Articles

Miksi jotkut ihmiset sairastuvat kauheasti COVID-19:stä

Voi olla, että nuuskaat ja se on siinä. Saatat kärsiä kuumeesta, yskästä ja järkkymättömästä väsymyksestä viisi päivää – tai kymmenen. Tai saatat päätyä sairaalaan haukkomaan ilmaa tukkeutuneisiin keuhkoihin, kun elimistössäsi riehuu immunologinen myrsky. Etkä ehkä selviä hengissä COVID-19:stä.

Mitä ratkaisee, jos joku sairastuu epätoivoisesti tautiin, joka raivaa tietään pitkin planeettaa? Tunnet todennäköisesti laajat ihmisryhmät, joilla on suurempi riski: iäkkäät henkilöt, miehet, henkilöt, joilla on tiettyjä kroonisia sairauksia, ja – erityisesti Yhdysvalloissa ja Englannissa – värilliset ihmiset. Tutkijat perehtyvät kuitenkin syvällisemmin näihin ryhmiin selvittääkseen, mitkä ovat heidän haavoittuvuutensa taustalla olevat biologiset ja sosiaaliset syyt. Tutkijat yhdistävät ikään liittyvän riskin esimerkiksi siihen, miten immuunijärjestelmä muuttuu vuosien mittaan, ja tarkastelevat miesten ja naisten välisiä eroja immuunivasteissa. Jotkut tutkijat tutkivat geneettisiä muunnelmia, jotka saattavat lisätä alttiutta. Toiset taas korostavat riskiä lisääviä sosiaalisia, ympäristöllisiä ja taloudellisia tekijöitä, kuten rasismia.

Riskin osatekijät kasaantuvat yksilön kohdalla kuin venäläisen pesänuken kerrokset. Sisimpään ytimeen kuuluvat geenit, biologinen sukupuoli ja ikä. Näihin ominaisuuksiin liittyvät solu- ja hormonitekijät vaikuttavat haavoittuvuuteen tarttuville mikrobeille, mukaan lukien SARS-CoV-2, pandemiaa aiheuttava koronavirus. Toinen kerros koostuu ajan myötä hankituista sairauksista ja kroonisista tiloista, joista monet helpottavat viruksen pääsyä soluihin tai vaikeuttavat elimistön tehokasta taistelua sitä vastaan. Uloin kerros heijastaa ulkoisten olosuhteiden kertyneet kolhut: asuin- ja työolot, terveydenhuollon huono saatavuus, ravitsemustila sekä altistuminen myrkyille ja saasteille. Värillisten ihmisten kohdalla näihin sosiaalisiin ja taloudellisiin näkökohtiin sisältyy systeemisen rasismin ja syrjinnän kumulatiivinen stressi.

Nämä kerrokset eivät ole riippumattomia. Ikääntymisen myötä esimerkiksi krooniset sairaudet lisääntyvät ja liian usein elinolot, kuten asuminen, sosiaalinen tuki ja ruokaturva, heikkenevät. Kaikkia myötävaikuttavia riskitekijöitä ei myöskään tunneta infektiossa, joka ilmaantui vähän yli kahdeksan kuukautta sitten. Silti soveltamalla nykyistä tiedettä näihin kerroksiin kuuluvia piirteitä koskeviin uusiin tietoihin voidaan tutkijoiden mukaan alkaa ymmärtää COVID-19:n dramaattista vakavuuden vaihtelua.

Kuinka ikä vaikuttaa immuniteettiin

Ikä on luultavasti suurin yksittäinen tekijä, joka vaikuttaa siihen, kuinka paljon joku sairastuu koronaviruksesta. Kiinassa, jossa pandemia alkoi, vahvistetun tartunnan saaneella henkilöllä oli keskimäärin 2,3 prosentin mahdollisuus kuolla. Mutta 70-79-vuotiailla se oli 8 prosenttia ja yli 80-vuotiailla 14,8 prosenttia. New Yorkissa lähes puolet vahvistetuista kuolemantapauksista oli 75-vuotiaiden ja sitä vanhempien ikääntyneiden keskuudessa ja toinen neljännes 65-74-vuotiaiden keskuudessa. Heinäkuussa Nature-lehdessä julkaistussa 17 miljoonan englantilaisen analyysissä todettiin, että yli 80-vuotiaat potilaat kuolivat infektioon vähintään 20 kertaa todennäköisemmin kuin viisikymppiset.

”Ikä oli suurin lopputulosta ennustava tekijä”, sanoo Mangala Narasimhan, Northwell Healthin, New Yorkin alueen suurimman terveydenhuoltopalvelun tarjoajan Northwell Healthin kriittisen hoidon alueellinen johtaja ja JAMA-lehdessä julkaistun, 5700 sairaalahoitoon joutuneen COVID-19-potilaan ominaisuuksista kertovan raportin toisena kirjoittajana. Vanhusten tiheä keskittyminen hoitokoteihin, joissa infektiot voivat levitä nopeasti ja joissa ennaltaehkäisy on usein riittämätöntä, on selvästi yksi syy tähän korrelaatioon. Mutta biologia on toinen tekijä, erityisesti immuunijärjestelmän ikääntyminen.

Kun vuosikymmenet vierivät, ihmiskehon kyky torjua infektioita heikkenee. Tämä heikkeneminen on yksi syy siihen, miksi noin 90 prosenttia Yhdysvaltojen influenssakuolemista tapahtuu 65-vuotiaiden ja sitä vanhempien keskuudessa ja miksi rokotteet suojaavat vanhuksia vähemmän. Periaatteessa puolustussolujemme määrä ja monimuotoisuus harvenevat. Ja kuten vanhat soturit, ne suuntautuvat enemmän taistelemaan eilisiä taisteluja tuttuja vihollisia vastaan kuin tarttumaan johonkin uuteen, kuten uusimpaan influenssakantaan tai uuteen koronavirukseen.

Iän myötä B-soluja, jotka tuottavat vasta-aineita, ja T-soluja, joista osa tappaa suoraan tartunnan saaneita soluja ja osa hälyttää B-soluja, ei enää tuoteta suuria määriä luuytimessä ja kateenkorvan rauhasessa vastaavasti. Lopulta tuotanto lähes pysähtyy. ”Se muuttuu kahdeksanvuotiaan paloletkusta vuotavaksi, tippuvaksi hanaksi 80-vuotiaana”, selittää immunologi Kenneth Dorshkind, patologian ja laboratoriolääketieteen professori Kalifornian yliopistossa Los Angelesissa. Iäkkäillä aikuisilla säilyy näiden välttämättömien immuunisolujen populaatioita imusolmukkeissa ja pernassa, mutta ”niihin kehittyy iän myötä vikoja, joten ne eivät toimi yhtä hyvin”, hän sanoo.

Esimerkiksi Y-muotoisen vasta-ainemolekyylin varsi ja varret muuttuvat ikääntyessä vähemmän joustaviksi. Tämä rajoittaa elimistön kykyä muokata niitä vastaamaan tuntematonta hyökkääjää. Tämän seurauksena vasta-aineet eivät ehkä kiinnity yhtä tehokkaasti. T-solut puolestaan menettävät paljon erilaisia reseptoreita, joiden avulla ne voivat reagoida erilaisiin taudinaiheuttajiin, ja niiltä voi puuttua voimaa lisääntyä nopeasti infektion yhteydessä, sanoo T-solujen ikääntymistä Stanfordin yliopistossa tutkiva immunologi Jörg Goronzy. ”Terveet vanhat ihmiset ovat menettäneet vähintään 75 prosenttia T-solureseptorirepertuaaristaan”, hän arvioi. ”Jossain vaiheessa meiltä saattaa puuttua reseptorit, jotka sopivat optimaalisesti” tunkeutuvalle mikrobille.

Iäkkäät ihmiset ovat myös paljon alttiimpia kroonisille sairauksille, joihin liittyy matala-asteinen tulehdus, mikä näyttää heikentävän immuunijärjestelmää entisestään. Goronzyn mukaan on epäselvää, turvautuuko geriatrinen immuunijärjestelmä useampaan tulehdukseen suojellakseen elimistöä vai tulehdus ensin ja heikentää puolustusta. Hän epäilee, että kyseessä on näiden kahden yhdistelmä. Sekä hän että Dorshkind ennustavat, että jos koronavirusrokote tulee saataville, se ei todennäköisesti suojaa yhtä hyvin ikääntyneitä ihmisiä. Kuten influenssarokotteen kohdalla, saatetaan tarvita erityisen vahva annos tai jonkinlainen tehosterokotus.

Miksi miehet sairastuvat huonommin

Sukupuoli vaikuttaa myös COVID-19:n vakavuuteen: miehet kuolevat infektioon noin kaksi kertaa todennäköisemmin kuin naiset, joskin sukupuolten välinen ero vaihtelee jonkin verran paikasta toiseen. Esimerkiksi Italiassa 70 prosenttia tähän kevääseen mennessä kuolleista oli miehiä; Yhdysvalloissa luku oli 59 prosenttia. On epäselvää, ovatko miehet myös todennäköisemmin saaneet tartunnan, koska viruksen testaamisessa on ennakkoluuloja ja maakohtaisia eroja. Maailmanlaajuisesti ”kuolemantapaustiedot ovat kuitenkin vankempia ja johdonmukaisempia”, sanoo molekyylibiologi Sabra Klein, Johns Hopkinsin naisten terveyden, sukupuolen ja sukupuolentutkimuksen keskuksen toinen johtaja.

Klein näkee kolme uskottavaa biologista tekijää naisten suhteellisessa selviytymisessä. Ensinnäkin naisten immuunijärjestelmä on yksinkertaisesti vahvempi lähes kaikilla tasoilla, osittain siksi, että naisten estrogeenihormoneilla on taipumus vahvistaa immuunijärjestelmää, kun taas miesten androgeenihormoneilla on taipumus vähentää sitä. (Ylivalvova järjestelmä on kaksiteräinen miekka naisille, jotka maksavat hinnan suuremmalla autoimmuunisairauksien riskillä.)

”Kun naisten immuunijärjestelmä havaitsee viruksen, meillä on taipumus reagoida siihen paljon nopeammin, ja vasteen voimakkuus on usein suurempi”, Klein sanoo. Tämä etu, johon kuuluu myös vasta-ainevaste, on osoitettu muiden infektioiden ja rokotereaktioiden yhteydessä sekä aikaisemman SARS-koronaviruksen hiirimalleissa, jotka myös tappoivat enemmän miehiä kuin naisia. Naisilla on ehkä kehittynyt vahvempi immuunijärjestelmä, jotta vasta-aineet, solujen väliset signaalit, joita kutsutaan sytokiineiksi, ja muut puolustusmekanismit voivat siirtyä vauvoihinsa kohdussa ja rintamaidon välityksellä.

Toinen sukupuolten välisiin eroihin vaikuttava tekijä on Kleinin mukaan se, että miehillä on 50- ja 60-vuotiaina enemmän perussairauksia – sydänsairauksia, kohonnutta verenpainetta, diabetesta – jotka pahentavat koronavirustautien tuloksia. Naisilla on taipumus sairastua näihin sairauksiin jonkin verran myöhemmin, mikä voi osaltaan selittää, miksi ero miesten ja naisten kuolleisuuden välillä Yhdysvalloissa näyttää olevan suurin 45-64-vuotiaiden ikäryhmässä.

Kolmas mahdollinen tekijä on naisten X- ja miesten Y-sukupuolikromosomissa olevien geenien väliset erot. ”Kävi ilmi, että X-kromosomissa on yli 60 geeniä, jotka liittyvät immuunitoimintaan”, Klein sanoo. Jotkin niistä osallistuvat interferonien tuotantoon, jotka ovat elimistön virusvasteen keskeisiä säätelijöitä. ”Ryhmäni ja muut ovat osoittaneet, että jotkut näistä geeneistä ilmentyvät naisilla enemmän kuin miehillä”, Klein lisää, ”ja tällä voi olla toiminnallista merkitystä.”

Käyttäytyminen voi myös vaikuttaa miesten korkeampaan kuolleisuuteen. Monissa kulttuureissa miehet tupakoivat todennäköisemmin – tapa, joka liittyy huonompaan ennusteeseen. Naiset sen sijaan ovat taipuvaisia suojaavampaan käyttäytymiseen. He käyttivät noin 50 prosenttia miehiä todennäköisemmin kasvonaamaria, pesivät kätensä ja välttivät julkisia liikennevälineitä aikaisempien hengityselinsairausepidemioiden, kuten lintuinfluenssan ja SARSin, aikana Los Alamosin kansallisessa laboratoriossa työskentelevien Kelly Moranin ja Sara Del Vallen vuonna 2016 tekemän meta-analyysin mukaan. Tällaiset sukupuolten väliset erot asenteissa ja käyttäytymisessä ovat jatkuneet nykyisen pandemian aikana, kertoo National Bureau of Economic Researchin maalis-huhtikuussa tekemä tutkimus. Kahdeksassa kehittyneessä maassa 21 649 ihmiseltä saadut vastaukset osoittivat, että naiset suhtautuvat todennäköisemmin COVID-19:ään vakavasti ja suostuvat noudattamaan julkisia turvatoimia.

Geneettinen haavoittuvuus

Muutkin geenit kuin sukupuolikromosomissa olevat saattavat vaikuttaa alttiuteen COVID-19:lle. Andrea Ganna ja Mark Daly, molemmat Helsingin yliopiston Suomen molekyylilääketieteen laitokselta, ovat organisoineet maailmanlaajuisen yhteenliittymän nimeltä COVID-19 Host Genetics Initiative etsiäkseen geneettisiä variaatioita, jotka saattaisivat altistaa ihmiset suuremmalle tai pienemmälle riskille sairastua vakavasti. (Useimmat variantit vaikuttavat geeneihin hienovaraisesti häiritsemättä niiden päätoimintoja). Joitakin mielenkiintoisimpia tähänastisia tuloksia on saatu 1 980 italialaista ja espanjalaista potilasta koskevasta tutkimuksesta, joka julkaistiin New England Journal of Medicine -lehdessä. Tutkijat tunnistivat kromosomissa 3 klusterin variantteja, jotka liittyvät COVID-19-potilaiden vakavaan sairauteen ja hengitysvajaukseen. Muutamat näistä geeneistä koodaavat keskeisiä immuunijärjestelmän molekyylejä, joita kutsutaan sytokiineiksi. Toinen niistä koodaa proteiinia, joka on vuorovaikutuksessa molekyylisen portin kanssa, jota virus käyttää soluihin tunkeutumiseen: pintaentsyymi nimeltä angiotensiiniä konvertoiva entsyymi 2 eli ACE2.

Tutkijat havaitsivat alustavasti, että kromosomissa 9 olevat geenit, jotka määrittävät veriryhmän, voivat olla yhteydessä riskiin, ja ne asettavat henkilöt, joilla on A-veriryhmä, hiukan suuremmalle vaaralle sairastua vakavasti. ”Tuomaristo ei ole vielä selvillä” tästä havainnosta, Ganna sanoo, koska laajempi analyysi ei vahvistanut sitä. ”Kromosomi 3:n signaali on kuitenkin todellinen, ja se on toistettu vankasti. Se liittyy COVID:n vakavuuteen.”

Toisessa geneettisessä aloitteessa, jota johtavat Jean-Laurent Casanova Rockefeller-yliopistosta ja Helen Su kansallisesta allergia- ja tartuntatauti-instituutista, etsitään geenejä, jotka saattaisivat auttaa selittämään kahdenlaiset pandemian poikkeamat. Ensimmäinen ryhmä koostuu nuorista, muuten terveistä henkilöistä, jotka sairastuvat vakavaan COVID-19-tautiin, tai, kuten Casanova asian ilmaisee, ”tyypistä, joka juoksee maratonin vuonna 2019 ja on sitten teho-osastolla intuboituna”. Toiseen ryhmään kuuluvat ihmiset, jotka pysyvät infektoitumattomina äärimmäisestä altistumisesta huolimatta, kuten sairastuneen potilaan virusnegatiivinen puoliso. ”Testaamme hypoteesia, jonka mukaan jotkut heistä kantavat yksittäisiä geenimuunnoksia, jotka tekevät heistä luonnostaan vastustuskykyisiä viruksen pääsyä vastaan”, Casanova sanoo. Tällainen geeni, jos sellainen on olemassa, olisi samankaltainen kuin vuonna 1996 löydetty CCR5 delta 32 -geeni, joka antaa vastustuskyvyn HIV:lle.

Immuniteettia tarjoavien tai haavoittuvuutta lisäävien geenien tunnistaminen, vaikka niiden vaikutukset olisivatkin vähäisiä, voisi tarjota hyödyllisiä vihjeitä lääkkeiden kehittämiseksi COVID-19:tä vastaan, sanovat Ganna ja Casanova.

Miten perussairaudet nostavat riskejä

Pandemian alkuvaiheista lähtien on ollut selvää, että SARS-CoV-2 vaarantaa erityisesti potilaat, joilla on tiettyjä kroonisia sairauksia. JAMA-raportissa, joka koski 5700 potilasta, jotka joutuivat sairaalaan COVID-19:n vuoksi New Yorkissa ja sen ympäristössä, todettiin, että 94 prosentilla oli vähintään yksi krooninen sairaus ja 88 prosentilla useampi kuin yksi.

Kesäkuun puolivälissä Yhdysvaltain tautienvalvonta- ja ehkäisykeskukset julkaisivat analyysin, joka koski 287 320:aa vahvistettua tautitapausta, joista oli raportoitu liitännäissairauksia. Se osoitti, että yleisimpiä olivat sydän- ja verisuonisairaudet (32 prosentilla potilaista), diabetes (30 prosentilla) ja krooninen keuhkosairaus (18 prosentilla). COVID-19-tautia sairastavat henkilöt, joilla oli tällaisia kroonisia vaivoja, joutuivat kuusi kertaa todennäköisemmin sairaalahoitoon ja kuolivat 12 kertaa todennäköisemmin kuin ne, joilla ei ollut näitä vaivoja.

Riskitiloille on yhteistä pari asiaa. Ensinnäkin useimpiin liittyy krooninen matala-asteinen tulehdus, joka heikentää immuunijärjestelmän toimintaa. Vaikka tarkat mekanismit, joilla tulehdus näin tekee, ovat epäselviä, on useita pääepäiltyjä. Yksi niistä, ainakin huomattavasti ylipainoisilla ihmisillä, on rasvasolujen toiminta, joka tuottaa erilaisia tulehdusaineita, kuten interleukiini-6:ta. ”Ihmisillä, joilla on liikaa rasvakudosta, immuunivaste saattaa olla häiriintynyt, eivätkä he pysty torjumaan vakavaa infektiota”, sanoo Erin D. Michos, kardiologi ja epidemiologi Johns Hopkinsin yliopiston lääketieteellisestä tiedekunnasta.

Diabeteksella, verenpainetaudilla, sydän- ja verisuonitaudeilla ja liikalihavuudella on jotain muutakin yhteistä, Narasimhan huomauttaa: ”Kaikilla on ACE2:n ylössäätelyä.” Proteiinin kohonnut ilmentyminen näissä tiloissa saattaa mahdollisesti antaa virukselle enemmän sisäänpääsypaikkoja koko elimistössä. Lääkärit tietävät jo, että SARS-CoV-2 tunkeutuu isäntään hengitysteiden kautta ja hyökkää keuhkoihin. Lisänäyttö viittaa kuitenkin siihen, että se voi siirtyä muihin ACE2-pitoisiin kudoksiin, kuten sydämeen ja munuaisiin. Kun se osuu näihin elimiin, vaurioihin – joko itse viruksesta tai elimistön taistelusta sen hillitsemiseksi – voi kuulua verihyytymiä ja aivohalvauksia, munuaisvaurioita, sydänkohtauksia, sydämen vajaatoimintaa ja rytmihäiriöitä.

Michos sanoo, että jo olemassa olevat krooniset sairaudet vaarantavat COVID-19-potilaat monin tavoin. Alkeellisimmalla tasolla ihmisillä, joilla on näitä vaivoja, on vähemmän ”kardiopulmonaalista reserviä” käytettävissä, kun elimistö taistelee massiivista hengitystieinfektiota vastaan. Hapenpuute ylikuormittuneista keuhkoista pakottaa sydämen työskentelemään niin kovaa, että se voi pettää – varsinkin jos sen kapasiteetti on jo ennestään rajoittunut ahtautuneiden valtimoiden tai sydänsairauksien vuoksi. ”Se on kuin valtava stressitesti”, Michos sanoo. Toinen tie vaaraan ovat nykyään surullisen kuuluisat immuunijärjestelmän sekoilut, jotka tunnetaan nimellä sytokiinimyrskyt, jotka voivat vaurioittaa entisestään elimiä, jotka ovat jo valmiiksi hauraita.

Tasa-arvon ja rasismin vaarat

Sisäisten kerrosten lisäksi monenlaiset ulkoiset stressitekijät muokkaavat myös alttiutta SARS-CoV-2:n kaltaiselle virukselle. Kun pandemia on repinyt Yhdysvaltojen väestöä, se on vaatinut epätasaista veroa. CDC:n kesäkuun puolivälissä tekemässä analyysissä tarkasteltiin 599 636 yhdysvaltalaista tapausta, joissa ilmoitettiin rotu ja etninen alkuperä. Siinä todettiin, että 33 prosenttia tapauksista koski latinalaisamerikkalaista alkuperää olevia henkilöitä ja 22 prosenttia mustaihoisia, vaikka nämä ryhmät muodostavat vain 18 prosenttia ja 13 prosenttia Yhdysvaltojen väestöstä. Jotkin alkuperäisamerikkalaiset ryhmät, kuten navajot, kärsivät myös valtavan kovaa. Myös kuolleisuus on suhteetonta: Kaiken kaikkiaan mustat amerikkalaiset kuolevat yli kaksi kertaa nopeammin kuin valkoiset. Joissakin osavaltioissa heidän kuolemansa on neljä- tai viisinkertainen.

Monet tekijät vaikuttavat tähän kohtuuttomaan kuolleisuuslukuun, mutta ne johtuvat amerikkalaisen yhteiskunnan ennakkoluuloisista asenteista ja toimista, eivät mustien amerikkalaisten biologiasta, sanoo epidemiologi ja perhelääkäri Camara Phyllis Jones Morehousen lääketieteellisestä korkeakoulusta. ”Rotu ei aiheuta suurempaa riskiä. Rasismi asettaa sinut suurempaan riskiin”, sanoo Jones, joka on Yhdysvaltain kansanterveysyhdistyksen entinen puheenjohtaja. ”Rasismi lisää riskiä kahdella mekanismilla: saamme enemmän tartuntoja, koska olemme alttiimpia ja vähemmän suojattuja, ja sitten, kun olemme saaneet tartunnan, sairastumme todennäköisemmin hyvin vakavaan taudinkulkuun ja kuolemme.”

Viruksen tarttumisriski on suurempi sekä työpaikalla että kotona. Bloombergille tehdyssä analyysissä todettiin esimerkiksi, että vain 19,7 prosenttia mustista työntekijöistä pystyi tekemään etätyötä työsulun aikana, kun taas valkoisista työntekijöistä 29,9 prosenttia. Värillisten ihmisten työpaikoista suurempi osa on välttämättömiä mutta matalapalkkaisia. Tällaisia ovat esimerkiksi kotisairaanhoitajan, päivittäistavarakaupan työntekijän, lihanpakkaajan, jakelutyöntekijän ja sairaalan vahtimestarin työtehtävät, jotka edellyttävät jatkuvaa kanssakäymistä yleisön kanssa tai ahtaita tiloja työtovereiden kanssa, jotka molemmat johtavat suureen altistumiseen koronavirukselle. Näihin töihin ei liity suojelua, kuten etätyötä, joka on tarjolla korkeammin palkatuissa tehtävissä työskenteleville. Jones sanoo, että tällaisille työntekijöille henkilökohtaiset suojavarusteet ovat tulleet hyvin hitaasti.”

Lisäksi monet värilliset ihmiset asuvat tiheästi asutuilla ja pienituloisilla asuinalueilla. ”Olet yhden makuuhuoneen asunnossa, jossa asuu viisi ihmistä, ja yksi on isoäitisi”, Jones kertoo. ”Et voi turvallisesti eristää, joten ihmiset altistuvat enemmän perheenjäsenten kautta, jotka ovat etulinjan työntekijöitä, jotka ovat lähteneet ulos ja tuovat sitten tartunnan kotiin.” Lisäksi valkoisiin amerikkalaisiin verrattuna suurempi osa vähemmistöryhmän jäsenistä on vankiloissa ja nukkuu asunnottomien turvakodeissa, joissa tartunnat leviävät nopeasti.

Kun värilliset ihmiset saavat koronaviruksen, heillä on suurempi riski sairastua vakavasti, koska he kantavat suurempaa taakkaa kroonisista sairauksista, jotka voivat tehdä COVID-19:stä tappavamman. Esimerkiksi mustilla amerikkalaisilla on 40 prosenttia enemmän verenpainetautia ja 60 prosenttia enemmän diabetesta kuin valkoisilla amerikkalaisilla. Alkuperäisamerikkalaiset puolestaan sairastavat diabetesta kaksi kertaa todennäköisemmin kuin valkoiset amerikkalaiset. Rakenteellinen epätasa-arvo – kuten asuinalueet, joilla ei ole laadukkaita ruokavaihtoehtoja, turvallisten liikuntapaikkojen ja vapaa-ajanviettomahdollisuuksien puute sekä huono ilmanlaatu – lisäävät näitä kohonneita sairastumistasoja, totesi Johns Hopkins Medicine -sairaalassa työskentelevä endokrinologian erikoislääkäri Sherita Hill Golden toukokuisessa seminaarissa, jossa käsiteltiin rotueroja ja COVID-19:tä.

Heikommat terveydenhoitopalveluiden saantimahdollisuudet ja syrjintä terveydenhoitojärjestelmässä lisäävät näitä rasitteita. Pandemian pahentuessa alkukeväästä monien värillisten ihmisten oli vaikea päästä testeihin COVID-19:n varalta. ”Testauspaikat sijaitsivat usein varakkaammilla asuinalueilla”, Jones sanoo. ”Tai testit tehtiin autolla. Entä jos sinulla ei ole autoa?”

Golden huomauttaa, että maahanmuuttoviranomaisten pelko ja huoli Trumpin hallinnon uudesta julkista maksua koskevasta säännöstä – joka vaikeuttaa Medicaidia käyttävien ihmisten laillisen maahanmuuttaja-aseman saamista – saattaa johtaa siihen, että paperittomat henkilöt ”välttävät käyttämästä palveluita, joita he muutoin olisivat voineet käyttää.”

Terveyteen liittyvää eriarvoisuutta tutkivat epidemiologit ovat havainneet, että rodulliseen ja etnisiin tekijöihin perustuvaan syrjintään liittyvät elinikäiset stressitekijät heikentävät suoraan terveyttä. Stressihormonien, kuten kortisolin ja katekoliamiinien, jatkuvasti kohonneiden tasojen uskotaan välittävän tätä kulumista ja pahentavan kudosvaurioita. Tämän seurauksena mustilla amerikkalaisilla on taipumus sairastua verenpainetautiin, glaukoomaan ja joihinkin muihin ikääntymiseen liittyviin sairauksiin aikaisemmin kuin valkoihoisilla. Michiganin yliopiston kansanterveyden professori Arline Geronimus on kutsunut ilmiötä nimellä ”weathering”. Hänen tutkimuksensa osoittaa, että tätä ennenaikaista ikääntymistä ei voida selittää köyhyydellä, ja hän väittää, että se on suoraa seurausta rotuun perustuvasta epäoikeudenmukaisuudesta ja ennakkoluuloista.

Kun nämä ja muut COVID-19-riskitekijät selkiytyvät, lääkäreiden ja tiedemiesten mukaan terveydenhuoltoviranomaisten on kohdennettava resursseja ja tehostettava haavoittuvimmassa asemassa oleviin yhteisöihin, ryhmiin ja yksilöihin kohdistuvaa suojelua. Tämä on alkanut tapahtua esimerkiksi hoitokodeissa – tosin vasta valtavien ihmishenkien menetysten jälkeen. Viruksen diagnostinen testaus on yksi tällainen resurssi. ”Tiedämme, että on yhteisöjä, joissa riski on suurempi, ja meidän on tehtävä siellä enemmän testejä”, Jones sanoo. Tämä tarkoittaa oireettomien ihmisten tutkimista, sillä he voivat levittää virusta tietämättään. ”Jos rajoitumme testaamaan vain ihmisiä, joilla on oireita”, hän varoittaa, ”dokumentoimme vain pandemian kulkua, mutta menetämme mahdollisuuden muuttaa pandemian kulkua.”

Yksilötasolla ihmisten on kartoitettava oman haavoittuvuutensa kaikki tasot biologisesta yhteiskunnalliseen haavoittuvuuteen ja tehtävä kaikkensa lieventääkseen vaaroja pandemiaspesifisillä käytännöillä, kuten sosiaalisella etäisyydellä pysyttelyllä, naamioiden käyttämisellä ja väkijoukkojen välttämisellä. (On myös tärkeää pyrkiä ylläpitämään terveellisiä tottumuksia, kuten hyvää ruokavaliota ja säännöllistä liikuntaa, vaikka nykyiset olosuhteet voivat vaikeuttaa sitä). Samalla on viisasta muistaa, että riskiryhmäanalyysit heijastavat keskiarvoja. Yksilöllä ei välttämättä ole mitään ilmeisiä riskitekijöitä, mutta hän saattaa silti sairastua tai kuolla. ”Tämän viruksen ainoa tehtävä on lisääntyä”, Jones huomauttaa. ”Se tekee tiensä kaikkien alttiiden ihmisten läpi, jotka se löytää.”

Lue lisää koronavirusepidemiasta Scientific Americanista täältä. Lue myös kansainvälisen lehtiverkostomme uutisointi täältä.

Jätä vastaus

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista.