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Funktioniert das Meisterschaftsformat der NASCAR?

Im Januar 2014 gab die NASCAR bekannt, dass sie ihr ursprüngliches Chase-Playoff-Format nach einem Jahrzehnt aufgibt, um etwas völlig anderes zu entwickeln: ein Ausscheidungsformat mit 16 Fahrern und 10 Rennen, das mit einer Garantie für vier Autos mit gleichen Meisterschaftschancen endet, die im Finale eine Chance auf den Titel haben.

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Der Wechsel war radikal, und viele Fans reagierten sofort mit Abscheu. Das neue Format war chaotisch und ausdrücklich darauf ausgelegt, absurde Ergebnisse zu schaffen, anstatt die besten Fahrer im Laufe der Saison zu belohnen.

Was einst ein Weg war, eine weitere Matt Kenseth-Situation zu vermeiden, war zu einem Format geworden, das bereit war, die gesamte reguläre Saison mit 26 Rennen für ein Alles-oder-Nichts-Playoff zu opfern, das mit 16 Autos praktisch garantiert jeden echten Meisterschaftsanwärter einschloss.

Ein paar Jahre später wurde das Format erneut geändert. Der Wunsch der NASCAR, garantierte Neustarts durch „Stage“-Rennen einzuführen, brachte ein neues Format mit sich, das auch „Playoff-Punkte“ vergab, die den Spitzenfahrern der regulären Saison den Einzug in die Runde der Acht nahezu garantierten und im Allgemeinen dem besten Fahrer der Saison einen nahezu garantierten Weg in das Championship Four zu ermöglichen scheinen.

Sieben Jahre nach der ersten Änderung und vier Jahre nach der 2017 eingeführten Stage-Racing/Playoff-Punkte-Variante haben wir nun einen ziemlich großen Überblick darüber, wie NASCAR-Rennen in dieser schönen neuen Welt aussehen. Endlich können wir die Frage stellen, ob es funktioniert hat.

Im Folgenden werden die tatsächlichen Championship Four, der tatsächliche Champion und die erwarteten Meisterschaftsanwärter jedes Jahres in einem traditionellen Format ohne Playoffs dargestellt. Der Test hier ist nicht, ob das Playoff einen Unterschied gemacht hat oder nicht (es soll einen Unterschied machen!), sondern ob es genau die Fahrer belohnt hat, die aufgrund ihrer regulären Saisonleistung am meisten einen Platz im Meisterschaftskampf verdient haben.

Eine Saison, die den dominantesten Fahrer belohnt, wie die Meisterschaft 2017 für Martin Truex Jr, ist ein offensichtlicher Erfolg, während eine Saison, die damit endet, dass alle erwarteten Anwärter in Homestead von einem Fahrer besiegt werden, der eine eher mittelmäßige Saison hinlegt, wie der Titel 2018 für Joey Logano, als ein einzigartiges Versagen angesehen wird, das durch das System verursacht wurde.

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Erwartete Anwärter sind definiert als diejenigen, die am Ende der Saison in den Punkten führen, diejenigen, die am Ende der Saison innerhalb eines Rennens in den Punkten liegen, und diejenigen, die die meisten Siege der Saison erzielt haben, aber außerhalb dieser Gruppe liegen.

Icon Sports WireGetty Images

2014
Aktueller Champion: Kevin Harvick
Aktueller Champion: Vier: Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Erwartete Anwärter ohne Playoff (Punkte über Jayski): Jeff Gordon, Joey Logano, Brad Keselowski

Die Saison 2014 hätte beinahe ganz anders geendet. Ryan Newman, der zu keinem Zeitpunkt der Saison ein Rennen gewonnen hatte, ging in die letzte Ausscheidungsrunde in Phoenix und hatte die Chance, sich in das Championship Four zu schleichen. Gegen Ende des Rennens fand er sich neben Kyle Larson wieder und hatte die Chance, Larson einfach aus dem Weg zu räumen und das Feld knapp vor Jeff Gordon, der in zwei von drei Rennen in dieser Runde der Acht Zweiter geworden war und das Feld in einem Nicht-Playoff-Format nach Punkten bequem angeführt hätte, und Brad Keselowski, der die meisten Rennsiege in dieser Saison hatte, zu gewinnen. Newman schaffte es ins Feld, Gordon und Keselowski nicht, und die starken Saisons von Kevin Harvick und Joey Logano wurden zur Meisterschaft, als zwei der drei besten Anwärter in der Serie einfach die letzte Runde verpassten.

Newman wurde dann im eigentlichen Rennen Zweiter, was Harvick echte Probleme bereitete und dem Untergangsszenario der NASCAR mit einem Sieger im ersten Jahr des Formats sehr nahe kam.

Harvick, der in einem Meisterschaftsformat ohne Playoffs Fünfter geworden wäre, war ein ziemlich würdiger Champion, mit fünf Saisonsiegen und Siegen in jedem der letzten beiden Rennen, den beiden bei weitem wichtigsten in diesem Meisterschaftsformat. Dies geht als ein rundum denkwürdiger Playoff-Lauf in die Geschichte ein, ähnlich wie der andere Titel von Stewart-Haas Racing im Chase 2011, bei dem Tony Stewart seinen Titel gewann, indem er fünf von zehn Rennen in einer ansonsten schwachen Saison gewann.

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2015
Aktueller Champion: Kyle Busch
Aktueller Champion: Vier: Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Erwartete Anwärter ohne Playoff (Punkte über Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano

Mehr als jede andere Saison ist dies das Ergebnis, das ohne ein Playoff unmöglich gewesen wäre.

Kyle Busch verpasste ein Drittel seiner Saison 2015, da er mit einer Beinverletzung ausfiel, die er sich in einem Xfinity Series-Rennen am Tag vor dem Daytona 500 zugezogen hatte. Er kehrte in Charlotte in einem wirklich großen Loch zurück und wusste, dass er sowohl ein Rennen gewinnen als auch in die Top 30 der Punkte zurückkehren musste, um überhaupt in die Playoffs zu kommen. Er fuhr eine denkwürdige Serie von vier Siegen in fünf Rennen ein und sicherte sich damit seinen Platz im Playoff. Sein tatsächlicher Playoff-Lauf war jedoch weit weniger denkwürdig.

Busch blieb in den ersten neun Rennen des Playoffs sieglos, sicherte sich aber seinen Platz im Championship Four durch drei fünfte Plätze in den letzten drei Rennen. In Homestead setzte er sich dann gegen Kevin Harvick durch, der die Meisterschaftswertung die meiste Zeit des Jahres angeführt hatte, und holte sich den Titel. Sowohl Harvick als auch Logano legten eine Saison auf Meisterschaftsniveau hin, aber Buschs Titelgewinn war eine Besonderheit in diesem Format. Busch kam in der regulären Saison gefährlich nahe an die Top 30 heran, aber er verpasste gerade genug Rennen, um dies zu überwinden, und der Titel war sein.

Ob dies ein Versagen des Formats ist oder nicht, ist eine persönlichere Frage als in den meisten Jahren, eine, bei der man abwägen muss, ob ein verletzter Fahrer in der Lage sein sollte, einen Titel in einer Saison zu gewinnen, die er nicht wirklich beendet hat oder nicht. Ich persönlich halte dies für eine seltene Stärke des sonst so seltsamen Formats. In der Saison gab es jedoch einen überwältigenden Misserfolg: Joey Logano, der drei Playoff-Siege in Folge verbuchen konnte und die Saison bei einem normalen Format nur 22 Punkte hinter Harvick beendet hätte, verpasste das Rennen. Dies geschah schlicht und ergreifend, weil Logano Kenseth im ersten Rennen der Round of Eight in Martinsville von der Spitze aus ins Wrack fuhr, ein Ergebnis, das unter keinem anderen Format, weder davor noch danach, das Saisonende bedeutet hätte.

2016
Aktueller Champion: Jimmie Johnson
Aktueller Champion: Vier: Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Erwartete Anwärter ohne Playoff (Punkte über Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano, Jimmie Johnson

Harvicks Titel von 2014 fühlt sich völlig unumstritten an, nicht zuletzt, weil er unmittelbar danach zwei Meisterschaftssaisonen auf hohem Niveau absolvierte. Sein frühes Ausscheiden im Jahr 2016 war jedoch eines der ungeheuerlichsten Ergebnisse in der Geschichte des Chase, da er in der Runde der Acht ausschied, obwohl er in den drei Rennen die Plätze 20, 6 und 4 belegte. Ein Sieg von Carl Edwards, der in seinen anderen beiden Rennen in der Runde 36. und 19. wurde, garantierte sein Ausscheiden vor dem letzten Rennen der Runde der Acht. Damit war die Tür offen für einen Kampf zwischen Johnson, der die meisten Rennen in dieser Saison gewonnen hatte, und Logano, dem nach Punkten zweitstärksten Fahrer hinter Harvick. Johnson gewann das Rennen und damit seinen siebten Titel.

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Dies war die letzte Saison des wirklich wilden ungesetzten Eliminierungsformats. Die 2017 eingeführten Playoff-Punkte bedeuteten, dass jede Eliminierungsrunde, einschließlich der alles entscheidenden Runde der Acht, nun zurückgesetzt wurde, um eine eingebaute Belohnung für Fahrer zu enthalten, die das ganze Jahr über erfolgreich waren – ein System, das effektiv eingeführt wurde, um Ergebnisse wie Harvicks Fehlschlag 2016 zu verhindern.

Chris TrotmanGetty Images

2017
Aktueller Champion: Martin Truex Jr.
Aktueller Champion Vier: Martin Truex Jr., Kyle Busch, Kevin Harvick, Brad Keselowski
Erwartete Herausforderer ohne Playoff (Punkte via RacingNews): Martin Truex Jr.

Das erste Jahr des Playoff-Punkte-Formats war mit Abstand das repräsentativste Championship Four und Endergebnis einer Saison in der Eliminierungs-Ära. Truex, der die meisten Siege in der Saison hatte und unter einem Nicht-Playoff-Punkteformat bei weitem die meisten Punkte erzielt hätte, gewann Homestead als Teil einer verblüffenden Playoff-Performance, bei der er in den letzten zehn Rennen nur einmal außerhalb der Top Fünf ins Ziel kam, und konnte sich seinen Titel über ein Playoff-Feld sichern, zu dem auch Busch, Harvick und Keselowski gehörten, die zusammen mit Truex vier der fünf dominierenden Fahrer dieser Ära ausmachen.

Truex war nicht nur der einzige Fahrer, der 2017 eine Saison auf Meisterschaftsniveau hinlegte, er war auch derjenige, der eine denkwürdige Saison hinlegte. Jedes andere Ergebnis als ein Titel für Truex im Jahr 2017 wäre eine Schande gewesen. Die Leistung des Teams in Homestead sorgte dafür, dass eine solche Schande nicht eintreten würde.

2018
Aktueller Champion: Joey Logano
Aktueller Champion: Vier: Joey Logano, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Kyle Busch
Erwartete Anwärter ohne Playoff (Punkte via RacingNews): Kyle Busch, Kevin Harvick

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2018 war das Jahr der „Big 3“, der Gruppierung aus Truex, Harvick und Busch, die in dieser Saison in so gut wie jedem Rennen klar dominierte. Diese Fahrer holten zusammen 20 von 36 möglichen Siegen, schienen ewige Fixpunkte in den Top 5 jedes Rennens auf jeder Strecke zu sein und schnappten sich drei der ersten vier Plätze in Homestead.

Zum Unglück für NASCAR beendete Joey Logano die Saison vor ihnen allen.

Mit Verlaub, Logano hatte keineswegs eine schlechte Saison. Er gewann drei Rennen und wäre in einem traditionelleren Meisterschaftsformat Vierter geworden, eine beeindruckende Leistung, auch wenn es nur seine drittbeste Saison in diesem Jahrzehnt war. Im Endeffekt war dies kein Titel, den Logano hätte gewinnen sollen, aber Logano hätte in der Eliminierungs-Ära einen Titel gewinnen sollen.

Das ist das einzige Argument, das ich vorbringen kann, um ein Format zu rechtfertigen, das es einem Feld mit so vielen klaren Anwärtern erlaubt, von ihrem entfernten Rivalen um die Meisterschaft geschlagen zu werden.

2019
Aktueller Champion: Kyle Busch
Aktuelle Championship Four: Kyle Busch, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Denny Hamlin
Erwartete Anwärter ohne ein Playoff (Punkte via RacingNews): Kevin Harvick, Joey Logano, Kyle Busch, Martin Truex Jr. Denny Hamlin

Ohne ein Playoff hätten fünf Fahrer mit einer Chance auf den Titel nach Homestead kommen können. Vier dieser Fahrer waren in den Championship Four, so dass das Ergebnis hier kaum zu beanstanden ist. Logano schied trotz der Plätze 8, 4 und 9 in der Runde der Acht aus dem Championship Four aus, weil Denny Hamlin ein Rennen in dieser Runde gewann, aber beide Fahrer gehörten sicherlich nach Homestead. Busch gewann den Titel vor Truex aufgrund seines Sieges in Homestead und markierte damit ein ziemlich erfolgreiches Jahr in diesem Format

Sean GardnerGetty Images

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Unvollständig. Die Saison hat noch zwei Rennen, wobei Joey Logano nach seinem Sieg in Kansas vor zwei Wochenenden offiziell in die Championship Four eingezogen ist und Kevin Harvick nach dem morgigen Rennen in Martinsville mit seinen 42 Punkten Vorsprung auf der Cutoff-Linie in einer großartigen Position ist, um weiterzukommen.

Dieses Meisterschaftsformat grenzt an Absurdität, aber es hat keine schlechte Arbeit geleistet, wenn es darum geht, tatsächlich Champions zu benennen. Die NASCAR sollte dankbar sein, dass sie einen Titel für Newman im Jahr 2014 vermieden hat, denn jedes Ergebnis, das tatsächlich eingetreten ist, ist zumindest ein Titel für einen Fahrer, der irgendwann in den Jahren zwischen 2014 und 2020 eine Saison auf Meisterschaftsniveau hatte. Das ist das Argument zur Verteidigung des Formats, dass es selbst dann, wenn es Zufallssieger hervorbringt, von diesen Zufallssiegern verlangt, dass sie so viele Hürden überwinden, dass sie fast garantiert schon ein Fahrer auf Meisterschaftsniveau sind, der für ein Unternehmen auf Meisterschaftsniveau fährt.

Die größere Sorge für NASCAR ist, dass dieses Format, egal in welcher Form, noch keine neue Begeisterung für den Sport außerhalb der Welt des Rennsports hervorgerufen hat. Fans anderer Sportarten strömen nicht wegen des Formats zur NASCAR, und diejenigen, die aus anderen Gründen kommen, könnten sich stattdessen von dem Labyrinth aus Etappenpunkten, Playoff-Runden und Rundenführungsprämien verwirrt fühlen, die das Feld für das letzte Rennen bestimmen. Das „Winner-take-all“-Format in diesem Finale ist zumindest zufriedenstellend und hat bisher jede einzelne Saison damit beendet, dass der Sieger des letzten Rennens auch die Saisonmeisterschaft mit nach Hause nehmen konnte.

In sechs abgeschlossenen Saisons hat dieses Format Kevin Harvick, Kyle Busch, Jimmie Johnson, Martin Truex Jr., Joey Logano und erneut Kyle Busch gekrönt. Unabhängig davon, ob diese Fahrer ihre Titel in den jeweiligen Saisons verdient haben oder nicht, kann jeder, der die NASCAR in den letzten sieben Jahren aufmerksam verfolgt hat, bestätigen, dass diese Fahrer auf Meisterschaftsniveau sind. Sowohl Brad Keselowski als auch Denny Hamlin, die derzeit auf den Plätzen drei und vier der Cup Series liegen, haben an diesem Wochenende die Chance sicherzustellen, dass sie am nächsten Wochenende die Chance haben, sich dieser Gruppe anzuschließen. Sie waren auch in dieser Saison Fahrer auf Meisterschaftsniveau.

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Hat die Serie hier etwas, worauf sie stolz sein kann? Wahrscheinlich nicht. Aber das Meisterschaftsformat selbst ist keine Travestie, und die schlimmsten Befürchtungen der Fans aus dem Jahr 2014 haben sich nicht bewahrheitet. Es mag enttäuschend sein, aber mein Fazit aus den ersten sieben Jahren dieses Formats lautet: Es ist nicht gut, aber es ist in Ordnung. Das war sicher nicht das Ergebnis, das sich die Macher des Formats erhofft haben, aber es ist auf jeden Fall ein besseres Ergebnis, als ich eigentlich erwartet hatte, als das Format angekündigt wurde.

…Congratulations?

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