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Le comté d’Orange : California’s Political Battleground

Sur cette photo d’archives du 6 novembre 2018, Young Kim, alors candidat républicain pour le 39e district du Congrès, parle à des partisans à Los Angeles. (AP Photo/Mark J. Terrill)

(CN) – En 1988, dans les derniers jours de sa présidence, le président Ronald Reagan s’est arrêté à Fullerton, en Californie, pour soutenir son vice-président George H.W. Bush et a proclamé : « Le comté d’Orange est l’endroit où les bons républicains vont avant de mourir. »

Cette remarque a suscité des rires et des applaudissements à l’époque et n’a cessé depuis de renforcer l’idée que le GOP, qui n’a cessé de perdre de son influence dans l’État le plus peuplé de la nation, pouvait compter sur le comté d’Orange comme bastion des républicains dans une Californie côtière de plus en plus bleue.

Cette notion a semblé exploser en 2018, lorsque les électeurs du comté d’Orange ont pagayé une planche de sentiment anti-Trump dans une vague bleue que certains du côté démocrate ont prononcé comme une preuve positive que toute la Californie côtière était maintenant fermement démocrate immobilier.

Mais 2020 a vu cette vague bleue tirée par un ressac rouge, les républicains Michelle Steel et Young Kim ont contré les démocrates sortants Harley Rouda et Gil Cisneros, respectivement. Cela a conduit certains à déclarer que 2018 était une aberration et que le comté d’Orange restera farouchement rouge dans un avenir prévisible.

La vérité est plus nuancée : Le comté d’Orange est essentiellement à prendre.

« Vous avez eu des élections incroyablement serrées en 2018 et vous avez encore eu des élections incroyablement serrées cette année », a déclaré Thad Kousser, professeur de sciences politiques à l’Université de Californie, San Diego. « Les deux élections étaient sur le fil du rasoir ».

En novembre, Steel l’a emporté par un peu plus de 2% des voix, tandis que Kim a arraché une victoire d’environ 4 000 voix.

Les marges étroites reflètent un comté d’Orange qui s’est diversifié démographiquement et idéologiquement au cours des dernières décennies, évoluant d’une enclave suburbaine majoritairement blanche vers une communauté plus représentative de l’État dans son ensemble.

« Le comté d’Orange est devenu plus violet », a déclaré Jack Pitney, professeur de sciences politiques au Claremont McKenna College.

Et il y a d’autres facteurs en jeu.

En 2018, les démocrates ont battu des titulaires blancs comme Dana Rohrabacher et Mimi Walters avec une liste de jeunes candidats diversifiés. Le GOP a utilisé ce livre de jeu pour garantir ses propres gains dans le dernier cycle – Kim et Steel sont tous deux Américains d’origine coréenne et jeunes avec des marques politiques établies.

« Ils ont présenté de bons candidats », a déclaré Pitney.

La marée rouge s’est étendue au-delà du comté d’Orange en 2020, puisque Mike Garcia, un Latino, a conservé son siège qu’il a gagné après la démission de la représentante démocrate Katie Hill – un flip de 2018 elle-même – et David Valadao a battu T.J. Cox pour reprendre le siège de la Central Valley qu’il a perdu contre Cox en 2018. Au total, les républicains ont récupéré quatre des sept districts arrachés par les démocrates lors du cycle précédent.

« Dans les courses à la Chambre, presque tous les flips impliquaient un républicain qui était une femme, une personne de couleur ou un vétéran », a déclaré Pitney. « Ils ont fait un très bon travail de recrutement. »

Les républicains utilisant une cohorte diversifiée pour faire avancer ses idées pourraient être un moyen de regagner de la pertinence en Californie et dans d’autres endroits où les candidats locaux du GOP sont blessés par la marque nationale et le président sortant Donald Trump.

« Le nouveau visage du Parti républicain est le nouveau visage de la Californie, et le parti espère que cela conduira à une revitalisation en Californie », a déclaré Kousser.

Dans le comté d’Orange, où les Américains d’origine asiatique et les Latinos représentent un peu plus de la moitié de la population, présenter des candidats qui peuvent les attirer culturellement aussi bien qu’idéologiquement semblait être une bonne décision. Cela pourrait servir de livre de jeu pour le parti à travers l’État et au niveau national, a déclaré Kousser.

Mais les républicains ne devraient pas se reposer sur leurs lauriers malgré les victoires notables.

La représentante démocrate Katie Porter, dont le district englobe également des parties du comté d’Orange, a battu un challenger républicain de 7 points dans un siège qui était autrefois sûr pour le GOP. Trump, qui a dynamisé les électeurs ailleurs, a perdu le comté d’Orange par une marge décisive, ne recueillant que 44% des voix dans le comté, contre 53% pour le président élu Joe Biden.

« Les candidats républicains ont en fait assez mal fait en Californie ce cycle », a déclaré Kousser. « Ils ont perdu des sièges à l’Assemblée législative et beaucoup de sièges au niveau local. »

John Moorlach, un sénateur d’État républicain sortant qui représente une partie du comté d’Orange, a été battu par le démocrate Dave Min. Le sénateur d’État républicain Ling Ling Chang, un autre titulaire dont le district couvre une partie du comté d’Orange, a également perdu son siège face à l’opposant démocrate Josh Newman.

Mais les démocrates devraient également s’abstenir de toute célébration.

Porter a gagné en battant le type de républicain – un homme blanc nommé Greg Raths qui a passé la majeure partie de sa campagne à parler de son service militaire – qui pourrait être relégué sur le tas de cendres de l’histoire dans cette partie de la Californie. Si les républicains répètent le playbook Michelle Steel-Young Kim dans ce district, Porter pourrait avoir un défi plus robuste sur les bras.

« Il y a encore beaucoup de républicains dans le comté d’Orange », a déclaré Pitney.

Pitney a également noté que les conditions en 2018 étaient extrêmement favorables aux démocrates et qu’il est peu probable que de telles conditions se répètent de sitôt.

« Les républicains étaient particulièrement vulnérables il y a deux ans en raison du haut du ticket », a-t-il déclaré. « Il n’y avait aucun suspense concernant la course au poste de gouverneur. Tout le monde savait que Newsom allait gagner et gagner gros. »

Dans la course au Sénat américain, Dianne Feinstein s’est présentée contre un autre démocrate en Kevin De Leon.

« Les démocrates étaient motivés pour se présenter en 2018 et les républicains ne l’étaient pas », a déclaré Pitney. « Avance rapide de deux ans et les deux parties étaient motivées. »

Tout cela signifie qu’aucun parti ne devrait être particulièrement confiant en ce qui concerne l’avenir de la politique du comté d’Orange.

« Ces sièges et cette région sont à saisir », a déclaré Kousser. « L’histoire selon laquelle le comté d’Orange est passé du rouge profond au bleu profond a toujours été exagérée. La vérité est que, si vous regardez de près les tendances, c’est un changement progressif qui a fait passer le comté d’Orange d’un bastion rouge à un bastion violet. »

La Californie est un lieu d’extrêmes. Dans des endroits comme San Francisco et Los Angeles et leurs banlieues, le bloc de vote est fidèlement démocrate. Les républicains peuvent planter leurs drapeaux en toute sécurité dans les parties plus rurales de l’État, de la Central Valley aux extrémités nord de l’État et dans l’ensemble des comtés de la Sierra.

Mais le comté d’Orange est une exception notable, un champ de bataille où les deux partis testeront probablement l’efficacité de leurs idées et de leurs messages politiques.

« À long terme, les démocrates deviendront probablement plus forts dans le comté d’Orange compte tenu des tendances démographiques », a déclaré Pitney. « Mais les républicains seront compétitifs dans ces banlieues dans un avenir prévisible, tant qu’ils présenteront de bons candidats. »

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