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Le hoquet pourrait signaler un cancer sous-jacent de l’œsophage

Par Roxanne Khamsi

Un hoquet persistant, accompagné d’une perte de poids et de difficultés à avaler, pourrait indiquer un cancer sous-jacent de l’œsophage, suggère une petite étude.

Dans l’étude portant sur 99 patients atteints d’un cancer de l’œsophage – le tuyau qui va de la bouche à l’estomac – 27% ont déclaré avoir eu des crises de hoquet persistantes. Mais les raisons pour lesquelles un hoquet persistant pourrait signaler ce type de cancer ne sont pas claires, explique Thomas Walsh du James Connolly Memorial Hospital de Dublin, en Irlande, qui a dirigé la recherche.

Le cancer de l’œsophage a un taux de survie très faible. Parmi les personnes diagnostiquées avec la maladie, seuls 16 % aux États-Unis et 10 % en Europe survivent au moins cinq ans. La consommation d’alcool et le tabagisme peuvent augmenter le risque de développer la maladie, tout comme le fait de souffrir de reflux gastrique – une condition dans laquelle le contenu acide de l’estomac se déverse souvent vers l’arrière dans l’œsophage.

Le hoquet persistant – avec des épisodes qui durent plus de 48 heures – est un symptôme de cancer de l’œsophage jusqu’ici non reconnu, qui justifie une étude plus approfondie, dit Walsh, qui a présenté ses conclusions lors d’une réunion à Dublin du Royal College of Surgeons en Irlande.

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Connexion nerveuse

Parmi les patients interrogés par son équipe, 6% ont déclaré que c’était leur hoquet persistant qui les avait initialement contraints à consulter un médecin. Par ailleurs, 9% ont déclaré que c’était le symptôme permanent prédominant de leur maladie.

Alors qu’un quart des patients ont déclaré avoir le hoquet, d’autres symptômes étaient plus courants&colon ; 68% avaient subi une perte de poids et 82% avaient des difficultés à avaler. La léthargie était un autre symptôme courant.

Le hoquet est généralement causé par un spasme involontaire du diaphragme – le muscle fin qui sépare les poumons de l’abdomen. Walsh spécule que le hoquet chez les patients atteints de cancer de l’œsophage pourrait d’une certaine manière être lié au nerf phrénique, un nerf moteur qui contrôle le diaphragme.

Environ 15 000 nouveaux cas de cancer de l’œsophage seront diagnostiqués aux États-Unis en 2006, estime l’American Cancer Society. La maladie est environ 3 à 4 fois plus fréquente chez les hommes que chez les femmes.

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