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L’incredibile vita e le invenzioni di Marie Curie

Maria Sklodowska nacque nel novembre del 1867 in Polonia. Era la figlia più giovane di cinque nati da poveri insegnanti di scuola.

Maria sarebbe diventata Marie Curie più tardi nella vita, ma non prima di diventare una governante per sbarcare il lunario. Sviluppò un’intensa passione per la conoscenza e l’apprendimento.

Voleva diventare un’insegnante ma non aveva i soldi necessari per ottenere un’istruzione formale. Nel 1891 sua sorella le offrì l’opportunità di trasferirsi a Parigi e andare all’università… un’opportunità che colse al volo.

Dopo essersi trasferita, Marie iniziò a studiare fisica e matematica all’Università Sorbona e continuò a cercare di placare il suo desiderio di imparare sempre di più.

Nel 1894, Marie incontrò Pierre Curie, uno scienziato che lavorava nella città principale. Dopo un anno di frequentazione, si sposarono e il resto è storia.

Marie e suo marito sono stati pionieri in molti campi della medicina e della fisica, diventando la prima donna a vincere un premio Nobel e la prima persona a vincerne due. Per capire quello che Marie ha fatto nella sua vita e l’impatto che ha avuto sul mondo scientifico, diamo uno sguardo indietro alle realizzazioni di Marie.

Radio e polonio

Poiché sia Marie che Pierre avevano un forte interesse per la fisica e la chimica, lavoravano spesso insieme facendo ricerca. In particolare stavano lavorando insieme ad un progetto per osservare i raggi invisibili emessi dall’uranio. Questa era una scoperta abbastanza nuova all’epoca e nessuno era ancora sicuro di cosa fossero.

Questi raggi, inizialmente scoperti da Henri Becquerel, erano noti per attraversare ininterrottamente la materia solida ed erano noti per condurre l’elettricità nell’aria.

Mentre lavoravano insieme a questa ricerca, Marie prese nota in particolare di campioni nel laboratorio di un materiale chiamato pechblenda. Si trattava di un minerale che conteneva minerale di uranio e che emetteva molte più radiazioni dell’uranio puro.

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Questo era sconcertante perché non aveva alcun senso, l’uranio non avrebbe dovuto far sì che il minerale emettesse così tante radiazioni come faceva.

Fonte: Wellcome Images/Wikimedia

Sulla base delle prove delle alte quantità di radiazioni nella pechblenda, Marie si convinse che c’era un nuovo elemento che doveva essere in gioco nel minerale perché il suo livello di radiazione fosse più alto.

L’intera comunità scientifica era scettica, ma Marie e Pierre persistevano nella loro ipotesi. Il duo macinò dei campioni del minerale e iniziò a cercare di separare i diversi elementi presenti all’interno. Utilizzarono tecniche di chimica analitica per estrarre una polvere nera che finì per essere 330 volte più radioattiva dell’uranio puro. Questo elemento fu chiamato Polonio, un nuovo elemento.

Marie e Pierre non si sono fermati qui però, hanno scoperto che il polonio che il liquido rimasto dopo l’estrazione del polonio era ancora incredibilmente radioattivo. Questo significava che la pechblenda doveva avere un altro elemento ancora più radioattivo del polonio.

Nel 1898, i Curie avevano messo insieme abbastanza prove per sostenere l’esistenza di un altro nuovo elemento, chiamato radio. Tuttavia, non erano riusciti ad ottenerne un campione.

La pechblenda era ed è ancora un minerale molto prezioso perché contiene un’alta quantità di uranio – e i Curie non potevano permettersi campioni più grandi.

Dopo aver parlato con una fabbrica in Austria che rimuoveva l’uranio dalla pechblenda, si resero conto che la fabbrica stava trattando i materiali avanzati come rifiuti. Questi rifiuti erano ancora più radioattivi della pechblenda con cui i Curie avevano originariamente lavorato ed erano molto più economici.

Marie si procurò una grande quantità di rifiuti e iniziò ad estrarre piccole quantità dell’elemento radio. Marie lavorava con 20 chilogrammi di rifiuti minerali alla volta. Macinava, precipitava, dissolveva, cristallizzava ed elaborava quanto più radio possibile.

Fonte: Public Domain/Wikimedia

Questo lavoro era molto più pericoloso di quanto Marie capisse e la coppia cominciò a sentirsi male continuamente. Nell’era moderna, con più ricerche, possiamo capire la loro salute carente come malattia da radiazioni. Ignorando il rischio, il duo persisteva nella loro ricerca.

Nel 1902, Marie fu in grado di isolare il radio e determinare che aveva un peso atomico di 225,93. Fu un viaggio arduo, ma avevano finalmente confermato l’esistenza di questo elemento.

Istituto Curie

Dopo anni di lavoro con il radio e il polonio, si rese lentamente conto che i raggi provenienti da elementi radioattivi potevano essere utilizzati per trattare i tumori. In particolare, la coppia di potere decise che non avrebbe brevettato l’uso medico degli elementi che aveva scoperto in modo che potesse aiutare il maggior numero di persone possibile.

Quando Marie crebbe, volle esplorare ulteriormente l’uso della radioattività in medicina, così fondò l’Istituto del radio.

Il radio all’epoca era valutato 120.000 dollari al grammo, che sono circa 2 milioni di dollari oggi. Marie poteva permettersi solo un grammo dell’elemento da usare nella sua ricerca sul cancro, ma fece del suo meglio.

Durante le interviste con la stampa, Marie chiarì che il suo istituto aveva bisogno di più radio per portare avanti meglio la ricerca e una giornalista americana chiamata Marie “Missy” Mattingly iniziò quella che è essenzialmente la versione degli anni ’20 di un GoFundMe.

Ha raccolto circa 100.000 dollari in piccole donazioni da tutto il paese per acquistare più radio e ha convinto un’azienda chimica a fornire un grammo a questo prezzo ridotto.

Da quando ha ottenuto il radio per l’Istituto ha fatto scoperte scientifiche pionieristiche. Nel corso della sua storia, 3 membri hanno vinto il premio Nobel, tra cui la figlia di Marie e Pierre, Irene.

Oggi chiamato Istituto Curie, continua ancora oggi a fare scoperte pionieristiche nella scienza radioattiva.

La morte di Marie Curie

Nel 1920, la salute di Marie iniziò a cedere, ma ci vollero altri 14 anni prima che morisse per anemia aplastica. All’epoca si presumeva che fosse morta per contaminazione da radio, ma dopo aver riesumato il suo corpo negli anni ’90, gli scienziati non hanno trovato livelli pericolosi di radio nei suoi resti. Gli esperti ora credono che sia stato l’uso della radiografia di Marie durante la prima guerra mondiale a causare la sua salute carente.

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