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Washington di Duke Ellington: Notevoli Washingtoniani neri: Musicisti

Molte persone hanno avuto ruoli significativi nella storia della comunità nera di Washington all’inizio del XX secolo, ma nessuno ha personificato meglio di Duke Ellington l’eleganza, il dinamismo e lo spirito di quella società. Incarnava la potente connessione tra il successo culturale e la realizzazione economica tra gli afroamericani. Ed era una creatura della fertile, talentuosa e sicura società borghese che lo ha nutrito. Come hanno osservato gli storici musicali Marc Tucker e John Hasse, il Duca fu plasmato dalla comunità nera di Washington – dalle sue scuole e chiese; dall’eleganza e dall’etichetta che suo padre imparò come maggiordomo e ristoratore di alcune delle famiglie più in vista di Washington; e dalle fiduciose aspirazioni dei suoi anziani.

Fu in questo mondo che Duke Ellington nacque nel West End di Washington il 29 aprile 1899 e nel quale si mosse da giovane. La vita familiare di Ellington, la sua educazione e la sua prima carriera prima del suo trasferimento ad Harlem nel 1923, erano rappresentativi della comunità nera di Washington. Suo padre, un rispettato maggiordomo (direttore di casa) di un importante medico di Washington, a volte serviva alla Casa Bianca e gestiva una sua attività di catering. Sua madre era una bella donna che a volte lavorava come domestica. I suoi genitori erano una solida classe media, abbastanza benestanti da permettersi comode case a schiera a LeDroit Park e appena fuori U Street, da insistere sulle buone maniere e su un abbigliamento adeguato, da godere di pasti eleganti e di vini portati a volte a casa da suo padre dai suoi lavori di maggiordomo o di catering, e da possedere un pianoforte verticale.

Da ragazzo, Ellington prese lezioni di piano, anche se nella sua autobiografia, Music Is My Mistress, confessa di non essersi dedicato al pianoforte nell’infanzia. Sembra che volesse giocare a baseball. Successivamente, il suo primo lavoro fu come venditore di noccioline alle partite dei Washington Senators. La madre di Ellington suonava il piano e aveva incoraggiato le sue prime lezioni, ma non fu fino alla sua adolescenza, quando iniziò a frequentare altri studenti delle scuole superiori e del college e gli squali del biliardo al Frank’s Billiards, accanto all’Howard Theater, che Ellington si concentrò veramente sulla sua futura carriera musicale. Si innamorò dello stile rotolante e della mondanità chiacchierona dei pianisti itineranti, il cui stile combinò con quello dei pianisti “accademici” come Henry Grant, con cui aveva studiato. Catturato dalla mania del ballo che si diffuse durante la prima guerra mondiale, Ellington rinunciò alla sua formazione in design e a una borsa di studio in arte alla Armstrong High School per iniziare a suonare concerti di piano professionali per feste, balli e club. Scrisse la sua prima composizione all’età di 16 anni. All’età di 20 anni, Ellington aveva il suo combo di quattro elementi, i Duke’s Serenaders, ed era un appuntamento fisso nella scena musicale di U Street.

Ellington si trasferì a New York dove iniziò a lavorare con una band che in seguito prese in mano e chiamò “The Washingtonians”. Duke e i Washingtonians suonavano regolarmente all’Hollywood Club di Manhattan che più tardi divenne noto come Kentucky Club. Nel 1927 Ellington e la sua band ottennero un posto fisso al famoso Cotton Club. La loro popolarità crebbe quando il Cotton Club li incluse nelle regolari trasmissioni sulla NBC e attirò un sostanziale aumento del loro pubblico.

Spesso nella sua carriera, il destino di Ellington fu legato agli sviluppi della sua comunità natale. La sua prima performance professionale pagata per un pubblico fu al True Reformers’ Hall, un punto di riferimento iniziale della prosperità di U Street e proclamato dal suo costruttore come “un esempio della qualità che la razza negra poteva raggiungere”. Anche dopo essersi trasferito ad Harlem, Ellington tornò a Washington molte volte per esibirsi. Uno dei suoi viaggi più importanti fu quello di dare una spinta alla riapertura dell’Howard Theater che era caduto in tempi difficili alla fine degli anni venti. All’Howard il 29 settembre 1931, Ellington fu l’headliner principale e suonò per un’intera settimana davanti a un pubblico di soli posti in piedi.

Per decenni, Ellington coltivò il suo legame con la città natale. Nei viaggi di ritorno a Washington, Ellington visitava sempre i suoi genitori e spesso vedeva le sue numerose zie, zii e cugini. Ma gli piaceva soggiornare al Whitelaw Hotel, il primo stabilimento alberghiero elegante per i neri a Washington, frequentato da altre star, uomini d’affari e professionisti neri fino agli anni 50. Mantenne anche i contatti con il suo insegnante di pianoforte classico, Henry Grant. La raffinatezza e le intricate armonie delle composizioni musicali di Ellington devono un debito all’insegnamento di Grant delle armonie di compositori europei come Ravel e Debussy, secondo un altro grande del jazz di Washington, il pianista Billy Taylor. Ellington mostrò la sua gratitudine portando Grant in tour con la sua orchestra.

In definitiva, Ellington influenzò la comunità della città natale che lo aveva formato. Non solo i giovani di Washington accorrevano in gran numero per vedere Ellington esibirsi all’Howard Theater, al Lincoln Colonnade e al Murray’s Casino, ma molti iniziarono a copiare il suo abbigliamento e le sue maniere. Attraverso l’eleganza della sua presenza scenica, il suo stile di vita e l’abbigliamento formale della sua orchestra, Ellington trasmise alla generazione successiva non solo la sua musica ma i valori, la fiducia in se stesso e le aspirazioni che aveva imparato dal tono elevato e dalla ricchezza culturale della comunità di Washington che lo aveva formato.

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Il noto pianista e compositore Billy Taylor nacque nel 1921 a Greenville, NC, ma poco dopo la sua famiglia si trasferì a Washington, D.C. e Taylor crebbe nella capitale. Attraverso il suo programma radiofonico trasmesso a livello nazionale, “Billy Taylor’s Jazz at the Kennedy Center”, non solo ha sviluppato un ampio seguito tra gli appassionati di jazz, ma ha mantenuto il suo legame con Washington.

Da giovane, Taylor ha frequentato la Dunbar High School, a lungo la prima scuola superiore per afroamericani del paese. Prese lezioni di piano da Henry Grant, lo stesso insegnante di musica classica che insegnò a Duke Ellington una generazione prima. Per la sua istruzione superiore, Taylor si laureò al Virginia State College.

Nel 1942, si trasferì a New York e suonò con musicisti importanti come Ben Webster, Eddie South, Stuff Smith (con cui registrò nel 1944) e Slam Stewart. Dal 1949 al 1951 fu il pianista di casa a Birdland e subito dopo Taylor formò il suo primo di molti trii. Aiutò a fondare la Jazzmobile nel 1965, nel 1969 divenne il primo direttore di banda nero per una serie televisiva di rete (The David Frost Show).

Nel 1975 conseguì il dottorato all’Università del Massachusetts e fondò e fu direttore del popolare programma radiofonico Jazz Alive, che divenne il programma jazz più ascoltato del paese durante gli anni ’70 e ’80.

Per quasi 20 anni, nuove generazioni di appassionati di jazz si sono sintonizzate per guardare i suoi profili come corrispondente di CBS News “Sunday Morning”. Dal 1994, Taylor è stato associato al John F. Kennedy Center for the Performing Arts come consulente artistico e performer. Il suo attuale trio jazz si esibisce in più di 150 concerti all’anno.

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La cantante, attrice cinematografica e teatrale Pearl Bailey è nata a Newport News, Virginia, e ha vissuto tutta la vita a Washington, D.C. Figlia di un ministro, iniziò la sua carriera in U Street, in un piccolo club chiamato Jungle Inn, e da lì passò ad esibirsi al Republic Gardens, sempre in U Street.

Una personalità incontenibile dello show business, iniziò come ballerina e vinse un concorso amatoriale a Philadelphia nel 1933, che la portò a lavorare in spettacoli itineranti. Nel 1938 vinse un concorso di canto all’Apollo Theatre di Harlem e fu successivamente inserita in grandi band guidate da Noble Nissle, Edgar Hayes, Cab Calloway e Cootie Williams, con cui registrò nel 1945. Nel 1946, recitò nel musical di Broadway St. Louis Woman. A partire da Carmen Jones nel 1954, apparve in numerosi film, televisione e spettacoli teatrali, tra cui Hello, Dolly! nel 1967-69. Ha condotto un suo show di varietà televisivo nel 1970-71.

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Il musicista jazz Ferdinand Joseph “Jelly Roll” Morton è nato a New Orleans. Figura nomade, leggendario spaccone e autoproclamato “creatore del jazz nel 1902”, fu in realtà un importante pianista e prolifico compositore che registrò molte pietre miliari del jazz classico per piccoli gruppi con i suoi Red Hot Peppers negli anni ’20. Jelly Roll Morton visse i suoi ultimi anni a Washington, D.C. Suonò la sua musica in U Street, in un piccolo club conosciuto come Jungle Inn alla fine degli anni ’30, e morì a Los Angeles nel 1941.

William Clarence “Billy” Eckstine nacque a Pittsburgh, PA, nel 1914, ma trascorse una parte significativa della sua vita e carriera come cantante a Washington, D.C. Uno dei più popolari vocalisti neri negli anni ’40 e ’50, era conosciuto soprattutto per la big band che guidò dal 1944 al 1947, che includeva la maggior parte dei grandi musicisti dell’era bebop. Più tardi nella sua carriera lavorò senza la band e si spostò più nella musica pop, passando quasi la metà del suo tempo a lavorare nei casinò di Las Vegas. Eckstine morì a Pittsburgh nel 1993.

Uno dei pianisti che Duke Ellington avvicinò durante gli anni del liceo fu Doc Perry, uno dei più popolari bandleader neri della città quando Ellington stava crescendo. Formatosi al conservatorio, Perry mostrò versatilità come pianista e il suo raffinato stile personale lo rese richiesto come esecutore in funzioni di lusso. Si interessò al giovane Duke Ellington e cominciò a condividere con lui le sue conoscenze. La guida di Doc Perry aiutò Duke Ellington ad acquisire sia abilità musicali che un’attitudine professionale verso l’esecuzione.

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Il nativo di Washington Davey Yarborough è un sassofonista, flautista e cantante, ed è stato bandleader e arrangiatore per un quartetto jazz e un trio. Yarborough ha studiato musica all’Università del Distretto di Columbia e ha conseguito un master in performance musicale alla Howard University. Ha accompagnato Patti LaBelle e Joe Williams, ed è stato il suo sassofono a comparire per tre anni nella sigla di “The Cosby Show.”

Dal 1986, ha istituito e sviluppato il programma di studi jazz alla Duke Ellington School of the Arts, ed è ora presidente del dipartimento di musica strumentale. Billy Taylor, (con il quale Yarborough ha insegnato workshop alla scuola), ha detto che “ci sono centinaia di educatori di jazz. La differenza con Davey è che lui sa suonare ed è un buon musicista da solo. Sta facendo un sacrificio, rinunciando a delle opportunità per far conoscere il suo nome”

Yarborough aveva deciso presto di voler fare l’insegnante. Spera di essere un insegnante. Spera di restituire qualcosa a Washington creando giovani ambasciatori del jazz, ma anche di tutte le forme di musica.

Fissa uno standard molto alto per i suoi studenti. In molti modi usa Duke Ellington stesso come modello. “In termini di una scuola, stiamo cercando un modello per i giovani da imitare, e si vuole rendere l’obiettivo alto e Ellington è circa il più alto che si può andare”, ha detto Yarborough. La sua classe di musica strumentale e la sua jazz band, “The New Washingtonians”, hanno ottenuto molto successo, esibendosi e gareggiando non solo a livello locale, ma in tutto il mondo.

Henry L. Grant, uno dei primi insegnanti di pianoforte di Duke Ellington, fu uno dei più importanti musicisti neri di Washington. Figlio di un insegnante di musica, Grant stesso studiò musica alla New York University e divenne uno dei primi laureati del Washington Conservatory of Music. Iniziò ad insegnare musica alla Dunbar High School nel 1916, ma le sue attività musicali andarono oltre il mondo della musica della scuola pubblica.

Grant compose, diresse cori in varie chiese, guidò il L’Allegro Glee Club e diede recital di piano solo. Fu anche direttore del Washington Conservatory of Music, e contribuì a fondare la National Association of Negro Musicians nel 1919, e ne curò la rivista. Ellington affermò di essere stato invitato da Grant a studiare armonia e che “colse al volo l’opportunità”, dato che Grant insegnava “la maggior parte dei musicisti avanzati.”

Come Doc Perry, Louis Brown guidò gruppi che suonavano per balli, lezioni di danza, feste e ricevimenti nella comunità nera di Washington, D.C. Brown suonava anche il piano al Lincoln Theater, e faceva concerti da solo. Duke Ellington ammirava le “tecniche incredibili” di Brown al piano, e imparò da molto la sua osservazione di lui.

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