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La vie et les inventions étonnantes de Marie Curie

Maria Sklodowska est née en novembre 1867 en Pologne. Elle était la plus jeune des cinq enfants nés dans une famille d’instituteurs pauvres.

Maria deviendra Marie Curie plus tard dans la vie, mais pas avant d’être gouvernante pour joindre les deux bouts. Elle développa une passion intense pour la connaissance et l’apprentissage.

Elle voulait devenir enseignante mais n’avait pas l’argent nécessaire pour acquérir une éducation formelle. En 1891, sa sœur lui offre la possibilité de déménager à Paris et d’aller à l’université… une opportunité qu’elle a saisie.

Après son déménagement, Marie a commencé à étudier la physique et les mathématiques à l’université de la Sorbonne et a continué à essayer d’assouvir son désir d’apprendre toujours plus.

En 1894, Marie a rencontré Pierre Curie, un scientifique qui travaillait dans la ville principale. Après un an de fréquentation, ils se marient, et le reste appartient à l’histoire.

Marie et son mari ont ensuite ouvert la voie à de nombreux domaines de la médecine et de la physique, devenant la première femme à recevoir un prix Nobel et la première personne à en recevoir deux. Pour bien comprendre ce que Marie a accompli dans sa vie et l’impact qu’elle a eu sur le monde scientifique, jetons un coup d’œil sur les réalisations de Marie.

Radium et polonium

Comme Marie et Pierre avaient tous deux un intérêt marqué pour la physique et la chimie, ils travaillaient souvent ensemble à la recherche. Plus précisément, ils travaillaient ensemble sur un projet d’observation des rayons invisibles qui étaient émis par l’uranium. Il s’agissait d’une découverte assez récente à l’époque et personne n’était encore tout à fait sûr de ce qu’ils étaient.

Ces rayons, initialement découverts par Henri Becquerel, étaient connus pour traverser la matière solide sans interruption et ils étaient connus pour conduire l’électricité dans l’air.

Pendant qu’ils travaillaient ensemble sur cette recherche, Marie a pris une note particulière des échantillons dans le laboratoire d’un matériau appelé pechblende. C’était un minéral qui contenait du minerai d’uranium et qui laissait échapper beaucoup plus de radiations que l’uranium pur.

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Cela laissait perplexe car cela n’avait aucun sens, l’uranium n’aurait pas dû faire en sorte que le minéral émette autant de radiations qu’il le faisait.

Source : Wellcome Images/Wikimedia

Sur la base de la preuve des quantités élevées de radiations dans la pechblende, Marie est devenue convaincue qu’il y avait un nouvel élément qui devait être en jeu dans le minéral pour que son niveau de radiation soit plus élevé.

La communauté scientifique dans son ensemble était sceptique mais Marie et Pierre ont persisté dans leur hypothèse. Le duo a broyé des échantillons du minéral et a commencé à essayer de séparer les différents éléments présents à l’intérieur. Ils utilisent des techniques de chimie analytique pour extraire une poudre noire qui s’avère 330 fois plus radioactive que l’uranium pur. Cet élément, ils l’ont nommé Polonium, un nouvel élément.

Marie et Pierre ne se sont pas arrêtés là cependant, ils ont découvert que le polonium que le liquide restant après l’extraction du polonium était encore incroyablement radioactif. Cela signifiait que la pechblende devait contenir un autre élément encore plus radioactif que le polonium.

En 1898, les Curie avaient réuni suffisamment de preuves pour étayer l’existence d’un autre nouvel élément, appelé radium. Cependant, ils n’avaient pas réussi à en obtenir un échantillon.

La pechblende était et est toujours un minéral très précieux parce qu’il contient une grande quantité d’uranium – et les Curies ne pouvaient pas se permettre d’obtenir de plus grands échantillons.

Après avoir parlé à une usine en Autriche qui retirait l’uranium de la pechblende, ils ont réalisé que l’usine traitait les matériaux restants comme des déchets. Ces déchets étaient encore plus radioactifs que la pechblende avec laquelle les Curies travaillaient à l’origine et ils étaient bien moins chers.

Marie a mis la main sur une grande quantité de déchets et a commencé à extraire de minuscules quantités de l’élément radium. Marie travaillait avec 20 kilogrammes de déchets minéraux à la fois. Broyant, précipitant, dissolvant, cristallisant et traitant autant de radium qu’elle pouvait.

Source : Public Domain/Wikimedia

Ce travail était bien plus dangereux que ce que Marie avait compris et le couple a commencé à se sentir malade tout le temps. À l’ère moderne, avec plus de recherches, nous pouvons comprendre leur santé défaillante comme une maladie des radiations. Ignorant le risque, le duo a persisté dans ses recherches.

En 1902, Marie a pu isoler le radium et déterminer qu’il avait un poids atomique de 225,93. Ce fut un voyage ardu, mais ils avaient enfin confirmé l’existence de cet élément.

Institut Curie

Après des années de travail avec le radium et le polonium, elle a lentement réalisé que les rayons provenant des éléments radioactifs pouvaient être utilisés pour traiter les tumeurs. Notamment, le couple de pouvoir a décidé de ne pas breveter l’usage médical des éléments qu’ils ont découverts afin qu’il puisse aider le plus grand nombre de personnes possible.

En vieillissant, Marie a voulu explorer davantage l’usage de la radioactivité en médecine, elle a donc créé l’Institut du radium.

Le radium à l’époque était évalué à 120 000 dollars par gramme, ce qui représente environ 2 millions de dollars US aujourd’hui. Marie ne pouvait s’offrir qu’un gramme de cet élément pour l’utiliser dans ses recherches sur le cancer, mais elle a fait de son mieux.

Lors d’interviews avec la presse, Marie a clairement indiqué que son institut avait besoin de plus de radium pour mieux mener des recherches appropriées et une journaliste américaine nommée Marie « Missy » Mattingly a lancé ce qui est essentiellement la version des années 1920 d’un GoFundMe.

Elle a récolté environ 100 000 dollars en petits dons à travers le pays pour acheter plus de radium et a convaincu une entreprise chimique de fournir un gramme à ce prix réduit.

Depuis qu’elle a obtenu le radium pour l’institut, celui-ci a fait des découvertes scientifiques pionnières. Au cours de son histoire, 3 membres ont remporté des prix Nobel, dont la fille de Marie et Pierre, Irène.

Aujourd’hui appelé Institut Curie, il continue à faire des découvertes pionnières dans la science radioactive aujourd’hui.

La mort de Marie Curie

En 1920, la santé de Marie a commencé à défaillir, mais il faudra attendre encore 14 ans pour qu’elle décède d’une anémie aplastique. À l’époque, on présumait qu’elle était morte d’une contamination au radium, mais après avoir exhumé son corps dans les années 1990, les scientifiques n’ont pas trouvé de niveaux dangereux de radium dans ses restes. Les experts pensent maintenant que c’est l’utilisation de la radiographie par Marie pendant la Première Guerre mondiale qui a causé sa santé défaillante.

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