Articles

Kleuren horen, vormen proeven

Wanneer Matthew Blakeslee hamburgerpasteitjes met zijn handen vormgeeft, ervaart hij een levendige bittere smaak in zijn mond. Esmerelda Jones (een pseudoniem) ziet blauw als ze luistert naar de noot Cis die op de piano wordt gespeeld; andere noten roepen andere tinten op – zozeer zelfs dat de pianotoetsen eigenlijk kleurgecodeerd zijn. En als Jeff Coleman naar gedrukte zwarte cijfers kijkt, ziet hij ze in kleur, elk een andere tint. Blakeslee, Jones en Coleman behoren tot een handvol verder normale mensen die synesthesie hebben. Zij ervaren de gewone wereld op buitengewone manieren en lijken te leven in een mysterieus niemandsland tussen fantasie en werkelijkheid. Voor hen worden de zintuigen – tast, smaak, gehoor, zicht en reuk – door elkaar gehaald in plaats van gescheiden te blijven.

Moderne wetenschappers weten sinds 1880 van synesthesie, toen Francis Galton, een neef van Charles Darwin, een artikel in Nature publiceerde over het verschijnsel. Maar de meesten hebben het afgedaan als bedrog, een artefact van drugsgebruik of louter curiositeit. Ongeveer zeven jaar geleden begonnen wij en anderen echter hersenprocessen te ontdekken die synesthesie zouden kunnen verklaren. Gaandeweg vonden we ook nieuwe aanwijzingen voor enkele van de meest mysterieuze aspecten van de menselijke geest, zoals het ontstaan van abstract denken en metafoor.

Een veel voorkomende verklaring van synesthesie is dat de getroffen mensen gewoon jeugdherinneringen en associaties ervaren. Misschien had iemand als kind met koelkastmagneten gespeeld, en was het cijfer 5 rood en 6 groen. Deze theorie geeft echter geen antwoord op de vraag waarom slechts sommige mensen zulke levendige zintuiglijke herinneringen hebben. Je denkt misschien aan kou als je naar een plaatje van een ijsblokje kijkt, maar je voelt waarschijnlijk geen kou, hoeveel ontmoetingen je ook met ijs en sneeuw hebt gehad in je jeugd.

Een ander heersend idee is dat synestheten slechts metaforisch zijn als ze de noot C scherp als rood omschrijven of zeggen dat kip puntig smaakt – net zoals jij en ik zouden kunnen spreken van een hard overhemd of scherpe cheddarkaas. Onze gewone taal is vol van dergelijke zintuig-gerelateerde metaforen, en misschien zijn synesthetes gewoon bijzonder begaafd in dit opzicht.

We begonnen te proberen uit te vinden of synesthesie een echte zintuiglijke ervaring is in 1999. Deze bedrieglijk eenvoudige vraag had onderzoekers in het veld geplaagd voor decennia. Een natuurlijke benadering is te beginnen met de proefpersonen ronduit te vragen: Is dit slechts een herinnering, of ziet u de kleur werkelijk alsof hij recht voor u staat? Toen we deze vraag stelden, kwamen we niet erg ver. Sommige proefpersonen antwoordden, Oh, ik zie het heel duidelijk. Maar een meer frequente reactie was, Ik zie het een beetje, een beetje dont of Nee, het is niet als een herinnering. Ik zie het nummer als duidelijk rood, maar ik weet ook dat het dat niet is; het is zwart. Dus het moet een herinnering zijn, denk ik.

Om te bepalen of een effect echt perceptueel is, gebruiken psychologen vaak een eenvoudige test die pop-out of segregatie wordt genoemd. Als je naar een stel schuine lijnen kijkt, verspreid over een woud van verticale lijnen, vallen de schuine lijnen op. U kunt ze onmiddellijk onderscheiden van de achtergrond en ze mentaal groeperen om bijvoorbeeld een afzonderlijke driehoekige vorm te vormen. Op dezelfde manier, als de meeste elementen op de achtergrond groene stippen zouden zijn en u zou moeten zoeken naar rode doelen, dan zouden de rode eruit springen. Aan de andere kant vallen zwarte 2’en, verspreid over 5’en van dezelfde kleur, bijna niet op. Het is moeilijk om de 2’en te onderscheiden zonder de getallen stuk voor stuk te bekijken, ook al verschilt elk getal even duidelijk van zijn buren als een schuine lijn van een rechte lijn. We kunnen dus concluderen dat alleen bepaalde primitieve, of elementaire, kenmerken, zoals kleur en lijnoriëntatie, een basis voor groepering kunnen vormen. Meer complexe perceptuele tokens, zoals getallen, kunnen dat niet.

We vroegen ons af wat er zou gebeuren als we de gemengde getallen lieten zien aan synestheten die bijvoorbeeld rood ervaren als ze een 5 zien en groen bij een 2. We rangschikten de 2’en zo dat ze een driehoek vormden.

Toen we deze tests met vrijwilligers uitvoerden, was het antwoord glashelder. In tegenstelling tot normale proefpersonen, rapporteerden synesthetes de vorm gevormd door groepen getallen tot 90 procent van de tijd correct (precies zoals niet-synesthetes doen wanneer de getallen daadwerkelijk verschillende kleuren hebben). Dit resultaat bewijst dat de geïnduceerde kleuren echt zintuiglijk waarneembaar zijn en dat synestheten niet alleen maar dingen verzinnen. Het is onmogelijk voor hen om hun succes te faken.

Visuele Verwerking

CONFIRMATIE dat synesthesie echt is brengt de vraag naar boven, Waarom ervaren sommige mensen dit vreemde fenomeen? Onze experimenten leiden ons naar het idee dat synesthetici het resultaat ervaren van een soort kruisbedrading in de hersenen. Dit basisconcept werd oorspronkelijk ongeveer 100 jaar geleden voorgesteld, maar we hebben nu geïdentificeerd waar en hoe zulke kruisbedrading zou kunnen optreden.

Een begrip van de neurobiologische factoren die aan het werk zijn vereist enige bekendheid met hoe de hersenen visuele informatie verwerken. Nadat het weerkaatste licht van een scène de kegeltjes (kleurreceptoren) in het oog raakt, reizen neurale signalen van het netvlies naar gebied 17, in de occipitale kwab aan de achterkant van de hersenen. Daar wordt het beeld binnen lokale clusters, of blobs, verder verwerkt tot eenvoudige attributen als kleur, beweging, vorm en diepte. Daarna wordt de informatie over deze afzonderlijke kenmerken naar voren gezonden en verdeeld over verschillende verafgelegen gebieden in de temporale en pariëtale kwabben. In het geval van kleur, gaat de informatie naar gebied V4 in de fusiforme gyrus van de temporale kwab. Van daaruit gaat het naar gebieden die hoger in de hiërarchie van kleurcentra liggen, met inbegrip van een gebied in de buurt van een stukje cortex dat de TPO wordt genoemd (voor de kruising van de temporale, pariëtale en occipitale kwabben). Deze hogere gebieden kunnen zich bezighouden met meer verfijnde aspecten van kleurverwerking. Zo zien bladeren er in de schemering net zo groen uit als op de middag, ook al is de mix van golflengten die door hen worden weerkaatst heel anders.

Numerieke berekeningen lijken ook in fasen te gebeuren. Een vroege stap vindt plaats in de fusiforme gyrus, waar de feitelijke vormen van getallen worden gerepresenteerd, en een latere stap vindt plaats in de hoekige gyrus, een deel van het TPO dat zich bezighoudt met numerieke concepten zoals ordinaliteit (volgorde) en cardinaliteit (hoeveelheid). Wanneer de angulaire gyrus beschadigd is door een beroerte of een tumor, kan de patiënt nog wel getallen herkennen maar niet meer vermenigvuldigen. Na beschadiging van een ander nabijgelegen gebied, kunnen aftrekken en delen verloren gaan, terwijl vermenigvuldigen kan overleven (misschien omdat het uit het hoofd geleerd wordt). Bovendien wijzen beeldvormingsstudies van de hersenen bij de mens er sterk op dat visueel gepresenteerde letters van het alfabet of cijfers (grapemen) cellen in de fusiforme gyrus activeren, terwijl de klanken van de lettergrepen (fonemen) hogerop worden verwerkt, opnieuw in de algemene nabijheid van de TPO.

Omdat zowel kleuren als getallen aanvankelijk worden verwerkt in de fusiforme gyrus en vervolgens in de buurt van de hoekige gyrus, vermoedden wij dat getal-kleur synesthesie zou kunnen worden veroorzaakt door kruisbedrading tussen V4 en het getal-voorkomen gebied (beide in de fusiforme) of tussen het hogere kleur gebied en het getal-begrip gebied (beide in de TPO).

Andere, meer exotische vormen van de aandoening zouden kunnen voortvloeien uit soortgelijke kruisbedrading van verschillende zintuiglijke-verwerking regio’s. Dat het gehoorcentrum in de temporale kwabben ook dicht bij het hogere hersengebied ligt dat kleursignalen van V4 ontvangt, zou geluid-kleur synesthesie kunnen verklaren. Evenzo zou het proeven van aanraking door Matthew Blakeslee kunnen ontstaan door kruisbedrading tussen de smaakcortex in een gebied dat de insula wordt genoemd en een aangrenzende cortex die aanraking door de handen vertegenwoordigt. Een andere synestheet met smaak-geïnduceerde aanraking beschrijft de smaak van munt als koele glazen zuilen.

Smaak kan ook kruislings worden bedraad met het gehoor. Zo meldt een synestheet dat het gesproken Onze Vader vooral naar spek smaakt. Bovendien smaakt de naam Derek naar oorsmeer, terwijl de naam Tracy naar schilferig gebak smaakt.

Aannemende dat neurale kruisbedrading aan de basis ligt van synesthesie, waarom gebeurt het dan? We weten dat synesthesie in families voorkomt, dus het heeft een genetische component. Misschien zorgt een mutatie ervoor dat er verbindingen ontstaan tussen hersengebieden die normaal gescheiden zijn. Of misschien leidt de mutatie tot een defecte snoei van reeds bestaande verbindingen tussen gebieden die normaal slechts spaarzaam met elkaar verbonden zijn. Als de mutatie tot uiting zou komen (dat wil zeggen, zijn effecten zou uitoefenen) in sommige hersengebieden maar niet in andere, dan zou deze fragmentatie kunnen verklaren waarom sommige synestheten kleuren en getallen door elkaar halen, terwijl anderen kleuren zien als ze fonemen of muzieknoten horen. Mensen die een bepaald type synesthesie hebben, hebben meer kans om een ander type te hebben, en binnen sommige families zullen verschillende leden verschillende types van synesthesie hebben; beide feiten voegen gewicht toe aan dit idee.

Hoewel we aanvankelijk dachten in termen van fysieke kruisbedrading, zijn we tot het besef gekomen dat hetzelfde effect kan optreden als de bedrading – het aantal verbindingen tussen regio’s – in orde is, maar de balans van chemicaliën die tussen regio’s reizen scheef is. Daarom spreken we nu in termen van kruisactivatie. Naburige hersengebieden remmen bijvoorbeeld vaak elkaars activiteit, waardoor er minder kruisspraak is. Een chemische onevenwichtigheid die deze remming vermindert – bijvoorbeeld door het blokkeren van de werking van een remmende neurotransmitter of het niet produceren van een remmer – zou er ook toe leiden dat de activiteit in het ene gebied de activiteit in een buurgebied uitlokt. Dergelijke kruisactivatie zou, in theorie, ook kunnen optreden tussen ver van elkaar gelegen gebieden, hetgeen een verklaring zou zijn voor sommige van de minder vaak voorkomende vormen van synesthesie.

Aanleiding voor kruisactivatie komt van andere experimenten, waarvan sommige ook helpen bij het verklaren van de gevarieerde vormen die synesthesie kan aannemen. Een daarvan maakt gebruik van een visueel fenomeen dat bekend staat als crowding. Als u naar een klein plusteken staart in een afbeelding waarop ook een cijfer 5 staat, zult u merken dat het gemakkelijk is om dat cijfer te onderscheiden, ook al kijkt u er niet rechtstreeks naar. Maar als we nu de 5 omringen met vier andere getallen, zoals 3’en, dan kunt u het niet langer onderscheiden. Het lijkt onscherp. Vrijwilligers die normaal waarnemen zijn niet succesvoller in het identificeren van dit getal dan louter toeval. Dat is niet omdat de dingen wazig worden in de periferie van het zicht. U kon de 5 immers perfect duidelijk zien toen hij niet omringd was door 3’en. U kunt hem nu niet identificeren omdat uw aandacht beperkt is. De flankerende 3’s leiden op de een of andere manier je aandacht af van de centrale 5 en verhinderen je hem te zien.

Een grote verrassing kwam toen we dezelfde test gaven aan twee synesthetici. Zij keken naar het scherm en maakten opmerkingen als, Ik kan het middelste getal niet zien. Het is wazig, maar het ziet er rood uit, dus ik denk dat het een 5 moet zijn. Ook al werd het middelste getal niet bewust geregistreerd, het lijkt erop dat de hersenen het toch ergens verwerkten. Synestheten konden dan deze kleur gebruiken om intellectueel af te leiden wat het nummer was. Als onze theorie juist is, impliceert deze bevinding dat het getal in de fusiforme gyrus wordt verwerkt en de juiste kleur oproept vóór het stadium waarin het crowding effect in de hersenen optreedt; paradoxaal genoeg is het resultaat dat zelfs een onzichtbaar getal synesthesie kan veroorzaken voor sommige synesthetes.

Een andere bevinding die we deden ondersteunt ook deze conclusie. Wanneer we het contrast tussen het getal en de achtergrond verminderden, werd de synesthetische kleur zwakker totdat, bij laag contrast, de proefpersonen helemaal geen kleur zagen, ook al was het getal perfect zichtbaar. Terwijl het crowding experiment aantoont dat een onzichtbaar getal kleur kan uitlokken, geeft het contrastexperiment omgekeerd aan dat het zien van een getal niet garandeert dat men een kleur ziet. Misschien activeren getallen met een laag contrast de cellen in de fusiforme voldoende voor een bewuste waarneming van het getal, maar niet genoeg om de kleurencellen in V4 te cross-activeren.

Ten slotte vonden we dat als we synestheten Romeinse cijfers lieten zien, bijvoorbeeld een V, zij geen kleur zagen – wat suggereert dat het niet het numerieke concept van een getal is, in dit geval 5, maar de visuele verschijning van de lettergreep die de kleur aanstuurt. Deze observatie impliceert ook kruisactivatie binnen de fusiforme gyrus zelf in nummer-kleur synesthesie, omdat die structuur voornamelijk betrokken is bij het analyseren van de visuele vorm, niet de betekenis op hoog niveau, van het nummer. Een intrigerende wending: Stel je een afbeelding voor met een grote 5 die bestaat uit kleine 3’en; je kunt ofwel het bos zien (de 5) of je minutieus richten op de bomen (de 3’en). Twee synestheten rapporteerden dat ze de kleur zagen veranderen, afhankelijk van hun focus. Deze test impliceert dat, hoewel synesthesie kan ontstaan als gevolg van de visuele verschijning alleen – niet het concept op hoog niveau – de manier waarop de visuele input wordt gecategoriseerd, op basis van aandacht, ook kritisch is.

Maar toen we andere vrijwilligers begonnen te werven, werd het snel duidelijk dat niet alle synestheten die hun wereld kleuren hetzelfde zijn. Bij sommigen lokken zelfs dagen van de week of maanden van het jaar kleuren uit.

Het enige wat dagen van de week, maanden en getallen gemeen hebben is het concept van numerieke volgorde, of ordinaliteit. Voor bepaalde synesthetes is het misschien het abstracte concept van numerieke volgorde dat de kleur drijft, eerder dan de visuele verschijning van het getal. Zou het kunnen dat bij deze personen de kruisbedrading plaatsvindt tussen de hoekige gyrus en het hogere kleurengebied bij de TPO in plaats van tussen gebieden in de fusiforme? Als dat zo is, zou die interactie verklaren waarom zelfs abstracte getalrepresentaties, of het idee van de getallen opgewekt door dagen van de week of maanden, sterk specifieke kleuren zullen oproepen. Met andere woorden, afhankelijk van waar in de hersenen het synesthesie-gen tot uiting komt, kan het resulteren in verschillende types van de aandoening – hogere synesthesie, gedreven door numeriek concept, of lagere synesthesie, geproduceerd door visuele verschijning alleen. Evenzo kan in sommige lagere vormen de visuele verschijning van een letter kleur genereren, terwijl in hogere vormen het geluid, of foneem, wordt opgeroepen door die letter; fonemen worden vertegenwoordigd in de buurt van de TPO.

We hebben ook een geval waargenomen waarin we geloven dat kruisactivatie een kleurenblinde synestheet in staat stelt getallen te zien die getint zijn met tinten die hij anders niet kan waarnemen; charmant genoeg verwijst hij hiernaar als marsiaanse kleuren. Hoewel zijn retinale kleurreceptoren bepaalde golflengten niet kunnen verwerken, suggereren wij dat zijn hersenkleurgebied gewoon goed werkt en kruisgeactiveerd wordt wanneer hij getallen ziet.

In hersen-imaging experimenten die wij uitvoerden met Geoffrey M. Boynton van het Salk Instituut voor Biologische Studies in San Diego, hebben we bewijs verkregen van lokale activatie van het kleurengebied V4 op een manier die voorspeld wordt door onze kruisactivatie theorie van synesthesie. (Wijlen Jeffrey A. Gray van het Institute of Psychiatry in Londen en zijn collega’s rapporteerden soortgelijke resultaten). Bij het presenteren van zwarte en witte nummers en letters aan synesthetes, nam de hersenactivatie niet alleen toe in het nummer gebied – zoals het bij normale proefpersonen zou doen – maar ook in het kleur gebied. Onze groep observeerde ook verschillen tussen soorten van synesthetes. Proefpersonen met lagere synesthesie vertoonden veel meer activatie in eerdere stadia van kleurverwerking dan controlepersonen. Hogere synestheten daarentegen vertonen minder activatie op deze vroegere niveaus.

Zwevende Getallen

GALTON BESCHreef een andere intrigerende vorm van synesthesie, waarbij getallen specifieke plaatsen in de ruimte lijken in te nemen. Verschillende getallen nemen verschillende plaatsen in, maar ze zijn opeenvolgend gerangschikt in oplopende volgorde op een denkbeeldige getallenlijn. De getallenlijn is vaak op een ingewikkelde manier gekronkeld – soms verdubbelt hij zich zelfs, zodat bijvoorbeeld 2 dichter bij 25 ligt dan bij 4. Als de proefpersoon zijn hoofd kantelt, kan de getallenlijn ook kantelen. Sommige synesthetici beweren dat ze door het getallenlandschap kunnen dwalen en zijn zelfs in staat om van gezichtspunt te veranderen, om verborgen delen van de lijn te inspecteren of om hem van de andere kant te zien zodat de getallen omgekeerd lijken. Bij sommige personen strekt de lijn zich zelfs uit tot in de driedimensionale ruimte. Deze vreemde waarnemingen deden ons denken aan de beroemde vraag van neurowetenschapper Warren S. McCulloch: Wat is een getal, opdat een mens het kan kennen, en een mens, opdat hij een getal kan kennen? Hoe weten we dat de getallenlijn een echte perceptuele constructie is, en niet iets wat het subject zich gewoon inbeeldt of verzint? Een van ons (Ramachandran), werkend in samenwerking met U.C.S.D. afgestudeerde student Shai Azoulai, testte twee getallenlijn synesthetici. We presenteerden 15 getallen (van de 100) tegelijkertijd op het scherm gedurende 30 seconden en vroegen de proefpersonen om ze te onthouden. In één conditie (de congruente conditie genoemd) vielen de getallen op de virtuele getallenlijn waar ze moesten vallen. In de tweede conditie werden de getallen op verkeerde plaatsen geplaatst (de incongruente conditie). Na een test van 90 seconden bleek dat het geheugen van de proefpersonen voor de getallen in de congruente conditie significant beter was dan in de incongruente conditie. Dit is het eerste objectieve bewijs, sinds Galton het effect waarnam, dat getallenlijnen echt zijn in die zin dat ze de prestaties in een cognitieve taak kunnen beïnvloeden.

In een verwant experiment maakten we gebruik van het bekende numerieke afstandseffect. Wanneer normale mensen wordt gevraagd welke van twee getallen groter is, antwoorden zij sneller wanneer de getallen verder uit elkaar liggen (bijvoorbeeld 4 en 9) dan wanneer zij dicht bij elkaar liggen (bijvoorbeeld 3 en 4). Dit verschijnsel impliceert dat de hersenen getallen niet weergeven in een soort opzoektabel, zoals in een computer, maar eerder ruimtelijk in volgorde. Aangrenzende getallen worden gemakkelijker verward, en zijn dus moeilijker te vergelijken, dan getallen die verder uit elkaar liggen. Het verbazingwekkende is dat we bij één proefpersoon met een ingewikkelde getallenlijn ontdekten dat niet de numerieke afstand alleen bepalend was voor de prestatie, maar de ruimtelijke afstand op het synesthetische scherm. Als de lijn zichzelf verdubbelde, zou 4 moeilijker te onderscheiden zijn van bijvoorbeeld 19 dan van 6! Ook hier was er bewijs voor de realiteit van getallenlijnen.

Getallenlijnen kunnen het rekenen beïnvloeden. Een van onze proefpersonen rapporteerde dat zelfs eenvoudige rekenkundige bewerkingen zoals aftrekken of delen moeilijker waren over de knikken of verbuigingen van de lijn dan over rechte stukken. Dit resultaat suggereert dat numerieke volgorde (voor getallen of kalenders) wordt vertegenwoordigd in de hoekige gyrus van de hersenen, waarvan bekend is dat die betrokken is bij rekenen.

Waarom hebben sommige mensen kronkelige getallenlijnen? Wij suggereren dat dit effect optreedt omdat een van de belangrijkste functies van de hersenen is het omzetten van de ene dimensie in een andere. Zo wordt bijvoorbeeld het numerieke concept (de grootte van het getal) op een systematische manier in kaart gebracht op de sequentialiteit die in de hoekgyrus wordt weergegeven. Gewoonlijk is dit effect een vage remapping van links naar rechts, in een rechte lijn. Maar als er een mutatie optreedt die deze remapping ongunstig beïnvloedt, ontstaat er een verwrongen voorstelling. Dergelijke eigenaardige ruimtelijke voorstellingen van getallen kunnen genieën als Albert Einstein ook in staat stellen verborgen verbanden tussen getallen te zien die voor gewone stervelingen als wij niet voor de hand liggen.

Een manier om metaforen te werken

Onze inzichten in de neurologische basis van synesthesie zouden kunnen helpen een deel van de creativiteit van schilders, dichters en romanschrijvers te verklaren. Volgens een studie komt de aandoening veel vaker voor bij creatieve mensen dan bij de algemene bevolking.

Een vaardigheid die veel creatieve mensen delen is een vaardigheid in het gebruik van metafoor (It is the east, and Juliet is the sun). Het is alsof hun hersenen zijn ingesteld om verbanden te leggen tussen schijnbaar ongerelateerde domeinen – zoals de zon en een mooie jonge vrouw. Met andere woorden, net zoals bij synesthesie arbitraire verbanden worden gelegd tussen schijnbaar ongerelateerde perceptuele entiteiten zoals kleuren en getallen, worden bij metaforese verbanden gelegd tussen schijnbaar ongerelateerde conceptuele domeinen. Misschien is dit niet louter toeval.

Veel concepten op hoog niveau zijn waarschijnlijk verankerd in specifieke hersengebieden, of kaarten. Als je erover nadenkt, is er niets abstracter dan een getal, en toch wordt het, zoals we hebben gezien, gerepresenteerd in een relatief klein hersengebied, de hoekige gyrus. Laten we zeggen dat de mutatie waarvan wij denken dat ze synesthesie veroorzaakt, een overmaat aan communicatie veroorzaakt tussen verschillende hersenkaarten – kleine stukjes cortex die specifieke perceptuele entiteiten vertegenwoordigen, zoals scherpte of kromming van vormen of, in het geval van kleurkaarten, tinten. Afhankelijk van waar en hoe ver deze eigenschap in de hersenen tot uiting komt, kan dit leiden tot zowel synesthesie als een neiging om schijnbaar ongerelateerde concepten en ideeën met elkaar in verband te brengen – kortom, creativiteit. Dit zou kunnen verklaren waarom het schijnbaar nutteloze synesthesie-gen in de bevolking heeft overleefd.

Naast het verduidelijken waarom kunstenaars vatbaar zouden kunnen zijn voor het ervaren van synesthesie, suggereert ons onderzoek dat we er allemaal tot op zekere hoogte toe in staat zijn en dat deze eigenschap de weg kan hebben gebaand voor de evolutie van abstractie – een vaardigheid waarin mensen uitblinken. De TPO (en de hoekige gyrus daarbinnen), die een rol speelt bij de aandoening, is normaal gesproken betrokken bij intermodale synthese. Het is het hersengebied waar informatie van de tastzin, het gehoor en het gezichtsvermogen samenvloeit om de constructie van waarnemingen op hoog niveau mogelijk te maken. Bijvoorbeeld, een kat is pluizig (tastzin), hij miauwt en spint (gehoor), hij heeft een bepaald uiterlijk (visie) en geur (reuk), die allemaal tegelijkertijd worden afgeleid door de herinnering aan een kat of de klank van het woord kat.

Kan het zijn dat de hoekige gyrus – die bij mensen onevenredig groter is dan bij apen en apen – oorspronkelijk is geëvolueerd voor cross-modale associaties, maar daarna is gebruikt voor andere, meer abstracte functies zoals metaforen?

Kijk eens naar twee tekeningen, oorspronkelijk ontworpen door de psycholoog Wolfgang Khler. De ene ziet eruit als een inktvlek en de andere als een gekarteld stuk versplinterd glas. Als we vragen, Welke van deze is een bouba, en welke is een kiki? kiest 98 procent van de mensen het inktvlekje als bouba en het andere als kiki. Misschien komt dat omdat de zachte krommingen van de amoebaalachtige figuur de zachte golvingen van het geluid bouba nabootsen, zoals weergegeven in de gehoorcentra in de hersenen, evenals de geleidelijke buiging van de lippen als ze het gebogen boe-baa geluid produceren.

In tegenstelling daarmee bootsen de golfvorm van het geluid kiki en de scherpe buiging van de tong op het gehemelte de plotselinge veranderingen in de gekartelde visuele vorm na. Het enige wat deze twee kiki-kenmerken gemeen hebben is de abstracte eigenschap van gekarteldheid die ergens in de buurt van de TPO wordt onttrokken, waarschijnlijk in de hoekige gyrus. In zekere zin zijn we misschien allemaal kast-synestheten.

Dus de hoek gyrus voert een zeer elementaire vorm van abstractie uit – het extraheren van de gemene deler uit een set van opvallend ongelijksoortige entiteiten. We weten niet precies hoe het dit werk doet. Maar toen het vermogen tot intermodale abstractie eenmaal ontstond, heeft het misschien de weg geëffend voor de meer complexe vormen van abstractie.

Toen we ons onderzoek naar synesthesie begonnen, hadden we geen flauw idee van waar het ons zou brengen. Weinig vermoedden we dat dit griezelige fenomeen, lang beschouwd als een loutere curiositeit, een venster zou kunnen bieden op de aard van het denken.

DE AUTEURS

VILAYANUR S. RAMACHANDRAN en EDWARD M. HUBBARD werken samen aan studies over synesthesie. Ramachandran leidt het Centrum voor Hersenen en Cognitie aan de Universiteit van Californië, San Diego, en is adjunct professor aan het Salk Instituut voor Biologische Studies. Hij is opgeleid als arts en later gepromoveerd aan het Trinity College, Universiteit van Cambridge. Hubbard promoveerde aan de afdelingen psychologie en cognitieve wetenschappen van de U.C.S.D. en is nu postdoctoraal fellow aan het INSERM in Orsay, Frankrijk. Als stichtend lid van de American Synesthesia Association hielp hij in 2001 met de organisatie van de tweede jaarlijkse bijeenkomst aan de U.C.S.D.

Laat een antwoord achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.