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Está funcionando el formato de campeonato de la NASCAR?

En enero de 2014, la NASCAR anunció que abandonaba su formato original de playoffs del Chase después de una década para construir algo completamente diferente, un formato de eliminación de 16 pilotos y 10 carreras que terminaba con la garantía de cuatro coches con iguales esperanzas de campeonato compitiendo en la final con una oportunidad de título.

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El cambio fue radical, y muchos aficionados reaccionaron con un disgusto inmediato. El nuevo formato era caótico, diseñado explícitamente para crear resultados absurdos en lugar de recompensar a los mejores pilotos en el transcurso de la temporada.

Lo que una vez fue una forma de evitar otra situación de Matt Kenseth se había convertido en sí mismo, un formato que estaba dispuesto a sacrificar toda la temporada regular de 26 carreras por un playoff de todo o nada que, con 16 coches, estaba prácticamente garantizado para incluir a todos los verdaderos contendientes del campeonato.

Unos años más tarde, el formato fue cambiado de nuevo, con el deseo de la NASCAR de añadir reinicios garantizados a través de las carreras «Stage» trayendo consigo un nuevo formato que también otorgaba «Puntos de Playoff» que casi garantizaba que los pilotos de élite de la temporada regular avanzarían a la Ronda de Ocho, y generalmente parece dar al mejor piloto de la temporada un camino casi garantizado hacia el Campeonato de Cuatro.

Siete años después del cambio inicial y cuatro años en la variante de carreras por etapas/puntos del playoff introducida en 2017, ahora tenemos una muestra bastante considerable de cómo son las carreras de la NASCAR en este valiente nuevo mundo. Por último, podemos preguntarnos si esto ha funcionado.

Lo que sigue son los Cuatro Campeones reales de cada año, el campeón real y los aspirantes al campeonato esperados bajo un formato tradicional, sin playoffs. La prueba aquí no es si el Playoff hizo o no una diferencia (¡Se supone que debe hacer una diferencia!), sino si recompensó con precisión a los pilotos que más merecían un lugar en la lucha por el campeonato en virtud de su desempeño en la temporada regular.

Una temporada que premia al piloto más dominante, como el campeonato de 2017 para Martin Truex Jr, es un éxito obvio, mientras que una que termina con todos los contendientes esperados siendo superados en Homestead por un piloto que hace una temporada más mediana, como el título de 2018 para Joey Logano, se ve como un fracaso único creado por el sistema.

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Los contendientes esperados se definen como los que lideran los puntos al final de la temporada, los que están a una carrera de los puntos al final de la temporada y los que registraron la mayor cantidad de victorias de la temporada pero terminaron fuera de ese grupo.

Icon Sports WireGetty Images

2014
Campeón actual: Kevin Harvick
Campeón actual: Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Contingentes previstos sin desempate (puntos vía Jayski): Jeff Gordon, Joey Logano, Brad Keselowski

La temporada 2014 estuvo muy cerca de terminar de forma muy diferente. Ryan Newman, que no ganó ninguna carrera en ningún momento de la temporada, llegó a la ronda de eliminación final en Phoenix con la posibilidad de colarse en el Campeonato Four. Al final de la carrera, se encontró al lado de Kyle Larson con la oportunidad de simplemente apartar a Larson del camino y por poco entrar en el campo por encima de Jeff Gordon, que había terminado segundo en dos de las tres carreras en esa Ronda de Ocho y habría liderado cómodamente el campo por puntos en un formato de no-desempate, y Brad Keselowski, que tenía el mayor número de victorias en la temporada. Newman llegó al campo, Gordon y Keselowski no, y las fuertes temporadas de Kevin Harvick y Joey Logano se convirtieron en nivel de campeonato cuando dos de los tres principales contendientes de la serie simplemente se perdieron la ronda final.

Newman luego terminó segundo en la carrera real, dando a Harvick verdaderos problemas y estando muy cerca de cumplir con el escenario del día del juicio final de la NASCAR de un campeón con una sola victoria en el primer año del formato.

Harvick, que habría terminado quinto en un formato de campeonato sin desempate, fue un campeón bastante digno, con cinco victorias en la temporada y victorias en cada una de las dos últimas carreras, de lejos las dos más importantes del calendario en este formato de campeonato. Esto pasa a la historia como una carrera de Playoffs memorable en todos los sentidos, similar al otro título de Stewart-Haas Racing en el Chase de 2011 que vio a Tony Stewart ganar su título al ganar cinco de diez carreras en una temporada por lo demás pobre.

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2015
Campeón actual: Kyle Busch
Campeón actual cuatro: Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Contenedores previstos sin desempate (puntos vía Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano

Más que ninguna otra temporada, este es el resultado que habría sido imposible sin un desempate.

Kyle Busch se perdió un tercio de su temporada 2015, noqueado por una lesión en la pierna sufrida en una carrera de la Xfinity Series el día antes de la Daytona 500. Regresó en Charlotte en un agujero realmente enorme, entendiendo que tendría que ganar una carrera y volver a estar entre los treinta primeros en puntos para llegar al playoff. Consiguió una memorable racha de cuatro victorias en cinco carreras para asegurar su puesto en el playoff. Sin embargo, su carrera de desempate fue mucho menos memorable.

Busch no ganó en las primeras nueve carreras del desempate, pero se aseguró su lugar en el Campeonato de los Cuatro gracias a tres quintos puestos en las últimas tres carreras. Luego superó a Kevin Harvick, que había liderado la clasificación del campeonato de la temporada durante la mayor parte del año, en Homestead para hacerse con el título. Tanto Harvick como Logano hicieron temporadas del calibre de un campeón, pero la victoria de Busch por el título fue una característica única de este formato. Busch estuvo peligrosamente cerca de no estar entre los treinta primeros en la temporada regular, pero se perdió las suficientes carreras como para poder superarlo, y el título fue suyo.

Si esto es o no un fracaso del formato es una cuestión más personal que la de la mayoría de los años, una que requiere que sopeses si un piloto lesionado debería poder ganar un título en una temporada que en realidad no completó. Personalmente, considero que este es un punto fuerte del formato, que de otro modo sería extraño. Sin embargo, la temporada contó con un fracaso abrumador; Joey Logano, que registró tres victorias consecutivas en los playoffs y habría terminado a sólo 22 puntos de Harvick en la temporada bajo un formato normal, se perdió la carrera. Sencillamente, esto ocurrió porque Logano destrozó a Kenseth desde el liderato en Martinsville en la primera carrera de la Ronda de los Ocho, un resultado que no habría sido el final de la temporada bajo ningún otro formato, ni antes ni después de este.

2016
Campeón actual: Jimmie Johnson
Campeón real cuatro: Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Contenedores previstos sin desempate (puntos vía Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano, Jimmie Johnson

El título de 2014 de Harvick se siente completamente no controvertido en gran parte porque reunió dos temporadas de nivel de campeonato inmediatamente después. Sin embargo, su temprana eliminación en 2016 fue uno de los resultados más atroces en la historia del Chase, ya que fue eliminado en la Ronda de Ocho a pesar de terminar 20º, 6º y 4º en las tres carreras. Una victoria de Carl Edwards, que terminó 36º y 19º en sus otras dos carreras de la ronda, prácticamente garantizó su eliminación antes de la última carrera de la Ronda de los Ocho, dejando la puerta abierta a una batalla entre Johnson, que había ganado más carreras en la temporada, y Logano, el segundo piloto más fuerte por puntos detrás de Harvick. Johnson ganó la carrera y, con ella, su séptimo título.

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Esta fue la última temporada del formato de eliminación realmente salvaje y sin cabeza. Los puntos de desempate introducidos en 2017 significaron que cada ronda de eliminación, incluyendo la importantísima Ronda de Ocho, ahora se reajustaría para incluir una recompensa horneada para los conductores que habían tenido éxito durante todo el año, un sistema que efectivamente se puso en marcha para evitar resultados como el fallo de Harvick en 2016.

Chris TrotmanGetty Images

2017
Campeón actual: Martin Truex Jr.
Campeón actual cuatro: Martin Truex Jr, Kyle Busch, Kevin Harvick, Brad Keselowski
Contingentes previstos sin desempate (puntos vía RacingNews): Martin Truex Jr.

El primer año del formato de puntos de desempate fue, de lejos, el Campeonato Cuatro y el resultado final más representativo de cualquier temporada en la era de la eliminación. Truex, que tenía el mayor número de victorias en la temporada y habría conseguido, con diferencia, el mayor número de puntos con un formato de puntos sin playoffs ni etapas, ganó en Homestead como parte de una sorprendente actuación en los playoffs que le hizo terminar fuera de los cinco primeros sólo una vez en las diez carreras finales, y pudo hacerse con su título sobre un campo de playoffs que también incluía a Busch, Harvick y Keselowski, que se unen a Truex para formar cuatro de los cinco pilotos dominantes de esta era.

Truex no solo fue el único piloto que hizo una temporada a nivel de campeonato en 2017, sino que fue el que hizo una temporada para recordar. Cualquier resultado que no sea un título para Truex en 2017 habría sido una pena. La actuación del equipo en Homestead hizo que esa vergüenza no llegara a producirse.

2018
Campeón actual: Joey Logano
Campeón real cuatro: Joey Logano, Martin Truex Jr, Kevin Harvick, Kyle Busch
Contrincantes esperados sin desempate (Puntos vía RacingNews): Kyle Busch, Kevin Harvick

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2018 fue el año del «Big 3», la agrupación de Truex, Harvick y Busch que fue claramente dominante en casi todas las carreras disputadas esa temporada. Estos pilotos sumaron 20 de las 36 victorias posibles, parecían ser eternos protagonistas de los cinco primeros puestos de cualquier carrera en cualquier circuito, y coparon tres de los cuatro primeros puestos en Homestead.

Por desgracia para la NASCAR, Joey Logano terminó por delante de todos ellos.

Ojo, Logano no tuvo una mala temporada ni mucho menos. Ganó tres carreras y habría terminado cuarto en un formato de campeonato más tradicional, un tramo impresionante aunque sólo fuera su tercera mejor temporada de la década. Efectivamente, este no era un título que Logano debería haber ganado, pero Logano debería haber ganado un título durante la era de la eliminación.

Este es el único argumento que puedo ofrecer para justificar un formato que permite que un campo con tantos claros contendientes sea vencido para un campeonato por su lejano rival.

2019
Campeón actual: Kyle Busch
Campeón actual cuatro: Kyle Busch, Martin Truex Jr, Kevin Harvick, Denny Hamlin
Contenedores previstos sin desempate (puntos vía RacingNews): Kevin Harvick, Joey Logano, Kyle Busch, Martin Truex Jr. Denny Hamlin

Sin desempate, cinco pilotos podrían haber llegado a Homestead con opciones al título. Cuatro de esos pilotos estaban en el Championship Four, por lo que el resultado es bastante difícil de discutir aquí. Logano fue eliminado del Campeonato de los Cuatro a pesar de terminar 8º, 4º y 9º en la Ronda de los Ocho porque Denny Hamlin ganó una carrera en la ronda, pero ambos pilotos ciertamente pertenecían a Homestead. Busch ganó el título sobre Truex en virtud de su victoria en Homestead, marcando un año bastante exitoso en el formato

Sean GardnerGetty Images

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Incompleta. La temporada tiene dos carreras restantes, con Joey Logano oficialmente bloqueado en el Campeonato Cuatro después de ganar en Kansas hace dos fines de semana y Kevin Harvick en una gran posición para avanzar después de la carrera de mañana en Martinsville con su ventaja de 42 puntos en la línea de corte.

Este formato de campeonato raya en lo absurdo, pero no ha hecho un trabajo terrible de nombrar realmente a los campeones. La NASCAR debería estar agradecida por haber evitado un título para Newman en 2014, porque cada resultado que realmente ocurrió es al menos un título para un piloto que tuvo una temporada a nivel de campeonato en algún momento de los años entre 2014 y 2020. Este es el argumento en defensa del formato, que, incluso cuando produce ganadores de chiripa, requiere que esos ganadores de chiripa pasen por tantos aros que están casi garantizados para ser ya un piloto de nivel de campeonato que corre para una organización de nivel de campeonato.

La mayor preocupación para la NASCAR es que este formato, en cualquiera de sus formas, todavía tiene que crear realmente cualquier nuevo zumbido fuera del mundo de las carreras para el deporte. Los aficionados de otros deportes no acuden a la NASCAR por este formato, y los que acuden por otros motivos pueden verse confundidos por el laberinto de puntos de la etapa, las rondas de desempate y las bonificaciones por vuelta que realmente determinan el campo para la carrera final. El formato de «el ganador se lo lleva todo» en ese final es, al menos, satisfactorio, y hasta ahora ha terminado cada temporada con el ganador de la carrera final llevándose también el campeonato de la temporada.

En seis temporadas completas, este formato ha coronado a Kevin Harvick, Kyle Busch, Jimmie Johnson, Martin Truex Jr., Joey Logano y Kyle Busch de nuevo. Independientemente de que esos pilotos hayan merecido sus títulos en esas temporadas en particular, cualquiera que haya observado la NASCAR de cerca en los últimos siete años le diría que esos son pilotos de nivel de campeonato. Tanto Brad Keselowski como Denny Hamlin, actualmente tercero y cuarto en la clasificación de la Cup Series, tendrán una oportunidad este fin de semana para asegurarse de que tienen su oportunidad entre cuatro el próximo fin de semana para unirse a ese grupo. También han sido pilotos de nivel de campeonato en este tramo.

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¿Tiene la serie algo de lo que estar orgullosa aquí? Probablemente no. Pero el formato del campeonato en sí no es una parodia, y los peores temores de aquellos aficionados allá por 2014 aún no se han hecho realidad. Puede ser decepcionante, pero mi conclusión de los primeros siete años de este formato es que no es bueno, pero está bien. Seguramente no era el resultado que buscaban los responsables del formato, pero sin duda es un resultado mejor de lo que realmente esperaba cuando se anunció el formato.

…Congratulations?

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