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Incontra i vampiri della vita reale del New England e all’estero

Poco più di un secolo fa, i vampiri si aggiravano nel Rhode Island. O meglio, le famiglie di contadini del New England dissotterravano i parenti morti sospettati di essere vampiri e dissacravano i corpi nel malaccorto tentativo di proteggere i vivi. Spesso questi ultimi cacciatori di vampiri rimuovevano e bruciavano i cuori dei loro cari.

Anche se i cadaveri venivano in genere risotterrati, gli studiosi moderni continuano a portare alla luce le storie di “vampiri” della vita reale, le cui tragedie storiche sono alla base di classici come Dracula e degli ultimi piaceri colpevoli di Hollywood.

La pratica di disseppellire i vampiri accusati iniziò probabilmente nell’Europa orientale, diffondendosi nei paesi occidentali tra cui Francia e Inghilterra nel 1700, e poi nel New England rurale, dove il panico da vampiri era comune fino alla fine del 1800 – in particolare nel Rhode Island.

In patria e all’estero, la paura dei vampiri di solito iniziava quando una persona moriva – spesso di una malattia contagiosa, e nel New England quasi sempre di tubercolosi – e anche altri nelle vicinanze iniziavano a morire, di solito della stessa malattia. Ignorando i germi, la gente supponeva che la persona morta fosse tornata per prosciugare il sangue dei membri della famiglia, e l’esumazione e l’impalamento, il rogo, la decapitazione e qualsiasi altra cosa seguisse (le pratiche variavano con la geografia) erano uno sforzo per isolare la comunità da ulteriori danni. Spesso i cacciatori di vampiri non erano delusi quando aprivano le tombe: molti segni naturali di decomposizione, come gonfiore e sanguinamento da vari orifizi, sembravano prove di feste di mezzanotte.

Ecco alcuni “vampiri” dall’America e altrove, le vite reali dietro le nostre leggende moderne.

Peter Plogojowitz: Questo paesano serbo e accusato di essere un succhiasangue fu riesumato e trafitto al cuore poche settimane dopo la sua morte nel 1725. Nel suo libro “Vampiri, sepoltura e morte”, il folclorista Paul Barber tratta Plogojowitz come la quintessenza del vampiro europeo, perché la sua esumazione segue da vicino il modello più ampio della superstizione. Plogojowitz fu il primo nel suo villaggio a morire di una malattia, e le successive morti locali furono attribuite alle sue predazioni notturne. Un’autopsia piuttosto raccapricciante rivelò quelli che erano considerati i segni rivelatori del vampirismo:

“Non ho rilevato il minimo odore che sia altrimenti caratteristico dei morti, e il corpo… era completamente fresco”, scrisse un testimone. “I capelli e la barba… erano cresciuti su di lui; la vecchia pelle, che era alquanto biancastra, si era staccata, e una nuova pelle fresca era emersa sotto di essa… Non senza stupore, ho visto del sangue fresco nella sua bocca.”

Arnold Paole: All’inizio del XVIII secolo, questo serbo rurale si ruppe il collo dopo una caduta da un carro di fieno. Come molti altri prima di lui, fu accusato di vampirismo postumo e riesumato dopo una serie di morti nel suo villaggio; anche molte delle sue presunte vittime furono dissotterrate. Le autorità militari austriache che controllavano la regione indagarono sulle morti e il loro resoconto pubblicato fu ampiamente diffuso. Il caso di Paole è quindi accreditato con la diffusione della superstizione del vampiro in Europa occidentale, dove prese piede prima di raggiungere il Nuovo Mondo.

Nellie Vaughn: Appena 19 anni, fu sepolta nel 1889 a West Greenwich, Rhode Island. Oggi questa cosiddetta vampira è famosa quasi quanto Mercy Brown, la cui riesumazione fu coperta dai giornali internazionali. Il cimitero di Vaughn è stato spesso visitato, vandalizzato e la sua lapide rotta. Ma nel suo libro “Food for the Dead”, il folklorista e studioso di vampiri Michael Bell presenta prove che suggeriscono che quello di Vaughn è un caso di errore di identità, e che i suoi contemporanei non l’hanno mai accusata o riesumata. La superstizione è probabilmente sorta nell’ultimo mezzo secolo o giù di lì, e può essere il risultato della confusione con Mercy (che morì nelle vicinanze in una data ed età simile) e l’epitaffio dichiaratamente inquietante sulla lapide di Vaughn: “I Am Waiting and Watching For You.”

Frederick Ransom: Uno studente del Dartmouth College proveniente da una rispettabile famiglia di South Woodstock, Vermont, morì di tubercolosi nel 1817 ed è un esempio di persona istruita intrappolata in un panico da vampiro solitamente associato a contadini disinformati. Il padre di Ransom fece riesumare il suo corpo nella speranza di salvare il resto della sua famiglia: il suo cuore fu bruciato nella fucina di un fabbro. “Tuttavia, non si rivelò un rimedio, perché la madre, la sorella e due fratelli morirono in seguito”, scrisse più tardi il fratello superstite di Ransom, Daniel. “Mi è stato riferito che nella nostra famiglia c’era una tendenza alla tisi, e che io… ne sarei morto prima dei trent’anni”. Fortunatamente, quando Daniel Ransom scrisse queste parole aveva più di 80 anni.

Il figlio di Bristoe Congdon: Un uomo “nero” di nome Bristoe Congdon e diversi dei suoi figli morirono di tubercolosi nel Rhode Island nel 1800. “Il corpo di uno dei bambini fu riesumato”, scrisse una fonte, “e le parti vitali furono bruciate in obbedienza ai dettami di questa superficiale e disgustosa superstizione”. Anche se non è del tutto chiaro se Congdon fosse afro-americano o indiano americano, il caso fu il primo che il folklorista Michael Bell ha trovato suggerendo che la tradizione dei vampiri attraversava le linee razziali.

Annie Dennett: morì di tisi all’età di 21 anni nelle campagne del New Hampshire. Nel settembre del 1810, un ministro battista itinerante del Vermont di nome Enoch Hayes Place assistette alla sua esumazione, che la sua famiglia intraprese nel tentativo di salvare il padre di Annie, anche lui malato di tubercolosi. La voce del diario di Place è un curioso esempio della partecipazione di un rispettato ministro del New England in una caccia al vampiro. “Hanno aperto la tomba ed è stata davvero una vista solenne”, scrisse Place. “Un giovane fratello di nome Adams esaminò lo spettro ammuffito, ma non trovò nulla di ciò che supponevano di trovare…. C’era rimasto poco tranne le ossa.”

La piccola città di Forks, Washington è diventata nota per i suoi vampiri adolescenti grazie alla serie Twilight di Stephenie Meyer. E True Blood della HBO ha reso Natchez, Mississippi, un altro paradiso dei vampiri.

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