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Le format de championnat de la NASCAR fonctionne-t-il ?

En janvier 2014, la NASCAR a annoncé qu’elle abandonnait son format original de séries éliminatoires Chase après une décennie pour construire quelque chose de complètement différent, un format d’élimination de 16 pilotes, 10 courses, qui se terminait avec une garantie de quatre voitures avec des espoirs égaux de championnat s’affrontant dans la finale avec une chance de titre.

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Le changement était radical, et de nombreux fans ont réagi avec un dégoût immédiat. Le nouveau format était chaotique, conçu explicitement pour créer des résultats absurdes plutôt que de récompenser les meilleurs pilotes au cours de la saison.

Ce qui était autrefois un moyen d’éviter une autre situation de Matt Kenseth était devenu à propos de lui-même, un format qui était prêt à sacrifier l’ensemble de la saison régulière de 26 courses pour une série éliminatoire tout ou rien qui, à 16 voitures, était pratiquement garantie d’inclure tous les vrais prétendants au championnat.

Quelques années plus tard, le format a de nouveau été modifié, la volonté de la NASCAR d’ajouter des redémarrages garantis par le biais des courses « Stage » entraînant un nouveau format qui attribuait également des « points Playoff » qui garantissaient pratiquement l’accession des pilotes d’élite de la saison régulière aux huitièmes de finale, et qui semblent généralement donner au meilleur pilote de la saison un chemin presque garanti vers le Championship Four.

Sept ans après le changement initial et quatre ans dans la variante Stage Racing/Playoff Point introduite en 2017, nous avons maintenant un échantillon assez important de ce à quoi ressemble la course NASCAR dans ce brave nouveau monde. Enfin, nous pouvons demander si cette chose a fonctionné.

Ce qui suit est le Championnat Quatre réel de chaque année, le champion réel, et les prétendants au championnat attendus dans un format traditionnel, sans éliminatoires. Le test ici n’est pas de savoir si le Playoff a fait une différence (Il est censé faire une différence !) mais s’il a récompensé avec précision les pilotes qui méritaient le plus une place dans la lutte pour le championnat en vertu de leur performance en saison régulière.

Une saison qui récompense le pilote le plus dominant, comme le championnat de 2017 pour Martin Truex Jr…, est un succès évident, tandis qu’une saison qui se termine avec tous les prétendants attendus battus à Homestead par un pilote réalisant une saison plus moyenne, comme le titre de 2018 pour Joey Logano, est considérée comme un échec unique créé par le système.

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Les prétendants attendus sont définis comme ceux qui mènent les points à la fin de la saison, ceux qui sont à une course des points à la fin de la saison, et ceux qui ont enregistré le plus de victoires de la saison, mais qui ont terminé en dehors de ce groupe.

Icon Sports WireGetty Images

2014
Actuel champion : Kevin Harvick
Automne quatre : Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Concurrents attendus sans playoff (points via Jayski) : Jeff Gordon, Joey Logano, Brad Keselowski

La saison 2014 a failli se terminer très différemment. Ryan Newman, qui n’a remporté aucune course à aucun moment de la saison, s’est présenté au dernier tour d’élimination à Phoenix avec une chance de se faufiler dans le Championship Four. Vers la fin de la course, il s’est retrouvé à côté de Kyle Larson, avec la possibilité d’éliminer Larson et de se qualifier de justesse pour le Championnat, devant Jeff Gordon, qui avait terminé deuxième dans deux des trois courses de ce Tour des Huit et qui aurait confortablement mené le Championnat en termes de points dans un format sans éliminatoires, et Brad Keselowski, qui avait remporté le plus grand nombre de courses cette saison. Newman a fait partie du peloton, Gordon et Keselowski ne l’ont pas fait, et les fortes saisons de Kevin Harvick et Joey Logano sont devenues du niveau d’un championnat lorsque deux des trois meilleurs prétendants de la série ont simplement manqué le tour final.

Newman a ensuite terminé deuxième dans la course réelle, donnant à Harvick de vrais problèmes et étant très près de réaliser le scénario apocalyptique de NASCAR d’un champion à une victoire dans la première année du format.

Harvick, qui aurait terminé cinquième dans un format de championnat sans éliminatoires, a été un champion assez digne, avec cinq victoires sur la saison et des victoires dans chacune des deux dernières courses, de loin les deux plus importantes du calendrier dans ce format de championnat. Cela reste comme un parcours de Playoffs mémorable, similaire à l’autre titre de Stewart-Haas Racing dans la Chase 2011 qui a vu Tony Stewart remporter son titre en gagnant cinq des dix courses d’une saison autrement pauvre.

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2015
Champion réel : Kyle Busch
Les quatre champions actuels : Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Des prétendants attendus sans playoff (points via Jayski) : Kevin Harvick, Joey Logano

Plus que toute autre saison, c’est le résultat qui aurait été impossible sans playoff.

Kyle Busch a manqué un tiers de sa saison 2015, assommé par une blessure à la jambe contractée lors d’une course de Xfinity Series la veille du Daytona 500. Il est revenu à Charlotte dans un trou vraiment énorme, comprenant qu’il devrait à la fois gagner une course et remonter dans le top trente des points pour participer au playoff du tout. Il a ensuite enregistré une série mémorable de quatre victoires en cinq courses pour assurer sa place en série éliminatoire. Son parcours réel en playoffs, cependant, a été beaucoup moins mémorable.

Busch n’a pas gagné lors des neuf premières courses des playoffs, mais a assuré sa place dans le Championship Four grâce à trois top 5 lors des trois dernières courses. Il a ensuite devancé Kevin Harvick, qui avait mené le classement du championnat pendant la plus grande partie de l’année, à Homestead pour s’emparer du titre. Harvick et Logano ont tous deux réalisé des saisons de championnat, mais le titre de Busch est une caractéristique unique de ce format. Busch est passé dangereusement près de manquer le top trente en saison régulière, mais il a manqué juste assez de courses pour pouvoir surmonter cela, et le titre était à lui.

S’il s’agit ou non d’un échec du format, c’est une question plus personnelle que la plupart des années, une question qui nécessite de peser si oui ou non un pilote blessé devrait pouvoir gagner un titre dans une saison qu’il n’a pas réellement terminée. Personnellement, je considère qu’il s’agit là d’une des rares forces de ce format par ailleurs étrange. La saison a toutefois été marquée par un échec cuisant : Joey Logano, qui a enregistré trois victoires consécutives en séries éliminatoires et aurait terminé à seulement 22 points de Harvick sur la saison selon un format normal, a manqué la course. Simplement, cela s’est produit parce que Logano a fait une épave à Kenseth depuis la tête à Martinsville dans la première course du Round of Eight, un résultat qui n’aurait pas mis fin à la saison sous n’importe quel autre format, que ce soit avant ou après cela.

2016
Actuel champion : Jimmie Johnson
Automne quatre du championnat : Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Concurrents attendus sans playoff (points via Jayski) : Kevin Harvick, Joey Logano, Jimmie Johnson

Le titre de 2014 de Harvick semble complètement non controversé, en grande partie parce qu’il a réalisé deux saisons de niveau championnat immédiatement après. Son élimination précoce en 2016 a été l’un des résultats les plus flagrants de l’histoire de la Chase, cependant, car il a été éliminé en huitième de finale malgré des finitions de 20e, 6e et 4e sur les trois courses. Une victoire de Carl Edwards, qui a terminé 36e et 19e lors de ses deux autres courses du tour, a pratiquement garanti son élimination avant la dernière course du Round of Eight, laissant la porte ouverte à une bataille entre Johnson, qui avait remporté le plus de courses de la saison, et Logano, le deuxième pilote le plus fort en termes de points derrière Harvick. Johnson a remporté la course, et, avec elle, son septième titre.

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C’était la dernière saison du format d’élimination sans tête de série vraiment sauvage. Les points Playoff introduits en 2017 signifiaient que chaque tour d’élimination, y compris le très important Round of Eight, serait désormais réinitialisé pour inclure une récompense cuite au four pour les pilotes qui avaient réussi tout au long de l’année, un système qui a effectivement été mis en place pour éviter des résultats comme le raté de Harvick en 2016.

Chris TrotmanGetty Images

2017
Actuel champion : Martin Truex Jr.
Quatre champions actuels : Martin Truex Jr, Kyle Busch, Kevin Harvick, Brad Keselowski
Concurrents attendus sans playoff (points via RacingNews) : Martin Truex Jr.

La première année du format de points de playoffs a été, de loin, le Championship Four et le résultat final les plus représentatifs de toutes les saisons de l’ère de l’élimination. Truex, qui avait le plus de victoires sur la saison et aurait marqué de loin le plus de points sous un format de points sans éliminatoires et sans étape, a gagné Homestead dans le cadre d’une performance étonnante en séries éliminatoires qui l’a vu terminer hors du top cinq une seule fois dans les dix dernières courses, et a pu s’emparer de son titre sur un champ de séries éliminatoires qui comprenait également Busch, Harvick et Keselowski, qui rejoignent Truex pour constituer quatre des cinq pilotes dominants de cette ère.

Truex n’a pas seulement été le seul pilote à réaliser une saison de niveau championnat en 2017, il a été celui qui a réalisé une saison à retenir. Tout autre résultat qu’un titre pour Truex en 2017 aurait été une honte. La performance de l’équipe à Homestead a fait en sorte qu’une telle honte ne se produise pas.

2018
Actuel champion : Joey Logano
Quatre champions réels : Joey Logano, Martin Truex Jr, Kevin Harvick, Kyle Busch
Des prétendants attendus sans playoff (Points via RacingNews) : Kyle Busch, Kevin Harvick

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2018 a été l’année des « Big 3 », le regroupement de Truex, Harvick et Busch qui a été clairement dominant dans presque toutes les courses disputées cette saison. Ces pilotes ont totalisé ensemble 20 des 36 victoires possibles, semblaient être des éléments éternels dans le top 5 de n’importe quelle course sur n’importe quel circuit, et ont saisi trois des quatre premières places à Homestead.

Malheureusement pour NASCAR, Joey Logano a terminé devant eux tous.

Membre, Logano n’a pas eu une mauvaise saison, loin de là. Il a remporté trois courses et aurait terminé quatrième dans un format de championnat plus traditionnel, une étendue impressionnante même si ce n’était que sa troisième meilleure saison de la décennie. Effectivement, ce n’est pas un titre que Logano aurait dû gagner, mais Logano aurait dû gagner un titre pendant l’ère des éliminations.

C’est le seul argument que je peux offrir pour justifier un format qui permet à un champ avec autant de prétendants clairs d’être battu au championnat par leur rival éloigné.

2019
Champion réel : Kyle Busch
Actuel championnat à quatre : Kyle Busch, Martin Truex Jr, Kevin Harvick, Denny Hamlin
Concurrents attendus sans playoff (points via RacingNews) : Kevin Harvick, Joey Logano, Kyle Busch, Martin Truex Jr. Denny Hamlin

Sans playoff, cinq pilotes auraient pu arriver à Homestead avec une chance de titre. Quatre de ces pilotes étaient dans le Championship Four, donc le résultat est assez difficile à contester ici. Logano a été exclu du Championnat des quatre malgré ses 8e, 4e et 9e places au Tour des huit parce que Denny Hamlin a gagné une course dans ce tour, mais les deux pilotes avaient certainement leur place à Homestead. Busch a remporté le titre sur Truex en vertu de sa victoire à Homestead, marquant une année assez réussie dans le format

Sean GardnerGetty Images

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Incomplet. La saison a deux courses restantes, avec Joey Logano officiellement enfermé dans le Championship Four après avoir gagné à Kansas il y a deux week-ends et Kevin Harvick en excellente position pour avancer après la course de demain à Martinsville avec son avance de 42 points sur la ligne de démarcation.

Ce format de championnat frise l’absurde, mais il n’a pas fait un travail terrible pour nommer réellement des champions. La NASCAR devrait être reconnaissante d’avoir évité un titre à Newman en 2014, car chaque résultat qui s’est réellement produit est au moins un titre pour un pilote qui a fait une saison de niveau championnat à un moment donné dans les années entre 2014 et 2020. C’est l’argument de la défense du format, que, même lorsqu’il produit des gagnants chanceux, il exige que ces gagnants chanceux passent par tellement de cerceaux qu’ils sont presque garantis d’être déjà un pilote de niveau championnat qui court pour une organisation de niveau championnat.

La plus grande préoccupation pour NASCAR est que ce format, dans l’une ou l’autre de ses formes, n’a pas encore réellement créé un nouveau buzz en dehors du monde de la course pour le sport. Les fans d’autres sports n’affluent pas vers la NASCAR à cause de ce format, et ceux qui viennent pour d’autres raisons risquent de s’embrouiller dans le labyrinthe des points d’étape, des tours éliminatoires et des primes au tour qui déterminent le terrain pour la course finale. Le format winner-take-all de cette finale est au moins satisfaisant, et a jusqu’à présent terminé chaque saison unique avec le gagnant de la course finale remportant également le championnat de la saison.

Sur six saisons complétées, ce format a couronné Kevin Harvick, Kyle Busch, Jimmie Johnson, Martin Truex Jr, Joey Logano et Kyle Busch à nouveau. Que ces pilotes aient ou non mérité leurs titres lors de ces saisons particulières, quiconque a suivi de près la NASCAR au cours des sept dernières années vous dira que ce sont des pilotes de niveau championnat. Brad Keselowski et Denny Hamlin, actuellement troisième et quatrième au classement de la Cup Series, auront l’occasion ce week-end de s’assurer qu’ils ont une chance sur quatre de rejoindre ce groupe. Ils ont également été des pilotes de niveau championnat au cours de cette période.

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La série a-t-elle quelque chose dont elle peut être fière ici ? Probablement pas. Mais le format du championnat lui-même n’est pas une parodie, et les pires craintes de ces fans de retour en 2014 ne se sont pas encore réalisées. C’est peut-être décevant, mais ma conclusion des sept premières années de ce format est qu’il n’est pas bon, mais qu’il est bien. Ce n’est sûrement pas le résultat que les personnes derrière le format recherchaient, mais c’est certainement un meilleur résultat que ce que j’attendais réellement lorsque le format a été annoncé.

…Congratulations?

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