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Schizophrénie : Schizophrénie de l’enfance

Schizophrénie de l’enfance : An Update

Le stade de développement d’un enfant doit être pris en compte lorsqu’on envisage un diagnostic de maladie mentale. Les comportements qui sont normaux à un certain âge peuvent ne pas l’être à un autre. Rarement, un jeune enfant en bonne santé peut signaler des expériences étranges – comme entendre des voix – qui seraient considérées comme anormales à un âge plus avancé. Les cliniciens recherchent un schéma plus persistant de tels comportements. Les parents peuvent avoir des raisons de s’inquiéter si un enfant de 7 ans ou plus entend souvent des voix qui disent des choses désobligeantes à son sujet ou des voix qui conversent entre elles, s’il se parle à lui-même, s’il fixe des objets effrayants – serpents, araignées, ombres – qui ne sont pas vraiment là et s’il ne montre aucun intérêt pour les amitiés. Ces comportements peuvent être des signes de schizophrénie, une forme chronique et invalidante de maladie mentale.

Heureusement, la schizophrénie est rare chez les enfants, ne touchant qu’environ 1 sur 40 000, contre 1 sur 100 chez les adultes. L’âge moyen d’apparition de la maladie est de 18 ans chez les hommes et de 25 ans chez les femmes. Figurant parmi les dix premières causes d’invalidité dans le monde, la schizophrénie, à tout âge, fait payer un lourd tribut aux patients et à leur famille. Les enfants atteints de schizophrénie éprouvent des difficultés à gérer la vie quotidienne. Ils partagent avec leurs homologues adultes des symptômes psychotiques (hallucinations, délires), un retrait social, des émotions aplaties, un risque accru de suicide et une perte des compétences sociales et de soins personnels. Ils peuvent également partager certains symptômes avec – et être confondus avec – les enfants souffrant d’autisme ou d’autres troubles envahissants du développement, qui touchent environ 1 enfant sur 500. Bien qu’ils aient tendance à être plus difficiles à traiter et à avoir un pronostic plus défavorable que les patients atteints de schizophrénie à l’âge adulte, les chercheurs constatent que de nombreux enfants atteints de schizophrénie peuvent être aidés par la nouvelle génération de médicaments antipsychotiques.

Symptômes et diagnosticAlors que la schizophrénie commence parfois par un épisode psychotique aigu chez les jeunes adultes, elle émerge progressivement chez les enfants, souvent précédée de troubles du développement, tels que des retards de développement moteur et de la parole/du langage. Ces problèmes ont tendance à être associés à des anomalies cérébrales plus prononcées. Les critères de diagnostic sont les mêmes que pour les adultes, sauf que les symptômes apparaissent avant l’âge de 12 ans, plutôt qu’à la fin de l’adolescence ou au début de la vingtaine. Les enfants atteints de schizophrénie voient ou entendent souvent des choses qui n’existent pas vraiment et entretiennent des croyances paranoïaques et bizarres. Par exemple, ils peuvent penser que les gens complotent contre eux ou qu’ils peuvent lire dans leurs pensées. Parmi les autres symptômes de ce trouble figurent des problèmes d’attention, des troubles de la mémoire et du raisonnement, des troubles de l’élocution, une expression inappropriée ou aplatie des émotions, de mauvaises aptitudes sociales et une humeur dépressive. Ces enfants peuvent rire d’un événement triste, établir un mauvais contact visuel et montrer peu de langage corporel ou d’expression faciale.

Le mauvais diagnostic de la schizophrénie chez les enfants est trop fréquent. Elle se distingue de l’autisme par la persistance des hallucinations et des délires pendant au moins 6 mois, et un âge d’apparition plus tardif – 7 ans ou plus. L’autisme est généralement diagnostiqué à l’âge de 3 ans. La schizophrénie se distingue également d’un type de psychose brève parfois observé dans les troubles affectifs, de la personnalité et dissociatifs chez les enfants. Les adolescents atteints de troubles bipolaires présentent parfois des épisodes maniaques aigus qui peuvent être confondus avec la schizophrénie. Les enfants qui ont été victimes d’abus peuvent parfois prétendre entendre des voix ou avoir des visions de leur agresseur. Les symptômes de la schizophrénie envahissent la vie de l’enfant et ne se limitent pas à certaines situations, comme à l’école. Si les enfants montrent un quelconque intérêt pour les amitiés, même s’ils ne parviennent pas à les entretenir, il est peu probable qu’ils soient atteints de schizophrénie.

TraitementLes traitements qui aident les jeunes patients à gérer leur maladie se sont considérablement améliorés au cours des dernières décennies. Comme chez les adultes, les médicaments antipsychotiques sont particulièrement utiles pour réduire les hallucinations et les délires. Les antipsychotiques « atypiques » de nouvelle génération, comme l’olanzapine et la clozapine, peuvent également contribuer à améliorer la motivation et l’expressivité émotionnelle chez certains patients. Ils sont également moins susceptibles de produire des troubles du mouvement, notamment une dyskinésie tardive, que les autres antipsychotiques tels que l’halopéridol. Cependant, même avec ces nouveaux médicaments, il existe des effets secondaires, notamment une prise de poids excessive qui peut augmenter le risque d’autres problèmes de santé. Le NIMH (National Institute of Mental Health) mène des études de recherche pour améliorer les traitements (www.clinicaltrials.gov). Les enfants atteints de schizophrénie et leurs familles peuvent également bénéficier d’un soutien psychologique, de psychothérapies et d’une formation aux compétences sociales visant à les aider à faire face à la maladie. Ils ont probablement besoin d’une éducation spéciale et/ou d’autres adaptations pour réussir en classe.

CausesBien que l’on ne sache pas si la schizophrénie a une seule ou plusieurs causes sous-jacentes, les preuves suggèrent qu’il s’agit d’une maladie neurodéveloppementale impliquant probablement une prédisposition génétique, une insulte prénatale au cerveau en développement et des événements de vie stressants. Le rôle de la génétique est établi depuis longtemps ; le risque de schizophrénie passe de 1 % sans antécédents familiaux de la maladie, à 10 % si un parent du premier degré en est atteint, et à 50 % si un jumeau identique en est atteint. Les agressions prénatales peuvent inclure des infections virales, comme la grippe maternelle au cours du deuxième trimestre, la famine, le manque d’oxygène à la naissance et une incompatibilité de groupe sanguin non traitée. Les études montrent que les enfants partagent avec les adultes un grand nombre des mêmes caractéristiques structurelles, physiologiques et neuropsychologiques anormales du cerveau associées à la schizophrénie. Les enfants semblent présenter des cas plus graves que les adultes, avec des anomalies neurologiques plus prononcées. Cela fait de la schizophrénie infantile potentiellement l’une des fenêtres les plus claires disponibles pour la recherche sur un processus pathologique encore obscur.

Par exemple, contrairement à la plupart des patients adultes, les enfants qui deviennent psychotiques avant la puberté montrent des signes évidents de développement cérébral progressivement anormal. Dans la première étude longitudinale d’imagerie cérébrale sur des adolescents, l’imagerie par résonance magnétique (IRM) a révélé que des cavités remplies de liquide au milieu du cerveau s’élargissaient anormalement entre 14 et 18 ans chez les adolescents atteints de schizophrénie précoce, ce qui suggère un rétrécissement du volume du tissu cérébral. Ces enfants ont perdu quatre fois plus de matière grise, c’est-à-dire de neurones et de leurs prolongements ramifiés, dans leurs lobes frontaux que ce qui se produit normalement chez les adolescents. Cette perte de matière grise engloutit le cerveau en une vague progressive de l’arrière vers l’avant sur une période de 5 ans, en commençant par les structures arrière impliquées dans l’attention et la perception, pour finalement s’étendre aux zones frontales responsables de l’organisation, de la planification et d’autres fonctions « exécutives » altérées dans la schizophrénie. Étant donné que les pertes dans les zones arrière sont principalement influencées par des facteurs environnementaux, les chercheurs suggèrent que certains facteurs non génétiques contribuent à l’apparition et à la progression initiale de la maladie. Le schéma de perte final est cohérent avec celui observé dans la schizophrénie adulte. Le cerveau des patients atteints de schizophrénie à l’âge adulte peut avoir subi des changements similaires lorsqu’ils étaient adolescents, qui sont passés inaperçus parce que les symptômes n’étaient pas encore apparus, suggèrent les chercheurs.

En plus des études sur les anomalies structurelles du cerveau, les chercheurs examinent également un groupe de mesures associées au risque génétique de schizophrénie. Les cas de maladie à apparition précoce se sont récemment révélés cruciaux dans la découverte de gènes liés à d’autres troubles génétiquement complexes comme le cancer du sein, la maladie d’Alzheimer et la maladie de Crohn. Les enfants atteints de schizophrénie et leurs familles pourraient donc jouer un rôle important dans le décryptage des racines moléculaires de la schizophrénie. Il semble que le taux d’anomalies liées à la génétique soit deux fois plus élevé chez les enfants que chez les adultes atteints de la maladie. De même, les troubles du spectre de la schizophrénie, dont on pense qu’ils sont génétiquement liés à la schizophrénie, sont environ deux fois plus fréquents chez les parents au premier degré des patients atteints de la maladie pendant l’enfance. Dans une étude récente, un tiers des familles de personnes atteintes de schizophrénie infantile avaient au moins un parent au premier degré avec un diagnostic de schizophrénie ou de trouble de la personnalité schizotypique ou paranoïde. Ce profil de maladie psychiatrique est remarquablement similaire à celui observé chez les parents de patients atteints de schizophrénie à l’âge adulte, ce qui renforce la probabilité que les deux formes de schizophrénie aient des racines génétiques communes. D’autres anomalies associées à la schizophrénie de l’adulte, comme des mouvements oculaires anormaux, sont également plus fréquentes dans les familles d’enfants atteints de la maladie.Source : Institut national de la santé (www.nih.gov)

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