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Schizofrenia: Schizofrenia ad esordio infantile

Schizofrenia ad esordio infantile: An Update

La fase di sviluppo di un bambino deve essere presa in considerazione quando si considera una diagnosi di malattia mentale. Comportamenti che sono normali a un’età possono non esserlo a un’altra. Raramente, un bambino giovane e sano può riportare strane esperienze – come sentire le voci – che sarebbero considerate anormali in un’età successiva. I clinici cercano un modello più persistente di tali comportamenti. I genitori possono avere motivo di preoccupazione se un bambino di 7 anni o più sente spesso voci che dicono cose sprezzanti su di lui o lei, o voci che conversano tra loro, parla da solo, fissa cose spaventose – serpenti, ragni, ombre – che non sono realmente lì, e non mostra interesse per le amicizie. Questi comportamenti potrebbero essere segni di schizofrenia, una forma cronica e invalidante di malattia mentale.

Fortunatamente, la schizofrenia è rara nei bambini, colpisce solo circa 1 su 40.000, rispetto a 1 su 100 negli adulti. L’età media di insorgenza è di 18 anni negli uomini e 25 nelle donne. Classificandosi tra le prime 10 cause di disabilità in tutto il mondo, la schizofrenia, a qualsiasi età, impone un pesante tributo ai pazienti e alle loro famiglie. I bambini con schizofrenia hanno difficoltà a gestire la vita quotidiana. Condividono con le loro controparti adulte sintomi psicotici (allucinazioni, deliri), ritiro sociale, emozioni appiattite, aumento del rischio di suicidio e perdita di abilità sociali e di cura personale. Possono anche condividere alcuni sintomi con – ed essere scambiati per – bambini che soffrono di autismo o altre disabilità pervasive dello sviluppo, che colpiscono circa 1 bambino su 500. Anche se tendono ad essere più difficili da trattare e hanno una prognosi peggiore rispetto ai pazienti con schizofrenia da adulti, i ricercatori stanno scoprendo che molti bambini con schizofrenia possono essere aiutati dalla nuova generazione di farmaci antipsicotici.

Sintomi e diagnosiMentre la schizofrenia a volte inizia come un episodio psicotico acuto nei giovani adulti, emerge gradualmente nei bambini, spesso preceduto da disturbi dello sviluppo, come ritardi nello sviluppo motorio e del linguaggio. Tali problemi tendono ad essere associati ad anomalie cerebrali più pronunciate. I criteri diagnostici sono gli stessi degli adulti, tranne che i sintomi appaiono prima dei 12 anni, invece che nella tarda adolescenza o nei primi 20 anni. I bambini affetti da schizofrenia spesso vedono o sentono cose che non esistono realmente, e nutrono credenze paranoiche e bizzarre. Per esempio, possono pensare che le persone stiano complottando contro di loro o che possano leggere la loro mente. Altri sintomi del disturbo includono problemi di attenzione, memoria e ragionamento alterati, disturbi del linguaggio, espressione inappropriata o appiattita delle emozioni, scarse abilità sociali e umore depresso. Questi bambini possono ridere ad un evento triste, avere uno scarso contatto visivo e mostrare poco linguaggio del corpo o espressione facciale.

La misdiagnosi della schizofrenia nei bambini è troppo comune. Si distingue dall’autismo per la persistenza di allucinazioni e deliri per almeno 6 mesi, e un’età più avanzata di insorgenza – 7 anni o più. L’autismo è solitamente diagnosticato entro i 3 anni. La schizofrenia si distingue anche da un tipo di psicosi breve che a volte si vede nei disturbi affettivi, di personalità e dissociativi nei bambini. Gli adolescenti con disturbo bipolare a volte hanno insorgenza acuta di episodi maniacali che possono essere scambiati per schizofrenia. I bambini che sono stati vittime di abusi possono a volte affermare di sentire voci o vedere visioni dell’abusatore. I sintomi della schizofrenia sono caratteristici della vita del bambino e non sono limitati solo ad alcune situazioni, come a scuola. Se i bambini mostrano interesse per le amicizie, anche se non riescono a mantenerle, è improbabile che abbiano la schizofrenia.

TrattamentoI trattamenti che aiutano i giovani pazienti a gestire la loro malattia sono migliorati notevolmente negli ultimi decenni. Come negli adulti, i farmaci antipsicotici sono particolarmente utili per ridurre allucinazioni e deliri. Gli antipsicotici “atipici” di nuova generazione, come l’olanzapina e la clozapina, possono anche aiutare a migliorare la motivazione e l’espressività emotiva in alcuni pazienti. Hanno anche una minore probabilità di produrre disturbi del movimento, compresa la discinesia tardiva, rispetto agli altri farmaci antipsicotici come l’aloperidolo. Tuttavia, anche con questi nuovi farmaci, ci sono effetti collaterali, tra cui l’aumento di peso in eccesso che può aumentare il rischio di altri problemi di salute. Il NIMH (National Institute of Mental Health) sta conducendo studi di ricerca per migliorare i trattamenti (www.clinicaltrials.gov). I bambini con schizofrenia e le loro famiglie possono anche beneficiare di consulenze di supporto, psicoterapie e training di abilità sociali per aiutarli ad affrontare la malattia. Probabilmente richiedono un’educazione speciale e/o altre sistemazioni per avere successo in classe.

CauseAnche se non è chiaro se la schizofrenia abbia una causa singola o multipla, l’evidenza suggerisce che è una malattia del neurosviluppo che probabilmente coinvolge una predisposizione genetica, un insulto prenatale al cervello in via di sviluppo, ed eventi di vita stressanti. Il ruolo della genetica è stato stabilito da tempo; il rischio di schizofrenia aumenta dall’1% senza storia familiare della malattia, al 10% se ce l’ha un parente di primo grado, al 50% se ce l’ha un gemello identico. Gli insulti prenatali possono includere infezioni virali, come l’influenza materna nel secondo trimestre, la fame, la mancanza di ossigeno alla nascita e l’incompatibilità del gruppo sanguigno non trattata. Gli studi trovano che i bambini condividono con gli adulti molte delle stesse caratteristiche anormali strutturali, fisiologiche e neuropsicologiche del cervello associate alla schizofrenia. I bambini sembrano avere casi più gravi degli adulti, con anomalie neurologiche più pronunciate. Questo rende la schizofrenia ad esordio infantile potenzialmente una delle finestre più chiare disponibili per la ricerca su un processo di malattia ancora oscuro.

Per esempio, a differenza della maggior parte dei pazienti ad esordio adulto, i bambini che diventano psicotici prima della pubertà mostrano prove evidenti di uno sviluppo cerebrale progressivamente anormale. Nel primo studio longitudinale di imaging cerebrale sugli adolescenti, le scansioni di risonanza magnetica (MRI) hanno rivelato cavità piene di liquido al centro del cervello che si allargano in modo anomalo tra i 14 e i 18 anni negli adolescenti con schizofrenia precoce, suggerendo un restringimento del volume del tessuto cerebrale. Questi bambini hanno perso quattro volte più materia grigia, i neuroni e le loro estensioni, nei loro lobi frontali come avviene normalmente negli adolescenti. Questa perdita di materia grigia inghiotte il cervello in un’onda progressiva dalla parte posteriore a quella anteriore nell’arco di 5 anni, iniziando nelle strutture posteriori coinvolte nell’attenzione e nella percezione, diffondendosi infine nelle aree frontali responsabili dell’organizzazione, della pianificazione e di altre funzioni “esecutive” compromesse nella schizofrenia. Poiché le perdite nelle aree posteriori sono influenzate principalmente da fattori ambientali, i ricercatori suggeriscono che qualche fattore scatenante non genetico contribuisce all’insorgenza e alla progressione iniziale della malattia. Il modello di perdita finale è coerente con quello visto nella schizofrenia adulta. Il cervello dei pazienti adulti potrebbe aver subito cambiamenti simili quando erano adolescenti che sono passati inosservati perché i sintomi non erano ancora emersi, suggeriscono i ricercatori.

Oltre agli studi sulle anomalie strutturali del cervello, i ricercatori stanno anche esaminando un gruppo di misure associate al rischio genetico per la schizofrenia. I casi di malattia ad esordio precoce si sono recentemente dimostrati cruciali nella scoperta di geni legati ad altri disturbi geneticamente complessi come il cancro al seno, l’Alzheimer e il morbo di Crohn. Quindi, i bambini con schizofrenia e le loro famiglie possono giocare un ruolo importante nel decifrare le radici molecolari della schizofrenia. L’evidenza suggerisce che il tasso di anomalie geneticamente legate è due volte più alto nei bambini che negli adulti con la malattia. Allo stesso modo, i disturbi dello spettro schizofrenico, che si pensa siano geneticamente legati alla schizofrenia, sono circa due volte più diffusi tra i parenti di primo grado dei pazienti con esordio infantile. In uno studio recente, un terzo delle famiglie di individui con schizofrenia infantile aveva almeno un parente di primo grado con una diagnosi di schizofrenia, o un disturbo schizotipico o paranoide di personalità. Questo profilo di malattia psichiatrica è notevolmente simile a quello visto nei genitori di pazienti con esordio adulto, aggiungendo alla probabilità che entrambe le forme condividano radici genetiche comuni. Altre anomalie associate alla schizofrenia adulta, come i movimenti oculari anormali, sono anche più comuni nelle famiglie di bambini con la malattia: Istituti Nazionali di Sanità (www.nih.gov)

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