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Pourquoi dans la prochaine décennie les entreprises lanceront des milliers de satellites de plus que dans toute l’histoire

Si une poignée d’entreprises spatiales réussit, la prochaine décennie verra plus de satellites mis en orbite autour de la Terre que tous les satellites lancés depuis Spoutnik 1 en 1957.

Si SpaceX se taille la part du lion dans ces projets, avec OneWeb, Telesat et le projet Kuiper d’Amazon, les quatre entreprises ont annoncé leur intention de lancer jusqu’à 46 100 satellites dans les prochaines années. C’est plus de cinq fois la quantité d’objets envoyés dans l’espace au cours des 60 dernières années, soit un peu moins de 9 000 selon le Bureau des affaires spatiales des Nations unies.

Les satellites fournissant internet ne sont pas les seuls qui seront lancés en masse au cours de la prochaine décennie, pour être clair. Grâce à la diminution de la taille et du coût des satellites, ainsi qu’à une flambée des investissements, des centaines d’autres petits satellites à des fins diverses devraient être lancés.

Mais les réseaux satellitaires offrant des vitesses d’internet comparables aux réseaux de fibre optique terrestres seraient très lucratifs. Alors qu’un groupe de satellites dans un réseau est généralement appelé une constellation, ces flottes prévues de centaines, voire de milliers de satellites, ont été officieusement surnommées « mégaconstellations ».

Les mégaconstellations se concentreraient sur la fourniture d’un accès Internet aux zones rurales. Selon la Federal Communications Commission (FCC), il y a environ 14 millions d’Américains vivant en milieu rural, ainsi que 1,2 million d’Américains vivant sur des terres tribales, qui n’ont pas accès aux services mobiles à large bande, même les plus lents.

« Aujourd’hui, il n’y a qu’un petit nombre d’offres Internet grand public par satellite. Elles ont tendance à être plus coûteuses et elles ont également tendance à avoir un nombre assez faible d’utilisateurs. Aux États-Unis, il n’y a qu’environ 2 millions de clients », a déclaré Dan Hays, consultant en télécommunications de PwC, à CNBC.

Les principaux acteurs américains actuels de l’Internet haut débit sont ViaSat et Hughes Network Systems. Mais leurs satellites orbitent très loin de la Terre et cette distance augmente la latence globale, ou temps de réponse, du réseau. Les mégaconstellations prévoient de fonctionner en orbite terrestre basse (ou LEO) pour réduire la latence. Mais pour obtenir autant de couverture, il faut alors beaucoup plus de satellites LEO pour couvrir la surface.

Voir ci-dessus pour voir le regard de CNBC sur les plans de ces entreprises, ainsi que les obstacles et les problèmes qui viennent avec la construction et l’exploitation d’une mégaconstellation. Lisez ci-dessous pour en savoir plus sur chacune des quatre entreprises.

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