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Il formato del campionato della NASCAR sta funzionando?

Nel gennaio del 2014, la NASCAR ha annunciato che stava abbandonando il suo formato originale di playoff Chase dopo un decennio per costruire qualcosa di completamente diverso, un formato di eliminazione a 16 piloti e 10 gare che si è concluso con la garanzia di quattro auto con uguali speranze di campionato che corrono nel finale con un colpo al titolo.

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Lo spostamento era radicale, e molti fan hanno reagito con un immediato disgusto. Il nuovo formato era caotico, progettato esplicitamente per creare risultati assurdi piuttosto che premiare i migliori piloti nel corso della stagione.

Quello che una volta era un modo per evitare un’altra situazione Matt Kenseth era diventato su se stesso, un formato che era disposto a sacrificare l’intera stagione regolare 26 gare per un playoff tutto o niente che, a 16 auto, era praticamente garantito per includere ogni contendente vero campionato.

Pochi anni dopo, il formato è stato nuovamente spostato, con il desiderio della NASCAR di aggiungere ripartenze garantite attraverso le corse “Stage” portando con sé un nuovo formato che assegnava anche “Punti Playoff” che garantivano ai piloti d’elite della stagione regolare di avanzare al Round of Eight, e generalmente sembra dare al miglior pilota della stagione un percorso quasi garantito nel Championship Four.

Sette anni dopo il cambiamento iniziale e quattro anni nella variante Stage Racing/Playoff Point introdotta nel 2017, ora abbiamo un campione abbastanza consistente di come sono le corse NASCAR in questo nuovo mondo. Infine, possiamo chiedere se questa cosa ha funzionato.

Quelli che seguono sono gli effettivi Championship Four di ogni anno, il campione effettivo e i contendenti del campionato previsti in un formato tradizionale, senza playoff. Il test qui non è se o non il playoff ha fatto la differenza (si suppone che faccia la differenza!) ma se ha accuratamente premiato i piloti che più meritano un posto nella lotta per il campionato in virtù delle loro prestazioni della stagione regolare.

Una stagione che premia il pilota più dominante, come il campionato del 2017 per Martin Truex Jr, è un ovvio successo, mentre uno che termina con tutti i contendenti previsti essere battuto a Homestead da un driver mettendo insieme una stagione più mediocre, come il titolo del 2018 per Joey Logano, è visto come un fallimento unico creato dal sistema.

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I contendenti attesi sono definiti come quelli che conducono i punti alla fine della stagione, quelli entro una gara di punti alla fine della stagione, e quelli che hanno registrato il maggior numero di vittorie della stagione ma finito fuori da quel gruppo.

Icon Sports WireGetty Images

2014
Campione effettivo: Kevin Harvick
Campione effettivo quattro: Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Contendenti previsti senza uno spareggio (punti via Jayski): Jeff Gordon, Joey Logano, Brad Keselowski

La stagione 2014 è stata molto vicina a finire in modo molto diverso. Ryan Newman, che non ha vinto una gara in nessun momento della stagione, è arrivato nel round finale di eliminazione a Phoenix con una possibilità di intrufolarsi nel Championship Four. Alla fine della gara, si è trovato accanto a Kyle Larson con l’opportunità di scodellare semplicemente Larson fuori dalla strada e rendere strettamente il campo sopra Jeff Gordon, che aveva finito secondo in due delle tre gare in quel Round of Eight e avrebbe comodamente guidato il campo da punti in un formato non-playoff, e Brad Keselowski, che aveva il maggior numero di vittorie di gara sulla stagione. Newman è sceso in campo, Gordon e Keselowski no, e le forti stagioni di Kevin Harvick e Joey Logano sono diventate a livello di campionato quando due dei primi tre contendenti della serie hanno semplicemente mancato il round finale.

Newman è poi arrivato secondo nella gara vera e propria, dando a Harvick problemi reali e arrivando molto vicino a realizzare lo scenario apocalittico della NASCAR di un campione con una sola vittoria nel primo anno del formato.

Harvick, che sarebbe arrivato quinto in un formato di campionato senza playoff, è stato un campione abbastanza degno, con cinque vittorie in stagione e vittorie in ciascuna delle ultime due gare, di gran lunga le due più importanti in programma in questo formato di campionato. Questo va giù come un all-around memorabile corsa Playoff, simile a Stewart-Haas Racing altro titolo nella Chase 2011 che ha visto Tony Stewart vincere il suo titolo vincendo cinque delle dieci gare in una stagione altrimenti-povero.

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2015
Campione effettivo: Kyle Busch
Campione effettivo quattro: Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Contendenti previsti senza un playoff (punti via Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano

Più di ogni altra stagione, questo è il risultato che sarebbe stato impossibile senza un playoff.

Kyle Busch ha perso un terzo della sua stagione 2015, messo fuori gioco da un infortunio alla gamba subito in una gara della Xfinity Series il giorno prima della Daytona 500. È tornato a Charlotte in un buco davvero enorme, capendo che avrebbe dovuto sia vincere una gara che risalire nei primi trenta in punti per fare i playoff a tutti. Ha continuato a registrare un tratto memorabile di quattro vittorie in cinque gare per assicurarsi il suo posto nel playoff. La sua effettiva corsa ai playoff, tuttavia, fu molto meno memorabile.

Busch rimase senza vittorie nelle prime nove gare dei playoff, ma si assicurò il suo posto nel Championship Four in virtù di tre top fives nelle ultime tre gare. Ha poi superato Kevin Harvick, che aveva guidato la classifica del campionato per la maggior parte dell’anno, a Homestead per afferrare il titolo. Sia Harvick che Logano hanno messo su stagioni da campionato, ma la vittoria del titolo di Busch è stata una caratteristica unica di questo formato. Busch è arrivato pericolosamente vicino a mancare i primi trenta nella stagione regolare, ma ha perso abbastanza gare da poterlo superare e il titolo è stato suo.

Se questo sia o meno un fallimento del formato è una questione più personale della maggior parte degli anni, che richiede di valutare se un pilota infortunato dovrebbe essere in grado di vincere un titolo in una stagione che non ha effettivamente completato. Personalmente, considero questo un raro punto di forza del formato altrimenti strano. La stagione è stata caratterizzata da un fallimento schiacciante, tuttavia; Joey Logano, che ha registrato tre vittorie consecutive nei playoff e avrebbe finito solo 22 punti dietro Harvick nella stagione sotto un formato normale, ha perso la gara. Semplicemente, questo è accaduto perché Logano ha fatto naufragare Kenseth dalla testa a Martinsville nella prima gara del Round of Eight, un risultato che non sarebbe stato season-ending sotto qualsiasi altro formato, né prima di questo né dopo questo.

2016
Campione effettivo: Jimmie Johnson
Campione effettivo quattro: Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Contendenti attesi senza spareggio (punti via Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano, Jimmie Johnson

Il titolo 2014 di Harvick sembra completamente non controverso in non piccola parte perché ha messo insieme due stagioni di livello campionato subito dopo. La sua eliminazione precoce nel 2016 è stato uno dei risultati più egregi nella storia della Chase, tuttavia, come è stato eliminato nel Round of Eight nonostante la pubblicazione di finiture di 20, 6 e 4 nel corso delle tre gare. Una vittoria di Carl Edwards, che ha terminato 36° e 19° nelle sue altre due gare del round, ha garantito la sua eliminazione prima della gara finale del Round of Eight, lasciando la porta aperta a una battaglia tra Johnson, che aveva vinto più gare in stagione, e Logano, il secondo pilota più forte per punti dietro Harvick. Johnson ha vinto la gara e, con essa, il suo settimo titolo.

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Questa è stata l’ultima stagione del formato di eliminazione davvero selvaggio unseeded. I punti playoff introdotti nel 2017 significavano che ogni turno di eliminazione, compreso l’importantissimo Round of Eight, sarebbe stato reimpostato per includere una ricompensa per i piloti che avevano avuto successo durante l’anno, un sistema che effettivamente è stato messo in atto per prevenire risultati come la sconfitta di Harvick nel 2016.

Chris TrotmanGetty Images

2017
Campione effettivo: Martin Truex Jr.
Campione effettivo quattro: Martin Truex Jr., Kyle Busch, Kevin Harvick, Brad Keselowski
Contendenti attesi senza playoff (punti via RacingNews): Martin Truex Jr.

Il primo anno del formato Playoff Point è stato, di gran lunga, il più rappresentativo Championship Four e risultato finale di qualsiasi stagione nell’era dell’eliminazione. Truex, che ha avuto il maggior numero di vittorie nella stagione e avrebbe segnato di gran lunga il maggior numero di punti sotto un formato di punti non playoff e non stadio, ha vinto Homestead come parte di una sorprendente performance di playoff che lo ha visto finire fuori dalla top five solo una volta nelle dieci gare finali, ed è stato in grado di afferrare il suo titolo su un campo di playoff che comprendeva anche Busch, Harvick e Keselowski, che si uniscono a Truex per formare quattro dei cinque piloti dominanti di questa era.

Truex non è stato solo l’unico pilota a mettere su una stagione di livello campionato nel 2017, è stato quello che ha messo su una stagione da ricordare. Qualsiasi risultato tranne un titolo per Truex nel 2017 sarebbe stato un peccato. La performance della squadra a Homestead ha fatto sì che una tale vergogna non si realizzasse.

2018
Campione effettivo: Joey Logano
Campione effettivo quattro: Joey Logano, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Kyle Busch
Contendenti attesi senza playoff (Punti via RacingNews): Kyle Busch, Kevin Harvick

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2018 era l’anno del “grande 3,” il raggruppamento di Truex, Harvick e Busch che era chiaramente dominante in appena circa ogni corsa di corsa quella stagione. Quei piloti insieme hanno totalizzato 20 delle 36 vittorie possibili, sembravano essere eterni fissi nei primi cinque di qualsiasi gara in qualsiasi pista e hanno afferrato tre dei primi quattro posti a Homestead.

Purtroppo per la NASCAR, Joey Logano ha finito davanti a tutti loro.

Mente, Logano non ha avuto una stagione povera con qualsiasi mezzo. Ha vinto tre gare e sarebbe finito quarto in un formato più tradizionale campionato, un tratto impressionante anche se era solo la sua terza migliore stagione del decennio. In effetti, questo non era un titolo che Logano avrebbe dovuto vincere, ma Logano avrebbe dovuto vincere un titolo durante l’era di eliminazione.

Questo è l’unico argomento che posso offrire per giustificare un formato che permette a un campo con così tanti chiari contendenti di essere battuti per un campionato dal loro lontano rivale.

2019
Campione effettivo: Kyle Busch
Campione effettivo quattro: Kyle Busch, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Denny Hamlin
Contendenti attesi senza spareggio (punti via RacingNews): Kevin Harvick, Joey Logano, Kyle Busch, Martin Truex Jr. Denny Hamlin

Senza uno spareggio, cinque piloti avrebbero potuto arrivare a Homestead con un colpo al titolo. Quattro di quei piloti erano nel Championship Four, quindi il risultato è abbastanza difficile da discutere qui. Logano è stato eliminato dal campionato quattro nonostante le finiture di 8°, 4° e 9° nel Round of Eight perché Denny Hamlin ha vinto una gara nel round, ma entrambi i piloti certamente apparteneva a Homestead. Busch ha vinto il titolo su Truex in virtù della sua vittoria a Homestead, segnando un anno di discreto successo nel formato

Sean GardnerGetty Images

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Incompleto. La stagione ha due gare rimanenti, con Joey Logano ufficialmente bloccato nel campionato quattro dopo aver vinto a Kansas due fine settimana fa e Kevin Harvick in una grande posizione per avanzare dopo la gara di domani a Martinsville con i suoi 42 punti di vantaggio sulla linea di demarcazione.

Questo formato campionato confina con l’assurdo, ma non ha fatto un lavoro terribile di nominare effettivamente i campioni. NASCAR dovrebbe essere grata di aver evitato un titolo per Newman nel 2014, perché ogni risultato che è effettivamente accaduto è almeno un titolo per un pilota che ha avuto una stagione di livello campionato a un certo punto negli anni tra il 2014 e il 2020. Questo è l’argomento in difesa del formato, che, anche quando produce vincitori di fortuna, richiede quei vincitori di fortuna per correre attraverso così tanti cerchi che sono tutti ma garantiti per essere già un pilota di livello campionato che corre per un’organizzazione di livello campionato.

La preoccupazione maggiore per la NASCAR è che questo formato, in una delle sue forme, deve ancora creare qualsiasi nuovo ronzio fuori dal mondo delle corse per lo sport. I fan di altri sport non stanno affollando la NASCAR a causa del formato, e quelli che vengono per altre ragioni possono invece trovarsi confusi dal labirinto di punti di tappa, turni di taglio dei playoff, e bonus di leader del giro che effettivamente stabiliscono il campo per la gara finale. Il formato “winner-take-all” in quella finale è almeno soddisfacente, e finora ha concluso ogni singola stagione con il vincitore della gara finale che si è portato a casa anche il campionato stagionale.

Su sei stagioni completate, questo formato ha incoronato Kevin Harvick, Kyle Busch, Jimmie Johnson, Martin Truex Jr, Joey Logano e Kyle Busch di nuovo. Se quei piloti meritavano o meno i loro titoli in quelle particolari stagioni, chiunque abbia guardato da vicino la NASCAR negli ultimi sette anni vi direbbe che quelli sono piloti di livello campionato. Sia Brad Keselowski che Denny Hamlin, attualmente terzo e quarto nella classifica della Cup Series, avranno la possibilità questo fine settimana di assicurarsi di avere il loro colpo uno su quattro il prossimo fine settimana per unirsi a quel gruppo. Sono stati driver di livello del campionato sopra questo tratto pure.

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La serie ha qualcosa essere orgoglioso di qui? Probabilmente no. Ma il formato del campionato in sé non è una farsa, e le peggiori paure di quei fan nel 2014 non si sono ancora realizzate. Può essere deludente, ma la mia conclusione dai primi sette anni di questo formato è che non è buono, ma va bene. Questo non era sicuramente il risultato che le persone dietro il formato stavano cercando, ma è sicuramente un risultato migliore di quello che mi aspettavo quando il formato è stato annunciato.

…Congratulations?

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