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El Washington de Duke Ellington: Washingtonianos negros notables: Músicos

Muchas personas desempeñaron papeles importantes en la historia de la comunidad negra de Washington a principios del siglo XX, pero nadie personificó mejor la elegancia, el dinamismo y el espíritu de esa sociedad que Duke Ellington. Él encarnaba la poderosa conexión entre el éxito cultural y los logros económicos de los afroamericanos. Y fue una criatura de la fértil, talentosa y segura sociedad de clase media que lo nutrió. Como han observado los historiadores musicales Marc Tucker y John Hasse, el Duque se formó en la comunidad negra de Washington: en sus escuelas e iglesias; en la elegancia y la etiqueta que su padre aprendió como mayordomo y proveedor de algunas de las familias más prominentes de Washington; y en las seguras aspiraciones de sus mayores.

En este mundo nació Duke Ellington en el West End de Washington el 29 de abril de 1899 y por él se movió de joven. La vida familiar de Ellington, su educación y los primeros años de su carrera, antes de su traslado a Harlem en 1923, fueron representativos de la comunidad negra de Washington. Su padre, un respetado mayordomo (administrador de la casa) de un prominente médico de Washington, sirvió a veces en la Casa Blanca y dirigió su propio negocio de catering. Su madre era una hermosa mujer que a veces trabajaba como empleada doméstica. Sus padres eran de sólida clase media, lo suficientemente acomodados como para permitirse cómodos apartamentos en LeDroit Park y justo al lado de U Street, para insistir en los buenos modales y la vestimenta adecuada, para disfrutar de elegantes comidas y vinos que a veces traía su padre de sus trabajos de mayordomo o de catering, y para poseer un piano vertical.

De niño, Ellington recibió clases de piano, aunque en su autobiografía, Music Is My Mistress (La música es mi maestra), confiesa que no se aficionó al piano en su infancia. Al parecer, quería jugar al béisbol. Posteriormente, su primer trabajo fue como vendedor de cacahuetes en los partidos de los Washington Senators. La madre de Ellington tocaba el piano y le había animado a tomar clases desde el principio, pero no fue hasta su adolescencia, cuando empezó a juntarse con otros estudiantes de instituto y de la universidad, así como con los jugadores de billar en el Frank’s Billiards, al lado del Howard Theater, cuando Ellington se centró realmente en su futura carrera musical. Se enamoró del estilo ondulante y la mundanidad parlanchina de los pianistas itinerantes, cuyo estilo combinó con el de los pianistas «académicos» como Henry Grant, con quien estudió. Atrapado por la moda de los bailes que surgió durante la Primera Guerra Mundial, Ellington abandonó su formación en diseño y una beca de artes en la Armstrong High School para empezar a tocar el piano de forma profesional en fiestas, bailes y clubes. Escribió su primera composición a los 16 años. A los 20 años, Ellington tenía su propio combo de cuatro piezas, Duke’s Serenaders, y era un fijo en la escena musical de U Street.

Ellington se trasladó a Nueva York, donde empezó a trabajar con una banda de la que luego se hizo cargo y a la que llamó «The Washingtonians». Duke y los Washingtonians tocaban regularmente en el Hollywood Club de Manhattan, que más tarde se conocería como el Kentucky Club. En 1927, Ellington y su banda consiguieron un puesto permanente en el famoso Cotton Club. Su popularidad creció cuando el Cotton Club los incluyó en las emisiones regulares de la NBC y atrajo un aumento sustancial de su audiencia.

Una y otra vez en su carrera, el destino de Ellington estuvo ligado a los acontecimientos de su comunidad natal. Su primera actuación profesional pagada para un público fue en el True Reformers’ Hall, un hito temprano de la prosperidad de U Street y proclamado por su constructor como «un ejemplo de la calidad que podía alcanzar la raza negra». Incluso después de trasladarse a Harlem, Ellington volvió a Washington muchas veces para actuar. Uno de sus viajes más importantes fue para impulsar la reapertura del Teatro Howard, que había pasado por momentos difíciles a finales de la década de 1920. En el Howard, el 29 de septiembre de 1931, Ellington fue el principal protagonista y tocó durante toda una semana ante un público que sólo podía estar de pie.

Durante décadas, Ellington cultivó su conexión con su ciudad natal. En sus viajes a Washington, Ellington siempre visitaba a sus padres y a menudo veía a sus numerosos tíos y primos. Pero le gustaba alojarse en el Hotel Whitelaw, el primer establecimiento hotelero elegante para negros en Washington, frecuentado por otros titulares, hombres de negocios y profesionales negros hasta la década de 1950. También mantuvo contacto con su profesor de piano clásico, Henry Grant. La sofisticación y las intrincadas armonías de las composiciones musicales de Ellington están en deuda con las enseñanzas de Grant sobre las armonías de compositores europeos como Ravel y Debussy, según otro grande del jazz de Washington, el pianista Billy Taylor. Ellington demostró su gratitud llevando a Grant de gira con su orquesta.

En última instancia, Ellington influyó en la comunidad de su ciudad natal que lo había formado. No sólo los jóvenes de Washington acudían en gran número a ver a Ellington actuar en el Howard Theater, el Lincoln Colonnade y el Murray’s Casino, sino que muchos empezaron a copiar su forma de vestir y sus modales. A través de la elegancia de su propia presencia escénica, de su estilo de vida y de la vestimenta formal de su orquesta, Ellington transmitió a la siguiente generación no sólo su música, sino los valores, la confianza en sí mismo y las aspiraciones que había aprendido del alto tono y la riqueza cultural de la comunidad de Washington que lo formó.

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El conocido pianista y compositor Billy Taylor nació en 1921 en Greenville, Carolina del Norte, pero muy pronto su familia se trasladó a Washington, D.C. y Taylor creció en la capital. A través de su programa de radio emitido a nivel nacional, «Billy Taylor’s Jazz at the Kennedy Center», no sólo ha desarrollado un gran número de seguidores entre los aficionados al jazz, sino que ha mantenido su conexión con Washington.

De joven, Taylor asistió al Dunbar High School, durante mucho tiempo el principal instituto para afroamericanos del país. Recibió clases de piano de Henry Grant, el mismo profesor de música clásica que enseñó a Duke Ellington una generación antes. Para su educación superior, Taylor se graduó en el Virginia State College.

En 1942, se trasladó a Nueva York y tocó con músicos tan importantes como Ben Webster, Eddie South, Stuff Smith (con quien grabó en 1944) y Slam Stewart. De 1949 a 1951 fue el pianista de la casa en Birdland y poco después Taylor formó el primero de sus muchos tríos. Ayudó a fundar el Jazzmobile en 1965 y en 1969 se convirtió en el primer director de banda negro de una serie de televisión de la cadena (The David Frost Show).

En 1975 se doctoró en la Universidad de Massachusetts y fundó y dirigió el popular programa de radio Jazz Alive, que se convirtió en el programa de jazz más escuchado del país durante los años 70 y 80.

Durante casi 20 años, nuevas generaciones de aficionados al jazz han sintonizado sus perfiles como corresponsal de CBS News «Sunday Morning». Desde 1994, Taylor está asociado al Centro John F. Kennedy para las Artes Escénicas como asesor artístico e intérprete. Su actual trío de jazz realiza más de 150 conciertos al año.

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La vocalista y actriz de cine y teatro Pearl Bailey nació en Newport News, Virginia, y residió toda su vida en Washington, D.C. Hija de un pastor, comenzó su carrera en la calle U, en un pequeño club llamado Jungle Inn, y de ahí pasó a actuar en el Republic Gardens, más arriba de la calle U.

Una personalidad incontenible del mundo del espectáculo, comenzó como bailarina y ganó un concurso de aficionados en Filadelfia en 1933, lo que la llevó a trabajar en espectáculos en gira. En 1938 ganó un concurso de canto en el Teatro Apollo de Harlem y posteriormente actuó con grandes bandas dirigidas por Noble Nissle, Edgar Hayes, Cab Calloway y Cootie Williams, con quien grabó en 1945. En 1946, protagonizó el musical de Broadway St. Comenzando con Carmen Jones en 1954, apareció en numerosas películas, televisión y espectáculos de teatro, incluyendo Hello, Dolly! en 1967-69. Presentó su propio programa de variedades en 1970-71.

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El músico de jazz Ferdinand Joseph «Jelly Roll» Morton nació en Nueva Orleans. Figura nómada, fanfarrón legendario y autoproclamado «creador del jazz en 1902», fue en realidad un importante pianista y prolífico compositor que grabó muchos hitos del jazz clásico de pequeños grupos con sus Red Hot Peppers en la década de 1920. Jelly Roll Morton vivió sus últimos años en Washington, D.C. Tocó su música en U Street, en un pequeño club conocido como el Jungle Inn a finales de los años 30, y murió en Los Ángeles en 1941.

William Clarence «Billy» Eckstine nació en Pittsburgh, PA, en 1914, pero pasó una parte importante de su vida y su carrera como cantante en Washington, D.C. Fue uno de los vocalistas negros más populares en las décadas de 1940 y 1950, y fue conocido especialmente por la gran banda que dirigió entre 1944 y 1947, que incluía a la mayoría de los grandes músicos de la era del bebop. Más adelante en su carrera trabajó sin la banda y se dedicó más a la música pop, pasando casi la mitad de su tiempo trabajando en los casinos de Las Vegas. Eckstine murió en Pittsburgh en 1993.

Uno de los pianistas a los que Duke Ellington se acercó durante sus años de instituto fue Doc Perry, uno de los directores de banda negros más populares de la ciudad cuando Ellington estaba creciendo. Formado en el conservatorio, Perry demostró su versatilidad como pianista y su refinado estilo personal lo puso en demanda como intérprete en funciones elegantes. Se interesó por el joven Duke Ellington y comenzó a compartir sus conocimientos con él. La orientación de Doc Perry ayudó a Duke Ellington a adquirir tanto habilidades musicales como una actitud profesional hacia la interpretación.

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El nativo de Washington Davey Yarborough es saxofonista, flautista y vocalista, y ha sido director de banda y arreglista de un cuarteto de jazz y un trío. Yarborough estudió música en la Universidad del Distrito de Columbia y obtuvo un máster en interpretación musical en la Universidad de Howard. Ha acompañado a Patti LaBelle y Joe Williams, y fue su saxofón el que apareció durante tres años en el tema principal de «The Cosby Show».

Desde 1986, ha establecido y desarrollado el programa de estudios de jazz en la Duke Ellington School of the Arts, y ahora es presidente del departamento de música instrumental. Billy Taylor, (con quien Yarborough ha impartido talleres en la escuela), ha dicho que «hay cientos de educadores de jazz. La diferencia con Davey es que sabe tocar y es un buen músico por sí mismo. Está haciendo un sacrificio, renunciando a oportunidades para dar a conocer su nombre»

Yarborough había decidido muy pronto que quería ser profesor. Espera ser profesor. Espera devolver algo a Washington creando jóvenes embajadores del jazz, así como de todas las formas de música.

Pone el listón muy alto a sus alumnos. En muchos sentidos, utiliza al propio Duke Ellington como modelo. «En términos de una escuela, buscamos un modelo para que los jóvenes lo sigan, y uno quiere que la meta sea alta y Ellington es lo más alto que se puede llegar», ha dicho Yarborough. Su clase de música instrumental y su banda de jazz, «The New Washingtonians», han logrado mucho éxito, actuando y compitiendo no sólo a nivel local, sino en todo el mundo.

Henry L. Grant, uno de los primeros profesores de piano de Duke Ellington, fue uno de los músicos negros más importantes de Washington. Hijo de un profesor de música, Grant estudió música en la Universidad de Nueva York y fue uno de los primeros graduados del Conservatorio de Música de Washington. Comenzó a enseñar música en la Dunbar High School en 1916, pero sus actividades musicales fueron más allá del mundo de la música en las escuelas públicas.

Grant componía, dirigía coros en varias iglesias, lideraba el L’Allegro Glee Club y daba recitales de piano en solitario. También fue director del Conservatorio de Música de Washington, y ayudó a fundar la Asociación Nacional de Músicos Negros en 1919, y editó su revista. Ellington afirmó que fue invitado por Grant a estudiar armonía y que «aprovechó la oportunidad», ya que Grant enseñaba «a la mayoría de los músicos avanzados».

Al igual que Doc Perry, Louis Brown dirigía bandas que tocaban para bailes, clases de baile, fiestas y recepciones en la comunidad negra de Washington, D.C. Brown también tocaba el piano en el Lincoln Theater y daba conciertos en solitario. Duke Ellington admiraba las «increíbles técnicas» de Brown al piano, y aprendió mucho de su observación.

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