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Ora sono loro: Jane Cooke Wright

Quando pensiamo alle donne nere scienziate del secolo scorso, ci vengono in mente pochi esempi. Questo perché, come sappiamo, il razzismo e il machismo sono caratteristiche della nostra società, compresa l’esclusione dalle istituzioni scientifiche. Ma il percorso è anche segnato da traiettorie che sono riuscite, occasionalmente, a perforare i blocchi. Questo è il caso di Jane Cooke Wright, conosciuta anche come Jane Jones. Uno scienziato modello da ricordare e diffondere. Jane era un oncologo medico americano che ha cambiato il corso del trattamento del cancro con la chemioterapia. Discendente da una famiglia di medici, Jane è sempre stata molto interessata allo studio del cancro, anche prima di entrare all’università, perché è una malattia complessa, piena di specificità. In parole povere, il cancro è un tumore risultante dalla proliferazione disordinata e anormale di cellule che hanno perso la capacità di controllare la loro duplicazione. Durante la duplicazione, il genoma della cellula viene copiato. Ma in questo processo incontrollato, possono verificarsi errori che portano a mutazioni se non vengono corretti. Per questo motivo, quando una cellula cancerosa si duplica, è probabile che sorgano nuove mutazioni. Così, i trattamenti che uccidono un tipo di cellula cancerosa possono non essere efficaci per un altro.

All’inizio del secolo scorso, il cancro era tipicamente trattato con una combinazione di chirurgia e radioterapia (l’applicazione di onde di radiazioni ionizzanti, raggi X per esempio, direttamente al tumore). Anche se questa strategia è stata spesso efficace, in altri casi non ha curato la malattia, dimostrando che erano necessarie terapie alternative. Inoltre, in alcuni casi è stato osservato l’effetto rebound – la comparsa di nuovi tumori ancora più aggressivi. Questi trattamenti sono stati le migliori opzioni per molto tempo, fino a quando Jane ha proposto la chemioterapia, un approccio terapeutico basato sull’uso di agenti chimici per eliminare le cellule tumorali. Jane ha iniziato il suo lavoro pionieristico nel 1949 nel laboratorio di suo padre alla Harlem Hospital Cancer Research Foundation, analizzando una vasta gamma di composti chemioterapici. Nel suo studio, Jane ha esplorato la relazione tra la risposta del paziente e la cultura dei tessuti, creando così nuove tecniche per la somministrazione della chemioterapia del cancro. Insieme a suo padre, ha dimostrato che le cellule tumorali possono essere rimosse e studiate in laboratorio per capire il loro comportamento e ricercare quali terapie
sono più adatte per combatterle. In questo modo, Jane è stato uno dei principali ricercatori a testare e prevedere l’efficacia dei farmaci con azione chemioterapica sulle cellule tumorali. Le tecniche che hanno sviluppato sono utilizzate ancora oggi e sono la base per lo sviluppo di nuove terapie. Alcune di queste terapie sono ancora utilizzate
oggi, per esempio il metotrexato, un farmaco chemioterapico applicato nel trattamento di tumori come il cancro al seno e la leucemia infantile. Jane ha capito che poiché il cancro è sempre in evoluzione, è necessario un approccio multiplo per avere successo nella lotta contro la malattia. Così, durante tutta la sua carriera, la dottoressa Jane è stata una forte sostenitrice dell’uso combinato delle terapie, cioè più di un trattamento per combattere lo stesso tumore, ma in un modo molto stabilito e non casuale. Senza dubbio, il cancro è una delle malattie che ci spaventa di più. Tuttavia, conoscere i progressi promossi dagli scienziati ci dà la speranza che la cura per questa e altre malattie sarà raggiunta con lo sviluppo di nuove terapie. La ricerca di Jane ci fa anche riflettere su quanto perdiamo quando generiamo esclusioni nella ricerca: siamo una società migliore quando siamo una società da tutti e per tutti.

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