooit te vergeten. Elk resultaat behalve een titel voor Truex in 2017 zou een schande zijn geweest. De prestaties van het team in Homestead zorgden ervoor dat zo’n schande er niet zou komen.

2018
Actueel kampioen: Joey Logano
Actueel kampioenschap vier: Joey Logano, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Kyle Busch
Verwachte kanshebbers zonder play-off (Punten via RacingNews): Kyle Busch, Kevin Harvick

Advertentie – Continue Reading Below

2018 was het jaar van de “Big 3,” de groepering van Truex, Harvick, en Busch die duidelijk dominant was in zowat elke race die dat seizoen werd gereden. Die coureurs waren samen goed voor 20 van de 36 mogelijke overwinningen, leken eeuwige vaste waarden in de top vijf van elke race op elk circuit, en pakten drie van de top vier plekken in Homestead.

Helaas voor NASCAR eindigde Joey Logano vóór hen allemaal.

Mind you, Logano had geenszins een slecht seizoen. Hij won drie races en zou vierde zijn geworden in een meer traditionele kampioenschapsindeling, een indrukwekkende reeks, zelfs als het slechts zijn derde beste seizoen van het decennium was. In feite was dit niet een titel die Logano had moeten winnen, maar Logano had een titel moeten winnen in het eliminatie-tijdperk.

Dit is het enige argument dat ik kan aanvoeren om een format te rechtvaardigen dat toestaat dat een veld met zoveel duidelijke kanshebbers naar een kampioenschap wordt geslagen door hun verre rivaal.

2019
Actuele kampioen: Kyle Busch
Actueel kampioenschap vier: Kyle Busch, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Denny Hamlin
Verwachte kanshebbers zonder play-off (punten via RacingNews): Kevin Harvick, Joey Logano, Kyle Busch, Martin Truex Jr. Denny Hamlin

Zonder een play-off hadden vijf coureurs met een kans op een titel naar Homestead kunnen komen. Vier van die coureurs zaten in de Championship Four, dus het resultaat is vrij moeilijk te betwisten hier. Logano werd ondanks een 8e, 4e en 9e plaats in de Ronde van Acht uit de Championship Four gestoten omdat Denny Hamlin in die ronde een race won, maar beide coureurs hoorden zeker thuis in Homestead. Busch won de titel van Truex dankzij zijn overwinning in Homestead en markeerde daarmee een redelijk succesvol jaar in het format

Sean GardnerGetty Images

Advertisement – Continue Reading Below

Incomplete. Het seizoen heeft nog twee races te gaan, met Joey Logano officieel opgesloten in de Championship Four na zijn overwinning in Kansas twee weekenden geleden en Kevin Harvick in een geweldige positie om door te gaan na de race van morgen in Martinsville met zijn 42 punten voorsprong op de cutoff line.

Dit kampioenschap format grenst aan absurd, maar het heeft niet slecht werk geleverd om daadwerkelijk kampioenen te benoemen. NASCAR zou dankbaar moeten zijn dat het in 2014 een titel voor Newman heeft vermeden, want elk resultaat dat daadwerkelijk is gebeurd, is op zijn minst een titel voor een coureur die op een bepaald moment in de jaren tussen 2014 en 2020 een seizoen op kampioenschapsniveau had. Dit is het argument ter verdediging van het formaat, dat, zelfs wanneer het toevalstreffers oplevert, het vereist dat die toevalstreffers door zoveel hoepels moeten lopen dat ze zo goed als gegarandeerd al een coureur op kampioenschapsniveau zijn die racet voor een organisatie op kampioenschapsniveau.

De grotere zorg voor NASCAR is dat dit formaat, in elk van zijn vormen, nog steeds geen nieuwe buzz buiten de racewereld voor de sport heeft gecreëerd. Fans van andere sporten niet massaal naar NASCAR vanwege het formaat, en degenen die komen om andere redenen kunnen in plaats daarvan vinden zichzelf verward door het labyrint van de fase punten, play-off cutoff rondes, en ronde voorsprong bonussen die eigenlijk bepaalt het veld voor de laatste race. De “winner-take-all”-formule in die finale is in ieder geval bevredigend en heeft tot nu toe elk seizoen geëindigd met de winnaar van de laatste race die ook het seizoenskampioenschap mee naar huis neemt.

Over zes voltooide seizoenen heeft dit formaat Kevin Harvick, Kyle Busch, Jimmie Johnson, Martin Truex Jr., Joey Logano, en Kyle Busch opnieuw gekroond. Of die coureurs hun titels in die specifieke seizoenen nu wel of niet verdienden, iedereen die NASCAR de afgelopen zeven jaar van dichtbij heeft gevolgd, zou je vertellen dat dit coureurs van kampioenschapsniveau zijn. Brad Keselowski en Denny Hamlin, momenteel derde en vierde in de tussenstand van de Cup Series, krijgen dit weekend de kans om ervoor te zorgen dat ze volgend weekend hun kans van één op vier hebben om zich bij die groep te voegen. Het zijn ook kampioenschapsrijders geweest.

Advertisement – Continue Reading Below

Heeft de serie hier iets om trots op te zijn? Waarschijnlijk niet. Maar het kampioenschapsformaat zelf is geen aanfluiting, en de ergste angsten van die fans terug in 2014 moeten nog worden gerealiseerd. Het mag dan teleurstellend zijn, maar mijn conclusie uit de eerste zeven jaar van dit format is dat het niet goed is, maar wel prima. Dit was zeker niet het resultaat waar de mensen achter het formaat naar zochten, maar het is zeker een beter resultaat dan ik eigenlijk had verwacht toen het formaat werd aangekondigd.

…Congratulations?

Laat een antwoord achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.