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Bill Russell

Bill Russell, pseudonimo di William Felton Russell, (nato il 12 febbraio 1934 a Monroe, Louisiana, Stati Uniti), giocatore di basket americano che è stato il primo eccezionale centro difensivo nella storia della National Basketball Association (NBA) e una delle maggiori icone di questo sport. Ha vinto 11 titoli NBA nelle 13 stagioni in cui ha giocato con i Boston Celtics, ed è diventato il primo allenatore afroamericano di una moderna squadra di sport professionistico negli Stati Uniti quando è stato nominato giocatore-allenatore dei Celtics nel 1966.

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Russell avrebbe potuto benissimo non iniziare a giocare a basket, tanto meno diventare uno degli immortali di questo sport. È nato nella Louisiana rurale. Quando Russell aveva otto anni, suo padre trasferì la famiglia a Oakland, California, dove le prospettive di lavoro erano migliori. Russell, pur non essendo un colosso, era abbastanza alto per fare la sua squadra del liceo solo per l’altezza. Era un giocatore marginale fino a quando, durante un tour estivo di basket per il quale era stato selezionato come un ripensamento, si rese conto che la corsa e il salto potrebbero essere utilizzati per riflettere e contrastare i marcatori appariscenti e creativi che abitualmente hanno dato le squadre. Fu una svolta che avrebbe cambiato non solo la sua vita ma, a lungo termine, il basket stesso.

Russell fu poco reclutato dai college, ma Hal DeJulio, un ex giocatore della vicina Università di San Francisco (USF), lo aveva visto giocare e aveva intuito il suo potenziale, così raccomandò Russell alla sua vecchia scuola. Al college, il 6-foot 9-inch (2,06 metri) Russell sbocciò, fornendo una presenza difensiva che ha contribuito a guidare USF ai campionati National Collegiate Athletic Association (NCAA) nel 1955 e 1956. Inoltre, era un velocista di alto livello e un saltatore in alto nella squadra di atletica della USF (Wilt Chamberlain, il suo futuro arcirivale, eccelleva anche nell’atletica fino alla sua carriera da professionista del basket). Nel 1956 Red Auerbach – il capo allenatore e general manager dei Celtics – puntò Russell nel draft NBA, vedendo la soluzione alle carenze della sua squadra. Ancora una volta, c’era un elemento di caso coinvolto: Auerbach non aveva mai visto giocare Russell e invece ha dovuto fare affidamento sulla parola di un collega fidato. Inoltre, i Celtics avevano bisogno di salire nell’ordine del draft per sceglierlo; con Russell reduce da due titoli NCAA, qualche squadra era destinata a fare il grande passo. Così i Celtics scambiarono il centro Ed Macauley e i diritti della guardia-avanti Cliff Hagan, che non aveva ancora giocato nella NBA a causa del suo servizio militare, con i St. Louis Hawks poco dopo che gli Hawks avevano usato la seconda scelta assoluta del draft per scegliere Russell. Sia Macauley che Hagan sarebbero finiti nella Naismith Memorial Basketball Hall of Fame, un’indicazione di quanto Auerbach stimasse Russell.

L’impatto di Russell fu immediato. I Celtics vinsero un titolo nel suo anno da rookie, e lui divenne la prima superstar afroamericana della lega, anche se non il primo giocatore nero (che fu Earl Lloyd nel 1956). Ha perso il premio di Rookie of the Year della NBA, apparentemente perché il compagno di squadra Tom Heinsohn aveva giocato l’intera stagione mentre Russell aveva perso tempo a causa della sua partecipazione ai Giochi Olimpici di Melbourne 1956 (dove ha aiutato la squadra maschile di basket degli Stati Uniti a vincere una medaglia d’oro). Ma c’era di più: il bianco Heinsohn era semplicemente un candidato più attraente per molti elettori. Russell, schietto e implacabilmente intelligente quando si trattava di questioni razziali, non era solo la prima superstar nera dell’NBA; mentre i Celtics venivano rapidamente a dominare l’NBA, divenne anche un attivista alla pari con Muhammad Ali. Russell non avrebbe tollerato il razzismo nello sport, il che era ironico, data la notorietà storica di Boston in questo campo.

Durante la sua carriera, Russell sostenne il movimento americano per i diritti civili, parlò contro la guerra del Vietnam e fece molte cose che, se fossero state fatte da un atleta minore, sarebbero state motivo di immediata controversia. Ma i Celtics continuarono a vincere e lui rimase il motore che li faceva andare. Frustrantemente, la sua pura eccellenza cestistica ha reso le sue azioni non solo scusabili per i fan, ma tollerate in un modo che rasentava il disprezzo. I suoi successi sul campo non gli diedero una piattaforma; invece, gli concessero uno strano tipo di amnistia – la grandezza stessa che avrebbe dovuto costringere gli altri ad ascoltare in qualche modo oscurò qualsiasi problema che avrebbe potuto voler suscitare.

Per la fine della sua carriera, tuttavia, Russell stesso era arrivato a vedere i disordini degli anni ’60 come molto più importanti dello stupido giochino che giocava per vivere. Mentre il decennio progrediva, i Celtics continuarono a fare la storia. Nel 1964 divennero la prima squadra dell’NBA a far partire una formazione tutta nera. La formazione di Auerbach venne fuori per necessità; era notoriamente indifferente alle cause sociali e al contraccolpo avversario. Era, comunque, una pietra miliare resa possibile dalle prestazioni di Russell e da un significato più grande. Quando Auerbach si ritirò dopo che i Celtics vinsero il titolo NBA 1965-66, Russell gli succedette come allenatore. Certo, era in parte perché nessuno poteva trattare con il lunatico Russell tranne Russell stesso, ma lo rese comunque il primo allenatore afroamericano nella storia della NBA, così come il primo a vincere un titolo quando Boston vinse il campionato 1967-68. Russell portò a casa un altro campionato prima di appendere le scarpe al chiodo per sempre nel 1969. Aveva fatto grandi passi avanti nel gioco del basket, ma l’irrequieto e coscienzioso Russell sentiva che c’erano battaglie più grandi da combattere. Dopo il suo ritiro, servì come capo allenatore dei Seattle SuperSonics (1973-77) e dei Sacramento Kings (1987-88), servì come commentatore nelle trasmissioni televisive delle partite NBA e continuò a rimanere attivo nelle cause sociali. La sua autobiografia, Second Wind: The Memoirs of an Opinionated Man (scritta insieme a Taylor Branch), fu pubblicata nel 1979. Russell è stato inserito nella Naismith Memorial Basketball Hall of Fame nel 1975, e nel 2011 ha ricevuto la Medaglia Presidenziale della Libertà.

In 13 stagioni, Russell ha vinto 11 campionati NBA (1957, 1959-66, e 1968-69). Per buona misura, avrebbe potuto averne 12, se un infortunio alla caviglia non lo avesse messo in disparte nelle finali NBA del 1958. Si tratta di un tasso di successo davvero sbalorditivo, che nessun altro giocatore NBA si è avvicinato a lui. I Celtics di Russell dominavano il pollaio in un’epoca in cui il minuscolo numero di squadre (l’NBA consisteva di otto o nove franchigie per la maggior parte della sua carriera) rendeva il pool di talenti molto condensato, e una combinazione di integrazione e miglioramento dello scouting portava un’ondata senza precedenti di nuove stelle.

In uno sport che tradizionalmente celebra il punteggio e l’eroismo offensivo, Russell era un’anomalia: un giocatore dominante per il quale fare tiri era veramente secondario. Il suo biglietto da visita era la difesa, i rimbalzi e, soprattutto, il blocco dei tiri, che trasformò in un’arte atletica fluida nello stesso modo in cui alcuni dei suoi contemporanei avevano modificato la percezione di ciò che era possibile in attacco. Prima del suo arrivo, i Celtics erano stati una squadra con un tiro facile, quasi fuori controllo, guidata dal mago del passaggio Bob Cousy. Quello che Russell faceva era chiudere il circuito, creando turnover che permettevano a Boston di tornare in attacco ancora più velocemente, così come pattugliare la vernice con un’intensità che compensava da sola lo squilibrio dei Celtics. Nel corso degli anni, l’approccio di Russell è diventato la filosofia generale della squadra come giocatori atletici che hanno visto la difesa come un mezzo per chiave il fast break sono stati introdotti nel roster. La dinastia dei Celtics si riorganizzò negli anni tra il 1956 e il 1969, ma l’unica costante era Russell. Ha definito la filosofia della squadra e la sua strategia. Ma sopra ogni altra cosa, Russell era il vincitore per eccellenza del basket.

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