Articles

Honne en Tatemae: Achter het Japanse masker

Twee lachende poppen in Kyoto (Arashiyama)

Aankomst in een land vol onleesbare mensen, werd ik voor het eerst van mijn leven onverwachts bestempeld als een wilde barbaar. Ik lachte in stille bussen, snoot mijn neus en slurpte mijn noedels niet op, allemaal volkomen normaal waar ik vandaan kwam, maar onuitsprekelijk vulgair in Japan. Toch vertelde niemand me rechtstreeks iets over deze gedragingen die ze zo ontstellend vonden, en pas toen ik een Europees koppel ontmoette dat al jaren in Japan woonde, gevolgd door enkele bijzonder dappere Japanse studenten die door een jaar in het buitenland mondiger waren geworden, begon ik te begrijpen dat ik eigenlijk al die tijd al onuitgesproken Japanse regels had overtreden. “Maar…”, vroeg ik, volledig verbijsterd, “Niemand heeft me iets verteld!”

Daarna kwam ik achter de meest mysterieuze en meest onbegrepen Japanse culturele kenmerken. Men vertelde mij over honne en tatemae.

Het juiste gezicht vinden

Een van de eerste verklaringen die men mij gaf, ging terug op Confucius’ droom van een harmonische en vreedzame samenleving in tijden van burgeroorlog en binnenlandse twisten in China. Hij had plannen gemaakt voor een samenleving die niet alleen gedreven werd door het eigenbelang van het naar macht hunkerende individu, maar gedreven werd door onbaatzuchtige leden van een groep die hun eigen verlangens opofferden voor een gemeenschappelijk goed. Dit zou een hiërarchische maatschappij zijn waarin allen tevreden waren, of zij nu aan de top of aan de onderkant van de piramide stonden en hun plichten naar beste vermogen vervulden, waarbij zij nooit op een andere manier dan door hard werken en onderwijs naar het hogere niveau konden stijgen. Zelfs na zijn dood was hij van grote invloed in Japan tijdens de Edo-periode, en leeft nog steeds in de collectieve onderbewuste geesten van vandaag door de twee woorden: honne en tatemae.

Tatemae is letterlijk de “uiterlijke gevel”, de witte ongebarsten verf, het onbevlekte en onpersoonlijke gezicht van een gebouw, en honne is samengesteld uit de kanji’s voor “ware” (本) en voor “geluid” (音): het ware lied van het zelf, de innerlijke stem alleen degenen die het dichtst bij je staan kunnen horen.

In tegenstelling tot westerlingen die over het algemeen genieten van de schijnwerpers en slechts enkele delen van zichzelf in de schaduw houden, geven de Japanners de voorkeur aan de tatemae (uiterlijke gezicht), het meest gewaardeerde deel van zichzelf in Japan, als een ondoorzichtig gordijn om de honne te verbergen. De veelvuldig herhaalde westerse slogans “wees jezelf!” en “uiterlijkheden doen er niet toe” zouden waarschijnlijk geen zin hebben in een land waar het mooie het verborgene en mysterieuze is, waar groot zijn nederig zijn is en wijs zijn stil zijn is.

En dus komen de toeristen terug om eindeloos te zwelgen over hoe “aardig” de Japanners zijn, en gaan verder met het geven van een paar illustratieve anekdotes waarin de Japanse held steevast de onwetende toeschouwers te hulp schiet. Verhalen gaan soms over “zeer vriendelijke” Japanse vrouwen die naar de toeristen glimlachen als ze met hun vuile schoenen kleine tatami kamers binnenlopen, en willekeurige Japanners die de kennis van de toeristen over Japan en hun Japans “warm” prijzen.

Er is geen manier om te weten of deze legendarische Japanners oprecht meenden wat ze zeiden – ze zouden heel goed hebben kunnen glimlachen terwijl ze van afschuw keken bij de aanblik van grote harige buitenlanders die hun tatami’s vuil maakten. Een buitenlander die in gebroken Japans “hallo” “tot ziens” en “alsjeblieft” mompelt, krijgt een stortvloed van complimenten en de mooie Japanse vrouwen vinden wel iets om te vleien, ook al zie je eruit als Shrek.

Een Japanner voor het eerst ontmoeten is net zoiets als een perfecte kartonnen imitatie van een mens ontmoeten, of misschien – zoals ze vaak zijn vergeleken – een robotmachine, een en al goed humeur en beleefdheid, zo niet warmte. Je kunt nooit vermoeden dat de man die je de hand schudt zojuist heeft gehoord dat hij kanker heeft, of dat hij net gescheiden is van zijn vrouw, of dat hij vanochtend wakker is geworden met een pijnlijke kater. Niets van dit alles zal zichtbaar zijn omdat de tatemae er zal zijn om het allemaal te verbergen: de beleefde glimlach, de gladde wenkbrauwen, de “hajimemashite” (leuk u te ontmoeten).

Hoe formeler de ontmoeting of hoe publieker de situatie, hoe meer gecodificeerd het zal zijn en hoe meer de tatemae zal worden getoond en de honne naar beneden geduwd en onderdrukt. Publiek en privé zijn in de Japanse samenleving zo meedogenloos gescheiden dat het een zich zelden met het ander vermengt: uw recente familiezaken delen met uw collega’s is even ondenkbaar als uw vrouw die u op het werk komt bezoeken. Zou u besluiten iedereen te belasten met uw zorgen en negatieve emoties, dan zou u in de achting van alle Japanners om u heen dalen omdat u de positieve effecten van de tatemae verstoort.

Want hoewel het een zware tol kan eisen van het individu, dat zijn verdriet niet mag uitspreken uit angst zijn toehoorder te verontrusten, schept het een harmonieuze sfeer omdat allen hun best doen hartelijk en uiterlijk vriendelijk te zijn.

Publiekelijk vergist

U bent in een schoolvergadering, draagt een stijf pak en transpireert hevig in een kamer zonder airconditioning, terwijl de mannen en vrouwen (meestal mannen) om u heen hun voorhoofd sierlijk met zakdoekjes deppen. De directeur wil een soort universiteitsfeest organiseren en vraagt om suggesties van alle leraren, ook van jou. Er klinkt geroezemoes, de ogen gaan omlaag en de schouders worden opgetrokken, en na een lange stilte waagt een docent het erop dat ze een studentenkoor kan organiseren, net zoals ze vorig jaar en het jaar daarvoor voor het festival had gedaan. Er wordt lang gediscussieerd over dit koor, en jij stelt onschuldig voor om het podium buiten te zetten en de kinderen microfoons te geven. Er valt weer een stilte voordat een andere leraar een sportevenement voorstelt – waarom niet een marathon, zoals vorig jaar?, en het geklets barst weer los.

Je denkt dat ze je niet gehoord hebben, hoewel je heel duidelijk Japans spreekt. “Wat dacht je ervan om het koor buiten te zetten?”, zeg je luider, “Dan hoeven we ons geen zorgen te maken over de veiligheidsmaatregelen van de gymzaal.” Er volgt weer een beschaamde stilte op je woorden, die alleen wordt verbroken doordat de conrector zich met het idee van de marathon bemoeit.

Misschien kan de school zich de benodigde microfoons niet veroorloven, of misschien zien ze je idee als te ingewikkeld om in praktijk te brengen… hoe dan ook, je negeren is beter dan een negatief commentaar waar je collega’s bij zijn. Niemand wil je in het openbaar voor schut zetten, de ergste vorm van schaamte voor een Japanner. Maar dan zou een Japanner het waarschijnlijk bij volstrekt onambitieuze en uitvoerbare voorstellen hebben gelaten, en als hij genegeerd was, zou hij dat snel begrepen hebben en het nooit meer over de gebeurtenis hebben gehad. In plaats daarvan dring je als westerling, verlangend naar een bespreking van je idee, bij andere collega’s aan op de kwestie, totdat een vriend je zachtjes en vaag duidelijk maakt dat niemand bijzonder geïnteresseerd is in een revolutie in het koor.

Een Belgische vriend van mij vertelde eens vriendelijk aan een Japanse bibliothecaresse dat de Engelse reisgidsen verkeerd waren opgeborgen in de afdeling “Geschiedenis”. De vrouw begon zich onmiddellijk bijna hysterisch te verontschuldigen, boog, verborg haar gezicht in haar handen en zag er zo bedroefd uit dat mijn Belgische vriendin zich ook verwoed begon te verontschuldigen en zo snel als ze kon vertrok nadat ze de boeken had teruggelegd waar ze thuishoorden. Een Japanse student zou, als hij of zij de fout had opgemerkt, waarschijnlijk zelf de boeken stilletjes op de juiste plaats hebben teruggezet, en niemand anders dan een buitenlander zou terloops en in het openbaar hebben verkondigd dat er iets mis was, en zo onbedoeld de bibliothecaresse te schande hebben gemaakt en zichzelf in verlegenheid hebben gebracht.

Het is misschien een van de ergste fouten in Japan om een ander boos te maken of van streek te brengen, want de pijn kan nooit een uitweg vinden en moet worden verborgen, onder het sierlijke tapijt van de tatemae geveegd. Een Japanner kan zieden van woede en veel moeite doen om het te verbergen, en je kunt dezelfde fout blijven maken, dezelfde kwetsende dingen zeggen zonder het te beseffen. Zo kan de situatie escaleren en plotseling wordt iemand van wie je dacht dat hij een vriend was, een vreemde door nauwelijks getolereerde en verdragen woorden waarvan je nooit wist dat ze zo sterk aanvoelden.

Het maken van onbekende vijanden in Japan is geen ongewone ervaring voor buitenlanders en niet bepaald een aangename. Wrok bouwt zich niet alleen op uit de pijn waarvan je nooit wist dat je die had toegebracht, maar ook uit je onwetendheid over hun pijn, en aangezien Japanners je over het algemeen hun afkeer niet kunnen tonen, zullen ze andere “achterbakse” manieren vinden om ervoor te zorgen dat je begrijpt wat ze verbergen achter de beleefde tatemae-glimlach.

Om dit angstaanjagende resultaat tegen te gaan, zijn er zeer strikte codes van beleefdheid en gedrag, een veilige zone van routineuze zinnen, saaie gespreksonderwerpen en serene gezichtsuitdrukkingen, allemaal gebruikt tijdens formele en zelfs informele bijeenkomsten om de mogelijkheid af te wenden dat een van de hoofdpersonen zich ergert.

En omdat men nooit weet of zijn opmerking zal behagen of ontstemmen, en of het een beschamende vergissing zou kunnen zijn, is zwijgen een van de belangrijkste pijlers van de Japanse conversatie en een beschutte oplossing voor degenen die niet zeker zijn van wat ze vervolgens moeten zeggen.

De gevoeligheid voor de gevoelens van anderen die de Japanners aan de dag leggen is een prachtig onderdeel van hun cultuur, maar het kan ook snel ondraaglijk worden voor de inwonende westerlingen die hun emoties moeten inslikken, en met die emoties hun ego’s, hun grappen, hun vertrouwdheid, hun creativiteit inslikken en zich zo dun en zo onzichtbaar mogelijk maken.

Zij bevinden zich als olifanten in een porseleinwinkel, botsend van het ene schap in het andere, gevangen in een web van regels die zij niet begrijpen. Zonder de vereiste tatemae schudden ze verbaasde handen, vertellen universiteitsdocenten dat ze de datum op het bord verkeerd hebben gespeld, omhelzen stijve en onwillige lichamen, lachen met open mond en brabbelen om alle “ongemakkelijke stiltes” op te vullen. En tenzij ze extreem gevoelig zijn voor verstikkende atmosferen, zullen ze nooit weten dat het planten van hun eetstokjes in hun rijstkom of dat hun opmerking over hoe “vreemd” (おかしい)zij dachten dat Japanners waren, bij niemand aan tafel in goede aarde viel.

Hoe onthul je de honne

Je werkt nu vijftien jaar in hetzelfde Japanse bedrijf en je bent eraan gewend geraakt om twaalf uur per dag te werken zonder ooit iets nieuws voor te stellen – collega’s hebben altijd geglimlacht en je geprezen voor je toewijding aan je werk. Op een avond ga je iets drinken met je naaste collega, Yamada-san (M. Yamada), met wie je nu al zo’n tien jaar bevriend bent. Jullie drinken wat en terwijl jullie allebei aangeschoten beginnen te raken, vertelt Yamada je plotseling dat niemand in het bedrijf jou of je werk ooit echt leuk heeft gevonden. Je komt altijd te laat, je ziet er altijd koud uit en maakt nooit koffie voor iemand, je hebt vijf jaar geleden een verhouding gehad met de secretaresse. Mensen hebben gepraat. Hij zegt dit lachend, maar voor jou is het een vreselijke schok. Dus al die glimlachen, al die beminnelijkheid die je altijd zo geruststellend vond op kantoor waren nep? En iedereen wist het van de secretaresse? En niemand zei er iets van?

Omdat je niet weet van honne en tatemae, begrijp je niet dat de harmonie van het kantoor bewaard moest blijven boven opmerkingen die je in verlegenheid brachten over je gedrag. Maar een andere, meer raadselachtige vraag doemt op: je richt je even duizelig op Yamada – waarom vertelt hij je dit nu? Je kijkt naar zijn kalende hoofdhuid, zijn kleine rode oortjes, zijn grote Dobberman ogen. Hij is al jaren je vriend en toch, hoe kon hij je al die tijd in het ongewisse laten zonder te weten dat je een hekel had aan dingen die je gemakkelijk had kunnen veranderen?

Je probeert dit aan Yamada uit te leggen, maar zijn standpunt lijkt te zijn dat je gelukkiger zou moeten zijn in plaats van gekwetst. Per slot van rekening zijn jullie nooit hecht genoeg geweest om dit te doen, maar hij heeft eindelijk zijn eer aan jou onthuld, zijn ware vriendschap en het is een daad van moed van zijn kant, waarschijnlijk geholpen door de alcohol. Hij nodigt u zelfs uit om op uw beurt uw honne te onthullen: wat vindt u echt van het bedrijf en van de baas, wat hebben de mensen over hem gezegd?

Met tatemae, vriendschap is vaak lang om op te bouwen in Japan, vooral op de volwassen leeftijd wanneer de Japanners zo druk zijn met werken de klok rond dat ze nauwelijks tijd hebben voor iemand anders dan hun collega’s en hun baas (om nog maar te zwijgen van hun familie die ze alleen op zondag kort kunnen zien). En zelfs bij het geleidelijk opbouwen van toenadering zal het enige tijd duren voordat de honne zich openbaart, want het is een zeer kwetsbaar, pijnlijk en onderdrukt deel van het Japanse volk – sommigen zullen het nooit onthullen en de jaloezieën gesloten houden, anderen zullen zich sneller opwarmen, gemakkelijk grapjes beginnen te maken. Maar de snelste weg naar de ontoegankelijke honne is zonder twijfel door alcohol.

Ik ben vaak ’s nachts buiten gekomen om de stoep bezaaid te vinden met salarymen die met verwarde en dronken gezichten langzaam heen en weer schommelen, vrouwen in piepkleine rokjes gehurkt tegen muren met grote glazige gemaakte ogen, jongeren die hun vrienden naar huis dragen. Japan is een van de landen met het hoogste aantal gevallen van leverkanker van alle geïndustrialiseerde landen en hun voorliefde voor alcohol, vooral “after-work drinks” (飲み会) houdt waarschijnlijk verband met het feit dat drinken een goede manier is om al die opgekropte emoties kwijt te raken terwijl ze doen alsof ze zich de volgende dag niets meer kunnen herinneren. Door hun tatemae te verdrinken in stromen sake, kunnen Japanners eindelijk hun honneurs laten zien aan anderen en zich openen als bloesems voor slechts één nacht voordat ze zich weer sluiten als een vuist en de volgende ochtend hun blanco maskers dragen naar het werk.

Laat een antwoord achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.