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Bill Russell

Bill Russell, nom de famille de William Felton Russell, (né le 12 février 1934 à Monroe, Louisiane, États-Unis), joueur de basket-ball américain qui fut le premier centre défensif exceptionnel de l’histoire de la National Basketball Association (NBA) et l’une des plus grandes icônes de ce sport. Il a remporté 11 titres de la NBA au cours des 13 saisons où il a joué avec les Celtics de Boston, et il est devenu le premier entraîneur afro-américain d’une équipe moderne de sport professionnel majeur aux États-Unis lorsqu’il a été nommé entraîneur-joueur des Celtics en 1966.

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Russell aurait très bien pu ne jamais se mettre au basket-ball, et encore moins devenir l’un des immortels de ce sport. Il est né dans une région rurale de la Louisiane. Lorsque Russell a huit ans, son père déménage sa famille à Oakland, en Californie, où les perspectives d’emploi sont meilleures. Russell, qui n’est pas un mastodonte, est assez grand pour faire partie de l’équipe de son lycée uniquement grâce à sa taille. C’était un joueur marginal jusqu’à ce que, lors d’une tournée d’été de basket-ball à laquelle il avait été sélectionné après coup, il se rende compte que la course et le saut pouvaient être utilisés pour refléter et contrecarrer les marqueurs créatifs et tape-à-l’œil qui donnaient régulièrement du fil à retordre aux équipes. C’était une percée qui allait changer non seulement sa vie mais, à long terme, le basket-ball lui-même.

Russell a été peu recruté par les universités, mais Hal DeJulio, un ancien joueur de l’Université de San Francisco (USF) voisine, l’avait vu jouer et avait une idée de son potentiel, il a donc recommandé Russell à son ancienne école. À l’université, Russell, qui mesure 2,06 mètres, s’épanouit et assure une présence défensive qui permet à l’USF de remporter les championnats de la National Collegiate Athletic Association (NCAA) en 1955 et 1956. En outre, il était un sprinter et un sauteur en hauteur de haut niveau dans l’équipe d’athlétisme de l’USF (Wilt Chamberlain, son futur rival, a également excellé en athlétisme jusqu’à sa carrière de basketteur professionnel). En 1956, Red Auerbach – l’entraîneur principal et le manager général des Celtics – cible Russell lors de la draft NBA, y voyant la solution aux lacunes de son équipe. Une fois encore, le hasard a joué un rôle : Auerbach n’avait jamais vu Russell jouer et devait se fier à la parole d’un pair de confiance. De plus, les Celtics devaient monter dans l’ordre de la draft pour le choisir ; avec Russell qui venait de remporter deux titres NCAA consécutifs, une équipe devait forcément faire le grand saut. Les Celtics ont donc échangé le centre Ed Macauley et les droits de l’attaquant Cliff Hagan, qui n’avait pas encore joué en NBA en raison de son service militaire, aux Hawks de Saint-Louis peu après que les Hawks aient utilisé le deuxième choix de la draft pour sélectionner Russell. Macauley et Hagan finiront tous deux par atterrir au Naismith Memorial Basketball Hall of Fame, ce qui montre à quel point Auerbach appréciait Russell.

L’impact de Russell fut immédiat. Les Celtics remportent un titre dès son année de recrue, et il devient la première superstar afro-américaine de la ligue, mais pas son premier joueur noir (qui était Earl Lloyd en 1956). Il ne remporte pas le prix de la recrue de l’année de la NBA, apparemment parce que son coéquipier Tom Heinsohn a joué toute la saison, alors que Russell a manqué son temps de jeu en raison de sa participation aux Jeux olympiques de Melbourne en 1956 (où il a aidé l’équipe masculine de basket-ball des États-Unis à remporter la médaille d’or). Mais il y avait plus que cela : le blanc Heinsohn était tout simplement un candidat plus attrayant pour de nombreux électeurs. Russell, au franc-parler et à l’intelligence implacable lorsqu’il s’agit de questions raciales, n’est pas seulement la première superstar noire de la NBA ; alors que les Celtics dominent rapidement la NBA, il devient également un activiste au même titre que Muhammad Ali. Russell ne supportait pas le racisme dans le sport, ce qui était ironique, étant donné la notoriété historique de Boston dans ce domaine.

Pendant sa carrière, Russell a soutenu le mouvement américain des droits civiques, s’est prononcé contre la guerre du Vietnam et a fait beaucoup de choses qui, si elles avaient été le fait de n’importe quel athlète de moindre importance, auraient suscité une controverse immédiate. Mais les Celtics ont continué à gagner, et il est resté le moteur qui les a fait avancer. Il est frustrant de constater que son excellence en matière de basket-ball a rendu ses actions non seulement excusables pour les fans, mais aussi tolérées d’une manière qui frise le mépris. Ses exploits sur le terrain ne lui ont pas donné une tribune ; au contraire, ils lui ont accordé une étrange sorte d’amnistie – la grandeur même qui aurait dû obliger les autres à l’écouter a en quelque sorte éclipsé les problèmes qu’il aurait pu vouloir susciter.

À la fin de sa carrière, cependant, Russell lui-même en était venu à considérer l’agitation des années 1960 comme bien plus importante que le petit jeu stupide qu’il jouait pour vivre. Au fur et à mesure que la décennie avance, les Celtics continuent d’écrire l’histoire. En 1964, ils deviennent la première équipe de la NBA à aligner une équipe entièrement noire. L’équipe d’Auerbach est née d’une nécessité : il est notoirement indifférent aux causes sociales et aux réactions adverses. Il s’agit toutefois d’une étape importante rendue possible par les performances de Russell et par sa signification plus large. Lorsque Auerbach prend sa retraite après que les Celtics ont remporté le titre NBA 1965-66, Russell lui succède comme entraîneur. Certes, c’était en partie parce que personne ne pouvait gérer le lunatique Russell, sauf Russell lui-même, mais cela a fait de lui le premier entraîneur afro-américain de l’histoire de la NBA, ainsi que le premier à remporter un titre lorsque Boston a remporté le championnat 1967-68. Russell a remporté un autre championnat avant de raccrocher définitivement ses baskets en 1969. Il avait fait de grands progrès dans le domaine du basket-ball, mais le remuant et consciencieux Russell sentait qu’il y avait de plus grandes batailles à mener. Après sa retraite, il a été entraîneur principal des SuperSonics de Seattle (1973-77) et des Kings de Sacramento (1987-88), a été commentateur des retransmissions télévisées des matchs de la NBA et a continué à s’engager dans des causes sociales. Son autobiographie, Second Wind : The Memoirs of an Opinionated Man (coécrite avec Taylor Branch), a été publiée en 1979. Russell a été intronisé au Naismith Memorial Basketball Hall of Fame en 1975, et en 2011, il a reçu la médaille présidentielle de la liberté.

En 13 saisons, Russell a remporté 11 championnats de la NBA (1957, 1959-66 et 1968-69). Pour faire bonne mesure, il aurait pu en avoir 12, si une blessure à la cheville ne l’avait pas mis sur la touche au début des finales de la NBA en 1958. C’est un taux de réussite vraiment stupéfiant, qu’aucun autre joueur de la NBA n’a réussi à approcher. Les Celtics de Russell ont régné en maître à une époque où le nombre minuscule d’équipes (la NBA se composait de huit ou neuf franchises pendant la majeure partie de sa carrière) a permis de condenser considérablement le vivier de talents, et où la combinaison de l’intégration et de l’amélioration du scouting a entraîné une ruée sans précédent de nouvelles stars.

Pour autant, dans un sport qui célèbre traditionnellement le scoring et les héroïsmes offensifs, Russell était une anomalie : un joueur dominant pour qui faire des tirs était vraiment secondaire. Sa carte de visite était la défense, le rebond et – par-dessus tout – le blocage des tirs, qu’il a transformé en un art athlétique fluide de la même manière que certains de ses contemporains avaient modifié la perception de ce qui était possible en attaque. Avant son arrivée, les Celtics étaient une équipe friande de tirs, presque incontrôlable, menée par le magicien de la passe Bob Cousy. Russell a fermé le circuit, créant des revirements qui ont permis à Boston de revenir à l’attaque encore plus vite et de patrouiller dans la peinture avec une intensité qui a compensé à elle seule le déséquilibre des Celtics. Au fil des ans, l’approche de Russell est devenue la philosophie générale de l’équipe, tandis que des joueurs athlétiques, qui considéraient la défense comme un moyen de favoriser le fast break, ont été introduits dans l’effectif. La dynastie des Celtics s’est remaniée au fil des années entre 1956 et 1969, mais la seule constante était Russell. Il a défini la philosophie et la stratégie de l’équipe. Mais par-dessus tout, Russell était le gagnant ultime du basket-ball.

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