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Entendre des couleurs, goûter des formes

Lorsque Matthew Blakeslee forme des galettes de hamburger avec ses mains, il ressent un goût amer vif dans sa bouche. Esmerelda Jones (un pseudonyme) voit du bleu lorsqu’elle écoute la note do dièse jouée au piano ; les autres notes évoquent des teintes différentes – à tel point que les touches du piano sont en fait codées par couleur. Et lorsque Jeff Coleman regarde des chiffres noirs imprimés, il les voit en couleur, chacun ayant une teinte différente. Blakeslee, Jones et Coleman font partie d’une poignée de personnes normales qui souffrent de synesthésie. Ils vivent le monde ordinaire de manière extraordinaire et semblent habiter un mystérieux no man’s land entre la fantaisie et la réalité. Pour eux, les sens – le toucher, le goût, l’ouïe, la vision et l’odorat – se mélangent au lieu de rester séparés.

Les scientifiques modernes connaissent la synesthésie depuis 1880, lorsque Francis Galton, un cousin de Charles Darwin, a publié un article dans Nature sur le phénomène. Mais la plupart d’entre eux l’ont balayé d’un revers de la main en le considérant comme un trucage, un artefact de la consommation de drogues ou une simple curiosité. Il y a environ sept ans, cependant, nous avons commencé, avec d’autres, à découvrir des processus cérébraux qui pourraient expliquer la synesthésie. En cours de route, nous avons également trouvé de nouveaux indices sur certains des aspects les plus mystérieux de l’esprit humain, comme l’émergence de la pensée abstraite et de la métaphore.

Une explication courante de la synesthésie est que les personnes touchées font simplement l’expérience de souvenirs d’enfance et d’associations. Peut-être qu’une personne avait joué avec des aimants de réfrigérateur dans son enfance, et que le chiffre 5 était rouge et le 6 était vert. Cette théorie ne permet toutefois pas de comprendre pourquoi seules certaines personnes conservent des souvenirs sensoriels aussi vifs. Vous pouvez penser au froid lorsque vous regardez l’image d’un glaçon, mais vous ne ressentez probablement pas le froid, quel que soit le nombre de rencontres que vous avez pu avoir avec la glace et la neige au cours de votre jeunesse.

Une autre idée répandue est que les synesthètes sont simplement métaphoriques lorsqu’ils décrivent la note C aigu comme rouge ou disent que le poulet a un goût pointu – tout comme vous et moi pouvons parler d’une chemise voyante ou d’un cheddar fort. Notre langage ordinaire regorge de telles métaphores liées aux sens, et peut-être les synesthètes sont-ils simplement particulièrement doués à cet égard.

Nous avons commencé à essayer de savoir si la synesthésie est une expérience sensorielle authentique en 1999. Cette question, d’une simplicité trompeuse, avait tourmenté les chercheurs dans ce domaine pendant des décennies. Une approche naturelle consiste à commencer par poser une question directe aux sujets : s’agit-il d’un simple souvenir, ou voyez-vous réellement la couleur comme si elle se trouvait juste devant vous ? Lorsque nous avons posé cette question, nous ne sommes pas allés très loin. Certains sujets ont répondu : « Oh, je la vois parfaitement bien ». Mais une réaction plus fréquente était, Je le vois en quelque sorte, en quelque sorte dont ou Non, ce n’est pas comme un souvenir. Je vois le chiffre comme étant clairement rouge, mais je sais aussi qu’il ne l’est pas ; il est noir. Donc ça doit être un souvenir, je suppose.

Pour déterminer si un effet est vraiment perceptif, les psychologues utilisent souvent un test simple appelé pop-out ou ségrégation. Si vous regardez un ensemble de lignes inclinées dispersées au milieu d’une forêt de lignes verticales, les lignes inclinées ressortent. En effet, vous pouvez instantanément les séparer du fond et les regrouper mentalement pour former, par exemple, une forme triangulaire distincte. De même, si la plupart des éléments d’un arrière-plan sont des points verts et que l’on vous demande de chercher des cibles rouges, ce sont les points rouges qui ressortent. En revanche, un ensemble de 2 noirs dispersés parmi des 5 de la même couleur se fondent presque dans le décor. Il est difficile de discerner les 2 sans s’engager dans une inspection article par article des nombres, même si chaque nombre individuel est aussi clairement différent de ses voisins qu’une ligne inclinée l’est d’une ligne droite. Nous pouvons donc conclure que seules certaines caractéristiques primitives, ou élémentaires, telles que la couleur et l’orientation de la ligne, peuvent servir de base au regroupement. Des jetons perceptifs plus complexes, comme les nombres, ne le peuvent pas.

Nous nous sommes demandé ce qui se passerait si nous montrions les nombres mélangés à des synesthètes qui ressentent, par exemple, du rouge lorsqu’ils voient un 5 et du vert avec un 2. Nous avons disposé les 2 de façon à ce qu’ils forment un triangle.

Lorsque nous avons effectué ces tests avec des volontaires, la réponse était limpide. Contrairement aux sujets normaux, les synesthètes ont correctement rapporté la forme formée par des groupes de chiffres jusqu’à 90 % du temps (exactement comme les non-synesthètes le font lorsque les chiffres ont réellement des couleurs différentes). Ce résultat prouve que les couleurs induites sont réellement sensorielles et que les synesthètes n’inventent pas n’importe quoi. Il leur est impossible de simuler leur succès.

Traitement visuel

CONFIRMER que la synesthésie est réelle amène à se demander pourquoi certaines personnes connaissent ce phénomène bizarre. Nos expériences nous conduisent à privilégier l’idée que les synesthètes expérimentent le résultat d’une sorte de câblage croisé dans le cerveau. Ce concept de base a été initialement proposé il y a environ 100 ans, mais nous avons maintenant identifié où et comment un tel câblage croisé pourrait se produire.

Pour comprendre les facteurs neurobiologiques en jeu, il faut connaître la façon dont le cerveau traite les informations visuelles. Une fois que la lumière réfléchie par une scène atteint les cônes (récepteurs de couleur) de l’œil, les signaux neuronaux de la rétine se rendent dans la zone 17, dans le lobe occipital, à l’arrière du cerveau. Là, l’image est traitée au sein de groupes locaux, ou blobs, en attributs simples tels que la couleur, le mouvement, la forme et la profondeur. Ensuite, les informations relatives à ces caractéristiques distinctes sont transmises et distribuées à plusieurs régions éloignées dans les lobes temporal et pariétal. Dans le cas de la couleur, l’information est transmise à la zone V4 du gyrus fusiforme du lobe temporal. De là, elle se déplace vers des zones situées plus haut dans la hiérarchie des centres de la couleur, y compris une région proche d’une zone de cortex appelée TPO (pour la jonction des lobes temporal, pariétal et occipital). Ces zones supérieures peuvent être concernées par des aspects plus sophistiqués du traitement de la couleur. Par exemple, les feuilles semblent aussi vertes au crépuscule qu’à midi, même si le mélange de longueurs d’onde qu’elles reflètent est très différent.

Le calcul numérique, lui aussi, semble se faire par étapes. Une étape précoce a également lieu dans le gyrus fusiforme, où les formes réelles des nombres sont représentées, et une étape ultérieure se produit dans le gyrus angulaire, une partie du TPO qui est concernée par les concepts numériques tels que l’ordinalité (séquence) et la cardinalité (quantité). Lorsque le gyrus angulaire est endommagé par un accident vasculaire cérébral ou une tumeur, le patient peut encore identifier les nombres mais ne peut plus effectuer de multiplication. Après une atteinte d’une autre région proche, la soustraction et la division peuvent être perdues, tandis que la multiplication peut survivre (peut-être parce qu’elle est apprise par cœur). En outre, les études d’imagerie cérébrale chez l’homme laissent fortement entendre que les lettres de l’alphabet ou les chiffres (graphèmes) présentés visuellement activent les cellules du gyrus fusiforme, tandis que les sons des syllabes (phonèmes) sont traités plus haut, une fois encore dans le voisinage général du TPO.

Parce que les couleurs et les nombres sont traités initialement dans le gyrus fusiforme et ensuite près du gyrus angulaire, nous avons soupçonné que la synesthésie nombre-couleur pourrait être causée par un câblage croisé entre V4 et la zone d’apparence des nombres (tous deux dans le fusiforme) ou entre la zone de couleur supérieure et la zone de concept des nombres (tous deux dans le TPO).

D’autres formes plus exotiques de la condition pourraient résulter d’un câblage croisé similaire de différentes régions de traitement sensoriel. Le fait que le centre de l’audition dans les lobes temporaux soit également proche de la zone cérébrale supérieure qui reçoit les signaux de couleur de V4 pourrait expliquer la synesthésie son-couleur. De même, le fait que Matthew Blakeslee goûte au toucher pourrait être dû à un câblage croisé entre le cortex du goût dans une région appelée insula et un cortex adjacent représentant le toucher des mains. Un autre synesthète avec un toucher induit par le goût décrit la saveur de la menthe comme des colonnes de verre frais.

Le goût peut également être interconnecté à l’audition. Par exemple, un synesthète rapporte que le Notre Père prononcé a surtout un goût de bacon. En outre, le nom de Derek a un goût de cérumen, alors que le nom de Tracy a un goût de pâte feuilletée.

En supposant que le câblage croisé des neurones soit à l’origine de la synesthésie, pourquoi cela se produit-il ? Nous savons que la synesthésie est héréditaire, elle a donc une composante génétique. Peut-être qu’une mutation fait émerger des connexions entre des zones du cerveau qui sont habituellement séparées. Ou peut-être la mutation entraîne-t-elle un élagage défectueux des connexions préexistantes entre des zones qui ne sont normalement que faiblement connectées. Si la mutation devait s’exprimer (c’est-à-dire exercer ses effets) dans certaines zones du cerveau mais pas dans d’autres, cette disparité pourrait expliquer pourquoi certains synesthètes confondent couleurs et chiffres, tandis que d’autres voient des couleurs lorsqu’ils entendent des phonèmes ou des notes de musique. Les personnes qui ont un type de synesthésie sont plus susceptibles d’en avoir un autre, et dans certaines familles, différents membres auront différents types de synesthésie ; ces deux faits ajoutent du poids à cette idée.

Bien que nous ayons initialement pensé en termes de câblage croisé physique, nous avons réalisé que le même effet pouvait se produire si le câblage – le nombre de connexions entre les régions – était bon mais que l’équilibre des substances chimiques voyageant entre les régions était faussé. Nous parlons donc maintenant d’activation croisée. Par exemple, les régions cérébrales voisines inhibent souvent l’activité de l’autre, ce qui permet de minimiser le phénomène d’activation croisée. Un déséquilibre chimique quelconque qui réduit cette inhibition – par exemple en bloquant l’action d’un neurotransmetteur inhibiteur ou en ne produisant pas d’inhibiteur – pourrait également faire en sorte que l’activité d’une région provoque une activité dans une région voisine. Une telle activation croisée pourrait, en théorie, également se produire entre des zones largement séparées, ce qui expliquerait certaines des formes les moins courantes de synesthésie.

L’appui à l’activation croisée provient d’autres expériences, dont certaines contribuent également à expliquer les formes variées que peut prendre la synesthésie. L’une d’elles tire parti d’un phénomène visuel connu sous le nom d’encombrement . Si vous fixez un petit signe plus dans une image qui comporte également le chiffre 5 sur un côté, vous constaterez qu’il est facile de discerner ce chiffre, même si vous ne le regardez pas directement. Mais si nous entourons maintenant le 5 de quatre autres chiffres, comme des 3, vous ne pouvez plus l’identifier. Il semble flou. Les volontaires qui perçoivent normalement ne réussissent pas plus à identifier ce chiffre que le simple hasard. Ce n’est pas parce que les choses deviennent floues à la périphérie de la vision. Après tout, vous pouviez voir le 5 parfaitement clairement lorsqu’il n’était pas entouré de 3. Vous ne pouvez pas l’identifier maintenant en raison de ressources attentionnelles limitées. Les 3 qui l’encadrent détournent en quelque sorte votre attention du 5 central et vous empêchent de le voir.

Une grande surprise est venue lorsque nous avons fait passer le même test à deux synesthètes. Ils ont regardé l’affichage et ont fait des remarques comme : je ne vois pas le chiffre du milieu. Il est flou, mais il a l’air rouge, donc je suppose que ce doit être un 5. Même si le chiffre du milieu n’a pas été enregistré consciemment, il semble que le cerveau l’ait néanmoins traité quelque part. Les synesthètes pourraient alors utiliser cette couleur pour déduire intellectuellement quel était le chiffre. Si notre théorie est juste, cette constatation implique que le nombre est traité dans le gyrus fusiforme et évoque la couleur appropriée avant le stade auquel l’effet d’encombrement se produit dans le cerveau ; paradoxalement, le résultat est que même un nombre invisible peut produire une synesthésie pour certains synesthètes.

Une autre constatation que nous avons faite soutient également cette conclusion. Lorsque nous avons réduit le contraste entre le nombre et le fond, la couleur synesthésique est devenue plus faible jusqu’à ce que, à faible contraste, les sujets ne voient aucune couleur, même si le nombre était parfaitement visible. Alors que l’expérience d’encombrement montre qu’un nombre invisible peut provoquer une couleur, l’expérience de contraste indique à l’inverse que la visualisation d’un nombre ne garantit pas l’apparition d’une couleur. Peut-être que les nombres à faible contraste activent les cellules du fusiforme de manière adéquate pour la perception consciente du nombre, mais pas suffisamment pour activer de manière croisée les cellules de couleur dans V4.

Enfin, nous avons constaté que si nous montrions aux synesthètes des chiffres romains, un V, disons, ils ne voyaient aucune couleur – ce qui suggère que ce n’est pas le concept numérique d’un nombre, dans ce cas 5, mais l’apparence visuelle du graphème qui conduit la couleur. Cette observation implique également une activation croisée dans le gyrus fusiforme lui-même dans la synesthésie nombre-couleur, car cette structure est principalement impliquée dans l’analyse de la forme visuelle, et non de la signification de haut niveau, du nombre. Un détail intriguant : imaginez une image avec un grand 5 composé de petits 3 ; vous pouvez voir la forêt (le 5) ou vous concentrer minutieusement sur les arbres (les 3). Deux sujets synesthètes ont indiqué qu’ils voyaient la couleur changer en fonction de leur concentration. Ce test implique que même si la synesthésie peut survenir à la suite de l’apparence visuelle seule – et non du concept de haut niveau – la manière dont l’entrée visuelle est catégorisée, en fonction de l’attention, est également critique.

Mais lorsque nous avons commencé à recruter d’autres volontaires, il est vite devenu évident que les synesthètes qui colorisent leur monde ne sont pas tous semblables. Chez certains, même les jours de la semaine ou les mois de l’année suscitent des couleurs.

La seule chose que les jours de la semaine, les mois et les chiffres ont en commun est le concept de séquence numérique, ou ordinalité. Pour certains synesthètes, c’est peut-être le concept abstrait de séquence numérique qui motive la couleur, plutôt que l’aspect visuel du nombre. Se pourrait-il que chez ces personnes, le câblage croisé se produise entre le gyrus angulaire et la zone de couleur supérieure près du TPO plutôt qu’entre les zones du fusiforme ? Si tel est le cas, cette interaction expliquerait pourquoi même les représentations abstraites des nombres, ou l’idée des nombres suscitée par les jours de la semaine ou les mois, évoquent fortement des couleurs spécifiques. En d’autres termes, selon l’endroit du cerveau où le gène de la synesthésie est exprimé, il peut donner lieu à différents types d’affection – une synesthésie supérieure, induite par le concept numérique, ou une synesthésie inférieure, produite par la seule apparence visuelle. De même, dans certaines formes inférieures, l’apparence visuelle d’une lettre pourrait générer une couleur, alors que dans les formes supérieures, c’est le son, ou phonème, convoqué par cette lettre ; les phonèmes sont représentés près du TPO.

Nous avons également observé un cas dans lequel nous pensons que l’activation croisée permet à un synesthète daltonien de voir des nombres teintés de teintes qu’il ne peut pas percevoir autrement ; de façon charmante, il les appelle des couleurs martiennes. Bien que ses récepteurs de couleur rétiniens ne puissent pas traiter certaines longueurs d’onde, nous suggérons que la zone de couleur de son cerveau fonctionne très bien et qu’elle est activée de manière croisée lorsqu’il voit des chiffres.

Dans les expériences d’imagerie cérébrale que nous avons menées avec Geoffrey M. Boynton du Salk Institute for Biological Studies de San Diego, nous avons obtenu des preuves de l’activation locale de l’aire de la couleur V4 d’une manière prédite par notre théorie de l’activation croisée de la synesthésie. (Le regretté Jeffrey A. Gray de l’Institut de psychiatrie de Londres et ses collègues ont rapporté des résultats similaires). Lorsque l’on présentait des chiffres et des lettres en noir et blanc aux synesthètes, l’activation cérébrale augmentait non seulement dans la zone des chiffres – comme chez les sujets normaux – mais aussi dans la zone des couleurs. Notre groupe a également observé des différences entre les types de synesthètes. Les sujets présentant une synesthésie inférieure ont montré une activation beaucoup plus importante dans les premiers stades du traitement des couleurs que les sujets témoins. En revanche, les synesthètes supérieurs montrent moins d’activation à ces niveaux plus précoces.

Nombres flottants

GALTON A DÉCRIT une autre forme intrigante de synesthésie, dans laquelle les nombres semblent occuper des emplacements spécifiques dans l’espace. Des nombres différents occupent des emplacements différents, mais ils sont disposés séquentiellement en ordre croissant sur une ligne de nombres imaginaire. La ligne de nombres est souvent alambiquée de manière élaborée, parfois même en se dédoublant, de sorte que, par exemple, 2 peut être plus proche de 25 que de 4. Si le sujet incline la tête, la ligne de nombres peut également s’incliner. Certains synesthètes affirment pouvoir se déplacer dans le paysage des nombres et sont même capables de changer de point de vue, d’inspecter des parties cachées de la ligne ou de la voir de l’autre côté de sorte que les nombres semblent inversés. Chez certains individus, la ligne s’étend même dans un espace tridimensionnel. Ces observations étranges nous ont rappelé la célèbre question du neuroscientifique Warren S. McCulloch : « Qu’est-ce qu’un nombre, pour qu’un homme puisse le connaître, et un homme, pour qu’il puisse connaître un nombre ? »

Comment savoir si la ligne des nombres est une véritable construction perceptive, et non quelque chose que le sujet imagine ou invente ? L’un d’entre nous (Ramachandran), travaillant en collaboration avec Shai Azoulai, étudiant diplômé de l’U.C.S.D., a testé deux synesthètes de la ligne des nombres. Nous avons présenté 15 chiffres (sur 100) simultanément sur l’écran pendant 30 secondes et avons demandé aux sujets de les mémoriser. Dans une condition (appelée condition de congruence), les nombres tombaient là où ils étaient censés tomber sur la ligne virtuelle des nombres. Dans la seconde condition, les chiffres étaient placés à des endroits incorrects (condition d’incongruence). Lors du test effectué après 90 secondes, la mémoire des sujets pour les chiffres dans la condition congruente était significativement meilleure que dans la condition incongruente. Il s’agit de la première preuve objective, depuis que Galton a observé l’effet, que les lignes de nombres sont authentiques en ce qu’elles peuvent affecter la performance dans une tâche cognitive.

Dans une expérience connexe, nous avons utilisé l’effet bien connu de la distance numérique. Lorsqu’on demande à des personnes normales lequel de deux nombres est le plus grand, elles répondent plus rapidement lorsque les nombres sont plus éloignés (par exemple, 4 et 9) que lorsqu’ils sont proches (disons, 3 et 4). Ce phénomène implique que le cerveau ne représente pas les nombres dans une sorte de table de recherche, comme dans un ordinateur, mais plutôt dans une séquence spatiale. Les chiffres adjacents sont plus facilement confondus, et donc plus difficiles à comparer, que les chiffres plus éloignés. Ce qui est étonnant, c’est que chez un sujet présentant une ligne de chiffres alambiquée, nous avons constaté que ce n’était pas la distance numérique seule qui déterminait la performance, mais la distance spatiale sur l’écran synesthésique. Si la ligne se dédoublait sur elle-même, il pouvait être plus difficile de distinguer 4 de, disons, 19 que de 6 ! Voilà encore une preuve de la réalité des lignes de chiffres.

Les lignes de chiffres peuvent influencer l’arithmétique. Un de nos sujets a rapporté que même des opérations arithmétiques simples comme la soustraction ou la division étaient plus difficiles à travers les coudes ou les inflexions de la ligne qu’à travers les sections droites. Ce résultat suggère que la séquence numérique (que ce soit pour les chiffres ou les calendriers) est représentée dans le gyrus angulaire du cerveau, dont on sait qu’il est impliqué dans l’arithmétique.

Pourquoi certaines personnes ont-elles des lignes de chiffres alambiquées ? Nous suggérons que cet effet se produit parce que l’une des principales fonctions du cerveau est de remapper une dimension sur une autre. Par exemple, le concept numérique (taille du nombre) est mappé de manière systématique sur la séquentialité représentée dans le gyrus angulaire. En général, cet effet est un vague remappage de gauche à droite, en ligne droite. Mais si une mutation se produit et influence négativement ce remappage, il en résulte une représentation alambiquée. Ces représentations spatiales bizarres des nombres peuvent également permettre à des génies comme Albert Einstein de voir des relations cachées entre les nombres qui ne sont pas évidentes pour les petits mortels comme nous.

Un chemin avec la métaphore

Nos idées sur la base neurologique de la synesthésie pourraient aider à expliquer une partie de la créativité des peintres, des poètes et des romanciers. Selon une étude, ce trouble est beaucoup plus fréquent chez les personnes créatives que dans la population générale.

Une compétence que partagent de nombreuses personnes créatives est une facilité à utiliser la métaphore (C’est l’est, et Juliette est le soleil). C’est comme si leur cerveau était configuré pour établir des liens entre des domaines apparemment sans rapport – comme le soleil et une belle jeune femme. En d’autres termes, tout comme la synesthésie consiste à établir des liens arbitraires entre des entités perceptives apparemment sans rapport, comme les couleurs et les chiffres, la métaphore consiste à établir des liens entre des domaines conceptuels apparemment sans rapport. Ce n’est peut-être pas une simple coïncidence.

De nombreux concepts de haut niveau sont probablement ancrés dans des régions cérébrales spécifiques, ou cartes. Si l’on y réfléchit, il n’y a rien de plus abstrait qu’un nombre, et pourtant il est représenté, comme nous l’avons vu, dans une région cérébrale relativement petite, le gyrus angulaire. Disons que la mutation qui, selon nous, entraîne la synesthésie, provoque une communication excessive entre les différentes cartes cérébrales – de petites zones du cortex qui représentent des entités perceptives spécifiques, telles que la netteté ou la courbure des formes ou, dans le cas des cartes de couleurs, les teintes. Selon l’endroit et l’étendue de l’expression de ce trait dans le cerveau, il pourrait conduire à la fois à la synesthésie et à une propension à relier des concepts et des idées apparemment sans rapport entre eux – en bref, à la créativité. Cela pourrait expliquer pourquoi le gène de la synesthésie, apparemment inutile, a survécu dans la population.

En plus de clarifier pourquoi les artistes pourraient être enclins à faire l’expérience de la synesthésie, notre recherche suggère que nous avons tous une certaine capacité pour cela et que ce trait pourrait avoir préparé le terrain pour l’évolution de l’abstraction – une capacité à laquelle les humains excellent. Le TPO (et le gyrus angulaire qu’il contient), qui joue un rôle dans cette pathologie, est normalement impliqué dans la synthèse intermodale. Il s’agit de la région du cerveau où les informations provenant du toucher, de l’ouïe et de la vision sont censées circuler ensemble pour permettre la construction de perceptions de haut niveau. Par exemple, un chat est pelucheux (toucher), il miaule et ronronne (ouïe), il a une certaine apparence (vision) et une odeur (odorat), toutes ces informations étant dérivées simultanément par le souvenir d’un chat ou le son du mot chat.

S’agirait-il du fait que le gyrus angulaire – qui est disproportionnellement plus grand chez les humains que chez les singes et les singes – s’est développé à l’origine pour les associations intermodales, mais a ensuite été coopté pour d’autres fonctions plus abstraites comme les métaphores ?

Considérez deux dessins, conçus à l’origine par le psychologue Wolfgang Khler . L’un ressemble à une tache d’encre et l’autre, à un morceau de verre brisé. Lorsque l’on demande : « Lequel de ces dessins est un bouba, et lequel est un kiki ? 98 % des personnes choisissent la tache d’encre comme étant un bouba et l’autre comme étant un kiki. Peut-être est-ce parce que les courbes douces de la figure en forme d’amibe imitent métaphoriquement les ondulations douces du son bouba, telles qu’elles sont représentées dans les centres auditifs du cerveau, ainsi que l’inflexion progressive des lèvres lorsqu’elles produisent le son courbe boo-baa.

En revanche, la forme d’onde du son kiki et l’inflexion nette de la langue sur le palais imitent les changements soudains de la forme visuelle déchiquetée. La seule chose que ces deux caractéristiques du kiki ont en commun est la propriété abstraite du caractère dentelé qui est extraite quelque part à proximité du TPO, probablement dans le gyrus angulaire. Dans un sens, nous sommes peut-être tous des synesthètes fermés.

Le gyrus angulaire effectue donc un type d’abstraction très élémentaire : extraire le dénominateur commun d’un ensemble d’entités étonnamment dissemblables. Nous ne savons pas exactement comment il effectue ce travail. Mais une fois que la capacité de s’engager dans l’abstraction intermodale a émergé, elle pourrait avoir ouvert la voie à des types d’abstraction plus complexes.

Lorsque nous avons commencé nos recherches sur la synesthésie, nous n’avions aucune idée de l’endroit où elles nous mèneraient. Nous étions loin de nous douter que ce phénomène étrange, longtemps considéré comme une simple curiosité, pourrait offrir une fenêtre sur la nature de la pensée.

Les auteurs

VILAYANUR S. RAMACHANDRAN et EDWARD M. HUBBARD collaborent à des études sur la synesthésie. Ramachandran dirige le Centre du cerveau et de la cognition à l’Université de Californie, San Diego, et est professeur adjoint au Salk Institute for Biological Studies. Il a reçu une formation de médecin et a ensuite obtenu un doctorat du Trinity College de l’université de Cambridge. Hubbard a obtenu son doctorat des départements de psychologie et de sciences cognitives de l’U.C.S.D. et est actuellement chercheur postdoctoral à l’INSERM à Orsay, en France. Membre fondateur de l’American Synesthesia Association, il a aidé à organiser sa deuxième réunion annuelle à l’U.C.S.D. en 2001.

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