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Honne und Tatemae: Hinter der japanischen Maske

Zwei lächelnde Puppen in Kyoto (Arashiyama)

Nach meiner Ankunft in einem Land voller undurchschaubarer Menschen wurde ich zum ersten Mal in meinem Leben unerwartet als wilder Barbar abgestempelt. Ich lachte in schweigenden Bussen, schnäuzte mich und schlürfte meine Nudeln nicht, alles völlig normal, wo ich herkam, aber unsagbar vulgär in Japan. Doch niemand sagte mir direkt etwas über diese Verhaltensweisen, die sie so entsetzlich fanden, und erst als ich ein europäisches Ehepaar traf, das seit Jahren in Japan lebte, gefolgt von einigen besonders mutigen japanischen Studenten, die durch ein Jahr im Ausland noch offener geworden waren, begann ich zu verstehen, dass ich tatsächlich die ganze Zeit über unausgesprochene japanische Regeln gebrochen hatte. „Aber…“, fragte ich völlig fassungslos, „niemand hat mir etwas gesagt!“

Da erfuhr ich von den geheimnisvollsten und am meisten missverstandenen japanischen Kulturmerkmalen. Man erzählte mir von honne und tatemae.

Das richtige Gesicht finden

Eine der ersten Erklärungen, die man mir gab, ging zurück auf Konfuzius‘ Traum von einer harmonischen und friedlichen Gesellschaft in Zeiten des Bürgerkriegs und der inneren Unruhen in China. Er hatte Pläne für eine Gesellschaft entworfen, die nicht nur vom Eigeninteresse des machtgierigen Individuums angetrieben wird, sondern von selbstlosen Mitgliedern einer Gruppe, die ihre eigenen Wünsche für ein gemeinsames Wohl opfern. Dies wäre eine hierarchische Gesellschaft, in der alle zufrieden sind, egal ob sie an der Spitze oder am unteren Ende der Pyramide stehen und ihre Pflichten nach besten Kräften erfüllen, wobei sie niemals auf andere Weise als durch harte Arbeit und Bildung nach oben gelangen. Auch nach seinem Tod hatte er großen Einfluss auf das Japan der Edo-Zeit und lebt noch heute im kollektiven Unterbewusstsein durch die beiden Worte: honne und tatemae.

Tatemae ist wörtlich die „äußere Fassade“, der weiße, ungerissene Anstrich, das makellose und unpersönliche Gesicht eines Gebäudes, und honne setzt sich aus den Kanjis für „wahr“ (本) und für „Klang“ (音) zusammen: der wahre Gesang des Selbst, die innere Stimme, die nur die hören können, die einem am nächsten sind.

Im Gegensatz zu den Westlern, die im Allgemeinen das Rampenlicht genießen und nur einen Teil ihrer selbst im Schatten halten, ziehen die Japaner das tatemae (äußeres Gesicht), den in Japan am meisten geschätzten Teil ihrer selbst, als undurchsichtigen Vorhang vor, um die honne zu verbergen. Die übermäßig oft wiederholten westlichen Slogans „Sei du selbst!“ und „Äußerlichkeiten spielen keine Rolle“ würden in einem Land, in dem das Schöne das Verborgene und Geheimnisvolle ist, in dem groß zu sein bedeutet, bescheiden zu sein, und in dem weise zu sein bedeutet, still zu sein, wahrscheinlich keinen Sinn ergeben.

Und so kommen die Touristen zurück und schwärmen endlos davon, wie „nett“ die Japaner sind, und erzählen dann ein paar anschauliche Anekdoten, in denen der japanische Held stets den ahnungslosen Besuchern zu Hilfe kommt. Die Geschichten beinhalten manchmal „sehr freundliche“ japanische Frauen, die den Touristen zulächeln, während sie mit ihren schmutzigen Schuhen in kleine Tatami-Räume gehen, und zufällige Japaner, die die Japan-Kenntnisse der Touristen und ihr Japanisch „herzlich“ loben.

Es gibt keine Möglichkeit, herauszufinden, ob diese sagenumwobenen Japaner ernsthaft meinten, was sie sagten – sie könnten sehr wohl gelächelt haben, während sie beim Anblick von großen haarigen Ausländern, die ihre Tatamis schmutzig machten, vor Entsetzen erschraken. Wenn ein Ausländer „Hallo“, „Auf Wiedersehen“ und „Bitte“ in gebrochenem Japanisch murmelt, reicht das aus, um eine Flut von Komplimenten zu bekommen, und die schönen japanischen Frauen würden etwas finden, das ihnen schmeichelt, selbst wenn man aussieht wie Shrek.

Wenn man zum ersten Mal einem Japaner begegnet, ist das so, als würde man eine perfekte Pappnachbildung eines Menschen treffen, oder vielleicht – wie sie oft verglichen wurden – eine Robotermaschine, die nur gute Laune und Höflichkeit, wenn nicht sogar Wärme ausstrahlt. Man könnte nie vermuten, dass der Mann, dem man die Hand schüttelt, gerade erfahren hat, dass er Krebs hat, oder dass er sich gerade von seiner Frau hat scheiden lassen oder heute Morgen mit einem schmerzhaften Kater aufgewacht ist. Nichts davon wird zu sehen sein, denn das tatemae wird alles verbergen: das höfliche Lächeln, die glatte Stirn, das „hajimemashite“ (nett, Sie kennenzulernen).

Je förmlicher das Treffen oder je öffentlicher die Situation, desto kodifizierter wird sie sein und desto mehr wird das tatemae zur Schau gestellt und die honne heruntergedrückt und unterdrückt. Das Öffentliche und das Private sind in der japanischen Gesellschaft so strikt voneinander getrennt, dass sich das eine nur selten mit dem anderen vermischt: Ihre jüngsten Familienangelegenheiten mit Ihren Kollegen zu teilen, ist genauso undenkbar wie der Besuch Ihrer Frau bei der Arbeit. Sollten Sie sich dazu entschließen, alle mit Ihren Sorgen und negativen Gefühlen zu belasten, würden Sie in der Wertschätzung aller Japaner um Sie herum sinken, weil Sie die positive Wirkung des tatemae stören.

Denn obwohl es für den Einzelnen einen hohen Tribut bedeutet, wenn er seinen Kummer nicht aussprechen darf, weil er befürchtet, seine Zuhörer zu beunruhigen, schafft es doch eine harmonische Atmosphäre, da alle ihr Bestes tun, um herzlich und nach außen hin freundlich zu sein.

Öffentlicher Irrtum

Du bist in einer Schulversammlung, trägst einen steifen Anzug und schwitzt stark in einem Raum ohne Klimaanlage, während die Männer und Frauen (meistens Männer) um dich herum ihre Stirn zierlich mit Taschentüchern abtupfen. Der Schulleiter möchte eine Art Universitätsfest veranstalten und bittet alle Lehrer, auch Sie, um Vorschläge. Ein Raunen geht durch die Reihen, die Augen senken sich, die Schultern hängen, und nach langem Schweigen wagt eine Lehrerin den Vorschlag, einen Studentenchor zu organisieren, so wie sie es letztes und vorletztes Jahr für das Festival getan hat. Es gibt eine längere Diskussion über diesen Chor, und Sie schlagen ganz unschuldig vor, die Bühne im Freien aufzustellen und die Kinder mit Mikrofonen auszustatten. Wieder herrscht Schweigen, bevor eine andere Lehrerin eine sportliche Veranstaltung vorschlägt – warum nicht einen Marathon, wie im letzten Jahr – und wieder wird geplaudert.

Du denkst, dass sie dich nicht gehört haben, obwohl du ganz klar Japanisch sprichst. „Wie wäre es, wenn wir den Chor nach draußen verlegen?“, sagst du lauter, „Dann müssten wir uns keine Sorgen um die Sicherheitsmaßnahmen in der Turnhalle machen.“ Ein weiteres verlegenes Schweigen folgt auf deine Worte, das nur dadurch unterbrochen wird, dass der stellvertretende Schulleiter der Idee des Marathons zustimmt.

Vielleicht kann sich die Schule die notwendigen Mikrofone nicht leisten, oder vielleicht halten sie deine Idee für zu kompliziert, um sie in die Praxis umzusetzen… so oder so ist es besser, dich zu ignorieren, als einen negativen Kommentar vor deinen Kollegen abzugeben. Niemand will Sie in der Öffentlichkeit blamieren, die schlimmste Art der Schande für einen Japaner. Aber ein Japaner hätte sich wahrscheinlich an völlig unambitionierte und machbare Vorschläge gehalten, und wäre er ignoriert worden, hätte er es schnell verstanden und das Ereignis nie wieder erwähnt. Stattdessen drängt man als Westler, der sich nach einer Diskussion über seine Idee sehnt, das Thema bei anderen Kollegen durch, bis ein Freund einem sanft und vage zu verstehen gibt, dass niemand besonders daran interessiert ist, den Chor zu revolutionieren.

Ein belgischer Freund von mir wies einmal eine japanische Bibliothekarin freundlich darauf hin, dass die englischen Reiseführer in der Abteilung „Geschichte“ verlegt worden waren. Die Frau fing sofort an, sich fast hysterisch zu entschuldigen, verbeugte sich, verbarg ihr Gesicht in den Händen und sah so verzweifelt aus, dass sich meine belgische Freundin ebenfalls verzweifelt entschuldigte und so schnell wie möglich ging, nachdem sie die Bücher wieder an ihren Platz gestellt hatte. Ein japanischer Student hätte, wenn er oder sie den Fehler bemerkt hätte, wahrscheinlich die Bücher stillschweigend an den richtigen Platz zurückgelegt, und niemand außer einem Ausländer hätte beiläufig und öffentlich verkündet, dass etwas nicht in Ordnung sei, und damit ungewollt die Bibliothekarin beschämt und sich selbst in Verlegenheit gebracht.

Es ist vielleicht einer der schlimmsten Fehler in Japan, einen anderen zu verärgern oder zu verärgern, denn der Schmerz kann nie ein Ventil finden und muss verborgen werden, unter den kunstvollen Teppich des tatemae gekehrt werden. Ein Japaner mag vor Wut kochen und sich große Mühe geben, dies zu verbergen, und Sie machen vielleicht weiterhin denselben Fehler und sagen dieselben verletzenden Dinge, ohne es zu merken. So kann die Situation eskalieren, und plötzlich wird jemand, den Sie für einen Freund hielten, durch kaum tolerierte und erduldete Worte, von denen Sie nicht wussten, dass sie so stark empfunden werden, zu einem Fremden.

Sich in Japan unbekannte Feinde zu machen, ist für Ausländer keine ungewöhnliche Erfahrung und keine besonders angenehme. Groll entsteht nicht nur durch den Schmerz, den man selbst verursacht hat, sondern auch durch die Unkenntnis des Schmerzes, und da Japaner ihre Abneigung im Allgemeinen nicht zeigen können, finden sie andere „hinterhältige“ Wege, um sicherzustellen, dass man versteht, was sie hinter dem höflichen Tatemae-Lächeln verbergen.

Um diesem erschreckenden Ergebnis entgegenzuwirken, gibt es sehr strenge Höflichkeits- und Verhaltenskodizes, eine sichere Zone von Routinesätzen, fadenscheinigen Gesprächsthemen und heiterer Mimik, die bei formellen und sogar informellen Treffen angewandt werden, um die Möglichkeit auszuschließen, dass man einen der Protagonisten verärgert.

Und da man nie weiß, ob eine Bemerkung gefällt oder missfällt und ob sie ein beschämender Fehler sein könnte, ist das Schweigen eine der wichtigsten Säulen der japanischen Konversation und eine geschützte Lösung für diejenigen, die nicht wissen, was sie als nächstes sagen sollen.

Die Sensibilität für die Gefühle anderer, die die Japaner an den Tag legen, ist ein schöner Teil ihrer Kultur, aber sie kann auch schnell unerträglich werden für die ansässigen Westler, die ihre Emotionen schlucken müssen, und mit diesen Emotionen schlucken sie ihr Ego, ihre Witze, ihre Vertrautheit, ihre Kreativität und machen sich so dünn und unsichtbar, wie sie nur können.

Sie finden sich wieder wie Elefanten in einem Porzellanladen, die von einem Regal ins andere stoßen, gefangen in einem Netz von Regeln, die sie nicht verstehen. Ohne die geforderten Tatemae schütteln sie überraschte Hände, sagen Universitätslehrern, dass sie das Datum an der Tafel falsch geschrieben haben, umarmen steife und unwillige Körper, lachen mit offenem Mund und plappern, um alle „peinlichen Stille“ zu füllen. Und wenn sie nicht gerade extrem empfindlich auf versteifende Atmosphären reagieren, werden sie nie erfahren, dass das Einstecken der Stäbchen in die Reisschüssel oder die Erwähnung, wie „seltsam“ (おかしい)) sie Japaner fänden, bei keinem am Tisch gut ankam.

Wie man die Ehre entlarvt

Seit fünfzehn Jahren arbeiten Sie in demselben japanischen Unternehmen und haben sich daran gewöhnt, zwölf Stunden am Tag zu arbeiten, ohne jemals etwas Neues vorzuschlagen – die Kollegen haben immer gelächelt und Sie für Ihr Engagement in Ihrem Job gelobt. Eines Abends gehen Sie mit Ihrem engsten Kollegen, Mr. Yamada (M. Yamada), mit dem Sie seit etwa zehn Jahren befreundet sind, etwas trinken. Sie trinken, und als Sie beide sehr beschwipst werden, erzählt Yamada Ihnen plötzlich, dass niemand in der Firma Sie oder Ihre Arbeit jemals wirklich gemocht hat. Du kommst immer zu spät, du siehst immer kalt aus und kochst nie Kaffee für jemanden, du hattest vor fünf Jahren eine Affäre mit der Sekretärin. Die Leute haben geredet. Er sagt das lachend, aber für Sie ist es ein schrecklicher Schock. All das Lächeln, all die Freundlichkeit, die du im Büro immer so beruhigend fandest, waren also unecht? Und jeder wusste von der Sekretärin? Und niemand hat etwas gesagt?

Weil du nichts von honne und tatemae weißt, verstehst du nicht, dass die Harmonie des Büros über peinliche Bemerkungen über dein Verhalten gewahrt werden musste. Aber eine andere, noch rätselhaftere Frage taucht auf: Sie konzentrieren sich für einen Moment schwindelig auf Yamada-san – warum erzählt er Ihnen das jetzt? Du betrachtest seine kahle Kopfhaut, seine kleinen roten Ohren, die großen Dobberman-Augen. Er ist seit Jahren dein Freund, und wie konnte er dich die ganze Zeit im Ungewissen lassen, ohne zu wissen, dass du wegen Dingen, die du leicht hättest ändern können, unbeliebt bist?

Du versuchst, Yamada-san das zu erklären, aber er scheint der Meinung zu sein, dass du eher glücklich als verletzt sein solltest. Schließlich seid ihr euch nie nahe genug gestanden, um so etwas zu tun, aber er hat dir endlich seine Ehre offenbart, seine wahre Freundschaft, und das ist ein Akt des Mutes, der wahrscheinlich durch den Alkohol begünstigt wurde. Er fordert Sie sogar auf, ihm im Gegenzug Ihre honne zu offenbaren: Was halten Sie wirklich von der Firma und vom Chef, was haben die Leute über ihn gesagt?

Mit tatemae ist es in Japan oft schwer, eine Freundschaft aufzubauen, vor allem im Erwachsenenalter, wenn die Japaner rund um die Uhr so beschäftigt sind, dass sie kaum Zeit für jemand anderen als ihre Kollegen und ihren Chef haben (ganz zu schweigen von ihrer Familie, die sie nur sonntags kurz zu sehen schaffen). Und selbst wenn man allmählich Nähe aufbaut, wird es eine Weile dauern, bis sich die Honne offenbart, denn sie ist ein sehr verletzlicher, schmerzhafter und unterdrückter Teil des japanischen Volkes – einige werden sie nie offenbaren und die Jalousien geschlossen halten, andere werden sich schneller erwärmen und leicht zu scherzen anfangen. Der schnellere Weg zur unzugänglichen Honne führt jedoch zweifellos über den Alkohol.

Ich bin oft nachts aus dem Haus gegangen und habe auf dem Bürgersteig sitzende Angestellte mit verwirrten und betrunkenen Gesichtern vorgefunden, die langsam hin und her schaukelten, Frauen in winzigen Röcken, die mit großen, glasig geschminkten Augen an die Wand gelehnt waren, Jugendliche, die ihre Freunde nach Hause trugen. Japan ist eines der Länder mit der höchsten Leberkrebsrate aller Industrieländer, und die Vorliebe der Japaner für Alkohol, insbesondere für „After-Work-Drinks“ (飲み会), hängt wahrscheinlich damit zusammen, dass Trinken ein gutes Mittel ist, um alle aufgestauten Emotionen loszuwerden und gleichzeitig so zu tun, als ob man sich am nächsten Tag an nichts mehr erinnern könnte. Indem sie ihre tatemae in Strömen von Sake ertränken, können Japaner anderen endlich ihre Ehre zeigen und sich nur eine Nacht lang wie eine Blüte öffnen, bevor sie sich wieder wie eine Faust schließen und am nächsten Morgen mit ihren leeren Masken zur Arbeit gehen.

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