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Farben hören, Formen schmecken

Wenn Matthew Blakeslee Hamburger-Patties mit seinen Händen formt, hat er einen lebhaften, bitteren Geschmack im Mund. Esmerelda Jones (ein Pseudonym) sieht blau, wenn sie den Ton Cis auf dem Klavier hört; andere Töne rufen andere Farben hervor – so sehr, dass die Klaviertasten sogar farblich gekennzeichnet sind. Und wenn Jeff Coleman auf gedruckte schwarze Zahlen schaut, sieht er sie in Farbe, jede in einem anderen Farbton. Blakeslee, Jones und Coleman gehören zu einer Handvoll ganz normaler Menschen, die an Synästhesie leiden. Sie erleben die gewöhnliche Welt auf außergewöhnliche Weise und scheinen in einem geheimnisvollen Niemandsland zwischen Fantasie und Realität zu leben. Für sie vermischen sich die Sinne – Berührung, Geschmack, Hören, Sehen und Riechen -, anstatt getrennt zu bleiben.

Moderne Wissenschaftler kennen Synästhesie seit 1880, als Francis Galton, ein Cousin von Charles Darwin, einen Artikel in Nature über das Phänomen veröffentlichte. Die meisten haben es jedoch als Schwindel, als Artefakt des Drogenkonsums oder als bloße Kuriosität abgetan. Vor etwa sieben Jahren begannen wir und andere jedoch, Gehirnprozesse aufzudecken, die für Synästhesie verantwortlich sein könnten. Dabei fanden wir auch neue Hinweise auf einige der rätselhaftesten Aspekte des menschlichen Geistes, wie die Entstehung von abstraktem Denken und Metaphern.

Eine gängige Erklärung für Synästhesie ist, dass die Betroffenen einfach Kindheitserinnerungen und Assoziationen erleben. Vielleicht hat eine Person als Kind mit Kühlschrankmagneten gespielt, und die Zahl 5 war rot und die 6 war grün. Diese Theorie gibt jedoch keine Antwort darauf, warum nur manche Menschen so lebhafte sensorische Erinnerungen behalten. Sie denken vielleicht an Kälte, wenn Sie das Bild eines Eiswürfels sehen, aber Sie fühlen wahrscheinlich keine Kälte, egal wie viele Begegnungen Sie in Ihrer Jugend mit Eis und Schnee hatten.

Eine andere weit verbreitete Idee ist, dass Synästhetiker lediglich metaphorisch sind, wenn sie die Note Cis als rot beschreiben oder sagen, dass Hühnchen spitz schmeckt – so wie Sie und ich von einem lauten Hemd oder scharfem Cheddar-Käse sprechen könnten. Unsere gewöhnliche Sprache ist voll von solchen sinnbezogenen Metaphern, und vielleicht sind Synästhetiker in dieser Hinsicht einfach besonders begabt.

Wir begannen 1999 herauszufinden, ob Synästhesie eine echte Sinneserfahrung ist. Diese trügerisch einfache Frage hatte die Forscher auf diesem Gebiet jahrzehntelang geplagt. Ein natürlicher Ansatz besteht darin, die Versuchspersonen direkt zu fragen: Ist dies nur eine Erinnerung, oder sehen Sie die Farbe tatsächlich so, als ob sie direkt vor Ihnen stünde? Als wir diese Frage stellten, kamen wir nicht sehr weit. Einige Probanden antworteten: Oh, ich sehe sie ganz deutlich. Häufiger war jedoch die Reaktion: „Ich sehe sie irgendwie, irgendwie nicht“ oder „Nein, es ist nicht wie eine Erinnerung. Ich sehe, dass die Zahl eindeutig rot ist, aber ich weiß auch, dass sie es nicht ist; sie ist schwarz. Es muss sich also um eine Erinnerung handeln.

Um festzustellen, ob es sich bei einem Effekt wirklich um eine Wahrnehmung handelt, verwenden Psychologen häufig einen einfachen Test, der Pop-out oder Segregation genannt wird. Betrachtet man eine Reihe von schrägen Linien, die in einem Wald von vertikalen Linien verstreut sind, so stechen die schrägen Linien hervor. Man kann sie sofort vom Hintergrund abgrenzen und sie gedanklich gruppieren, um beispielsweise eine separate dreieckige Form zu bilden. Ähnlich verhält es sich, wenn die meisten Elemente eines Hintergrunds aus grünen Punkten bestehen und Sie nach roten Zielen suchen sollen: Die roten Punkte fallen auf. Eine Reihe von schwarzen 2en, die zwischen gleichfarbigen 5en verstreut sind, geht dagegen fast unter. Es ist schwer, die 2en zu erkennen, ohne die Zahlen einzeln zu untersuchen, obwohl sich jede einzelne Zahl so deutlich von ihren Nachbarn unterscheidet wie eine schräge Linie von einer geraden Linie. Daraus können wir schließen, dass nur bestimmte primitive oder elementare Merkmale wie Farbe und Linienausrichtung eine Grundlage für die Gruppierung bilden können. Komplexere Wahrnehmungsmerkmale wie Zahlen sind dazu nicht in der Lage.

Wir fragten uns, was passieren würde, wenn wir Synästhetikern die gemischten Zahlen zeigen würden, die z.B. rot empfinden, wenn sie eine 5 sehen, und grün bei einer 2. Wir ordneten die 2en so an, dass sie ein Dreieck bildeten.

Als wir diese Tests mit Freiwilligen durchführten, war die Antwort glasklar. Im Gegensatz zu normalen Probanden gaben Synästhetiker die Form von Zahlengruppen in bis zu 90 Prozent der Fälle richtig an (genau wie Nicht-Synästhetiker, wenn die Zahlen tatsächlich unterschiedliche Farben haben). Dieses Ergebnis beweist, dass es sich bei den induzierten Farben um echte Sinneseindrücke handelt und dass Synästhetiker sich nicht nur etwas einbilden. Es ist unmöglich, dass sie ihren Erfolg vortäuschen.

Visuelle Verarbeitung

Die Bestätigung, dass Synästhesie real ist, wirft die Frage auf, warum manche Menschen dieses seltsame Phänomen erleben. Unsere Experimente legen den Schluss nahe, dass Synästhetiker das Ergebnis einer Art von Querverdrahtung im Gehirn erleben. Dieses Grundkonzept wurde bereits vor etwa 100 Jahren vorgeschlagen, aber wir haben jetzt herausgefunden, wo und wie eine solche Querverdrahtung auftreten könnte.

Um die neurobiologischen Faktoren zu verstehen, die dabei eine Rolle spielen, muss man wissen, wie das Gehirn visuelle Informationen verarbeitet. Nachdem das von einer Szene reflektierte Licht auf die Zapfen (Farbrezeptoren) im Auge trifft, wandern die neuronalen Signale von der Netzhaut zum Areal 17 im Okzipitallappen im hinteren Teil des Gehirns. Dort wird das Bild in lokalen Clustern oder Blöcken weiterverarbeitet und in einfache Attribute wie Farbe, Bewegung, Form und Tiefe unterteilt. Anschließend werden die Informationen über diese einzelnen Merkmale weitergeleitet und an mehrere weit entfernte Regionen im Temporal- und Parietallappen verteilt. Im Falle der Farbe gelangen die Informationen in das Gebiet V4 im Gyrus fusiformis des Schläfenlappens. Von dort aus gelangt sie in Bereiche, die in der Hierarchie der Farbzentren weiter oben liegen, einschließlich einer Region in der Nähe eines Flecks im Kortex, der als TPO (für die Verbindung von Schläfen-, Scheitel- und Hinterhauptslappen) bezeichnet wird. Diese höher gelegenen Bereiche sind möglicherweise mit komplexeren Aspekten der Farbverarbeitung befasst. Zum Beispiel sehen Blätter in der Dämmerung genauso grün aus wie am Mittag, obwohl die Mischung der von ihnen reflektierten Wellenlängen sehr unterschiedlich ist.

Auch die numerische Berechnung scheint in Stufen zu erfolgen. Ein früher Schritt findet ebenfalls im Gyrus fusiformis statt, wo die tatsächlichen Formen von Zahlen dargestellt werden, und ein späterer im Gyrus angularis, einem Teil der TPO, der sich mit numerischen Konzepten wie Ordinalität (Reihenfolge) und Kardinalität (Menge) befasst. Wenn der Gyrus angularis durch einen Schlaganfall oder einen Tumor geschädigt ist, kann der Patient zwar noch Zahlen erkennen, aber nicht mehr multiplizieren. Nach einer Schädigung einer anderen nahe gelegenen Region können Subtraktion und Division verloren gehen, während die Multiplikation erhalten bleibt (vielleicht weil sie auswendig gelernt wurde). Darüber hinaus deuten Studien zur Bildgebung des Gehirns beim Menschen stark darauf hin, dass visuell dargestellte Buchstaben des Alphabets oder Zahlen (Grapheme) Zellen im Gyrus fusiformis aktivieren, während die Laute der Silben (Phoneme) weiter oben verarbeitet werden, wiederum in der allgemeinen Nähe des TPO.

Da sowohl Farben als auch Zahlen zunächst im Gyrus fusiformis und anschließend in der Nähe des Gyrus angularis verarbeitet werden, vermuteten wir, dass die Zahlen-Farben-Synästhesie durch eine Querverdrahtung zwischen V4 und dem Bereich für das Zahlenbild (beide im Gyrus fusiformis) oder zwischen dem höheren Farbbereich und dem Bereich für das Zahlenkonzept (beide im TPO) verursacht werden könnte.

Andere, exotischere Formen des Zustands könnten durch eine ähnliche Querverdrahtung verschiedener sensorischer Verarbeitungsregionen entstehen. Die Tatsache, dass das Hörzentrum in den Schläfenlappen auch in der Nähe des höheren Hirnareals liegt, das Farbsignale von V4 empfängt, könnte die Klang-Farb-Synästhesie erklären. In ähnlicher Weise könnte Matthew Blakeslees Tastempfinden durch eine Querverdrahtung zwischen dem Geschmackskortex in einer Region namens Insula und einem benachbarten Kortex, der Berührungen mit den Händen repräsentiert, entstehen. Ein anderer Synästhetiker mit geschmacksinduzierter Berührung beschreibt den Geschmack von Minze als kühle Glassäulen.

Geschmack kann auch mit dem Gehör querverdrahtet sein. Ein Synästhetiker berichtet zum Beispiel, dass das gesprochene Vaterunser vor allem nach Speck schmeckt. Außerdem schmeckt der Name Derek nach Ohrenschmalz, während der Name Tracy wie ein Blätterteiggebäck schmeckt.

Angenommen, die neuronale Querverdrahtung liegt der Synästhesie zugrunde, warum kommt sie vor? Wir wissen, dass Synästhesie in Familien vorkommt, also hat sie eine genetische Komponente. Vielleicht führt eine Mutation dazu, dass Verbindungen zwischen Gehirnbereichen entstehen, die normalerweise getrennt sind. Oder die Mutation führt dazu, dass bereits bestehende Verbindungen zwischen Bereichen, die normalerweise nur spärlich miteinander verbunden sind, gestört werden. Wenn die Mutation in einigen Hirnbereichen exprimiert wird (d. h. ihre Wirkung entfaltet), in anderen aber nicht, könnte diese Uneinheitlichkeit erklären, warum manche Synästhetiker Farben und Zahlen miteinander verbinden, während andere Farben sehen, wenn sie Laute oder Musiknoten hören. Bei Menschen, die eine Art von Synästhesie haben, ist es wahrscheinlicher, dass sie auch eine andere Art von Synästhesie haben, und in manchen Familien haben verschiedene Mitglieder verschiedene Arten von Synästhesie; beide Tatsachen verleihen dieser Idee Gewicht.

Obwohl wir anfangs an eine physische Querverdrahtung dachten, haben wir erkannt, dass derselbe Effekt auftreten könnte, wenn die Verdrahtung – die Anzahl der Verbindungen zwischen den Regionen – in Ordnung ist, aber das Gleichgewicht der Chemikalien, die zwischen den Regionen wandern, verzerrt ist. Daher sprechen wir jetzt von einer Kreuzaktivierung. Zum Beispiel hemmen benachbarte Hirnregionen oft die Aktivität der anderen, was dazu dient, die gegenseitige Beeinflussung zu minimieren. Ein chemisches Ungleichgewicht, das diese Hemmung verringert – zum Beispiel durch die Blockierung der Wirkung eines hemmenden Neurotransmitters oder das Ausbleiben eines Hemmstoffs – würde auch dazu führen, dass die Aktivität in einem Gebiet die Aktivität in einem Nachbargebiet auslöst. Eine solche Kreuzaktivierung könnte theoretisch auch zwischen weit voneinander entfernten Arealen auftreten, was einige der weniger verbreiteten Formen der Synästhesie erklären würde.

Unterstützung für die Kreuzaktivierung kommt von anderen Experimenten, von denen einige auch dazu beitragen, die verschiedenen Formen der Synästhesie zu erklären. Eines davon macht sich ein visuelles Phänomen zunutze, das als Crowding bekannt ist. Wenn Sie auf ein kleines Pluszeichen in einem Bild starren, in dem sich daneben die Zahl 5 befindet, werden Sie feststellen, dass Sie diese Zahl leicht erkennen können, auch wenn Sie sie nicht direkt sehen. Wenn wir nun aber die 5 mit vier anderen Zahlen umgeben, z. B. mit einer 3, dann können Sie sie nicht mehr erkennen. Sie wirkt unscharf. Freiwillige, die normal wahrnehmen, sind bei der Identifizierung dieser Zahl nicht erfolgreicher als der bloße Zufall. Das liegt nicht daran, dass die Dinge in der Peripherie des Sehens unscharf werden. Schließlich konnten Sie die 5 ganz klar sehen, als sie noch nicht von 3en umgeben war. Jetzt können Sie sie aufgrund der begrenzten Aufmerksamkeitsressourcen nicht erkennen. Die flankierenden 3en lenken Ihre Aufmerksamkeit irgendwie von der zentralen 5 ab und verhindern, dass Sie sie sehen.

Eine große Überraschung erlebten wir, als wir den gleichen Test mit zwei Synästhetikern durchführten. Sie schauten auf die Anzeige und machten Bemerkungen wie: „Ich kann die mittlere Zahl nicht sehen. Sie ist unscharf, aber sie sieht rot aus, also muss es wohl eine 5 sein. Auch wenn die mittlere Zahl nicht bewusst wahrgenommen wurde, so scheint das Gehirn sie doch irgendwo verarbeitet zu haben. Synästhetiker könnten dann anhand dieser Farbe intellektuell ableiten, um welche Zahl es sich handelt. Wenn unsere Theorie richtig ist, impliziert dieser Befund, dass die Zahl im Gyrus fusiformis verarbeitet wird und die entsprechende Farbe hervorruft, bevor der Verdrängungseffekt im Gehirn auftritt; paradoxerweise ist das Ergebnis, dass sogar eine unsichtbare Zahl bei einigen Synästhetikern Synästhesie hervorrufen kann.

Ein anderer Befund, den wir gemacht haben, unterstützt ebenfalls diese Schlussfolgerung. Als wir den Kontrast zwischen der Zahl und dem Hintergrund verringerten, wurde die synästhetische Farbe schwächer, bis die Versuchspersonen bei geringem Kontrast überhaupt keine Farbe mehr sahen, obwohl die Zahl perfekt sichtbar war. Während das Crowding-Experiment zeigt, dass eine unsichtbare Zahl eine Farbe hervorrufen kann, deutet das Kontrastexperiment umgekehrt darauf hin, dass das Betrachten einer Zahl nicht garantiert, dass man eine Farbe sieht. Möglicherweise aktivieren Zahlen mit geringem Kontrast die Zellen im Fusiformis ausreichend für die bewusste Wahrnehmung der Zahl, aber nicht genug, um die Farbzellen in V4 zu aktivieren.

Schließlich fanden wir heraus, dass Synästhetiker, denen wir römische Zahlen, z. B. ein V, zeigten, keine Farbe sahen – was darauf hindeutet, dass nicht das numerische Konzept einer Zahl, in diesem Fall 5, sondern die visuelle Erscheinung des Graphems die Farbe bestimmt. Auch diese Beobachtung deutet auf eine Kreuzaktivierung im Gyrus fusiformis selbst bei der Synästhesie von Zahlen und Farben hin, denn diese Struktur ist hauptsächlich an der Analyse der visuellen Form und nicht der übergeordneten Bedeutung der Zahl beteiligt. Eine verblüffende Wendung: Stellen Sie sich ein Bild mit einer großen 5 vor, die aus kleinen 3en besteht; Sie können entweder den Wald (die 5) sehen oder sich genau auf die Bäume (die 3en) konzentrieren. Zwei synästhetische Versuchspersonen berichteten, dass sie die Farbe wechseln sahen, je nachdem, worauf sie sich konzentrierten. Dieser Test deutet darauf hin, dass, obwohl Synästhesie allein durch das visuelle Erscheinungsbild – und nicht durch das übergeordnete Konzept – entstehen kann, die Art und Weise, wie der visuelle Input auf der Grundlage der Aufmerksamkeit kategorisiert wird, ebenfalls von entscheidender Bedeutung ist.

Als wir begannen, weitere Freiwillige zu rekrutieren, wurde jedoch bald klar, dass nicht alle Synästhetiker, die ihre Welt einfärben, gleich sind. Bei einigen lösen sogar die Wochentage oder die Monate des Jahres Farben aus.

Das Einzige, was die Wochentage, die Monate und die Zahlen gemeinsam haben, ist das Konzept der numerischen Reihenfolge oder der Ordinalität. Bei bestimmten Synästhetikern ist es vielleicht das abstrakte Konzept der Zahlenfolge, das die Farbe auslöst, und nicht die visuelle Erscheinung der Zahl. Könnte es sein, dass bei diesen Personen die Querverdrahtung zwischen dem Gyrus angularis und dem höheren Farbbereich in der Nähe des TPO stattfindet und nicht zwischen Bereichen im fusiformen Bereich? Wenn ja, würde diese Wechselwirkung erklären, warum selbst abstrakte Zahlendarstellungen oder die Vorstellung von Zahlen, die durch Wochentage oder Monate hervorgerufen werden, bestimmte Farben stark hervorrufen. Mit anderen Worten: Je nachdem, wo im Gehirn das Synästhesie-Gen exprimiert wird, kann es zu verschiedenen Arten von Synästhesie führen – zu einer höheren Synästhesie, die durch ein numerisches Konzept ausgelöst wird, oder zu einer niedrigeren Synästhesie, die allein durch das visuelle Erscheinungsbild entsteht. In ähnlicher Weise kann bei einigen niedrigeren Formen die visuelle Erscheinung eines Buchstabens eine Farbe erzeugen, während es bei höheren Formen der Klang oder das Phonem ist, das durch diesen Buchstaben hervorgerufen wird; Phoneme sind in der Nähe des TPO vertreten.

Wir haben auch einen Fall beobachtet, bei dem wir glauben, dass die Kreuzaktivierung einen farbenblinden Synästhetiker in die Lage versetzt, Zahlen zu sehen, die mit Farbtönen gefärbt sind, die er sonst nicht wahrnehmen kann; charmanterweise bezeichnet er diese als Marsfarben. Obwohl seine Farbrezeptoren auf der Netzhaut bestimmte Wellenlängen nicht verarbeiten können, vermuten wir, dass sein Farbbereich im Gehirn sehr gut funktioniert und kreuzaktiviert wird, wenn er Zahlen sieht.

In Experimenten zur Bildgebung des Gehirns, die wir mit Geoffrey M. Boynton vom Salk Institute for Biological Studies in San Diego konnten wir eine lokale Aktivierung des Farbgebiets V4 in einer Weise nachweisen, die von unserer Theorie der Kreuzaktivierung von Synästhesie vorhergesagt wird. (Der verstorbene Jeffrey A. Gray vom Institute of Psychiatry in London und seine Kollegen berichteten über ähnliche Ergebnisse). Wenn Synästhetikern schwarze und weiße Zahlen und Buchstaben präsentiert wurden, stieg die Hirnaktivierung nicht nur im Zahlenbereich – wie bei normalen Probanden -, sondern auch im Farbbereich. Unsere Gruppe beobachtete auch Unterschiede zwischen den verschiedenen Typen von Synästhetikern. Probanden mit niedriger Synästhesie zeigten eine viel stärkere Aktivierung in früheren Phasen der Farbverarbeitung als die Kontrollpersonen. Im Gegensatz dazu zeigen höhere Synästhetiker eine geringere Aktivierung auf diesen früheren Ebenen.

Floating Numbers

GALTON BESCHREIBTE eine weitere faszinierende Form der Synästhesie, bei der Zahlen anscheinend bestimmte Orte im Raum einnehmen. Verschiedene Zahlen nehmen verschiedene Plätze ein, aber sie sind in aufsteigender Reihenfolge auf einer imaginären Zahlenreihe angeordnet. Die Zahlenreihe ist oft auf komplizierte Weise verschlungen – manchmal verdoppelt sie sich sogar, so dass z. B. die 2 näher an der 25 liegt als an der 4. Neigt der Betroffene den Kopf, kann sich auch die Zahlenreihe neigen. Einige Synästhetiker behaupten, dass sie in der Lage sind, durch die Zahlenlandschaft zu wandern und sogar den Blickwinkel zu wechseln, um verborgene Teile der Linie zu inspizieren oder sie von der anderen Seite zu sehen, sodass die Zahlen umgekehrt erscheinen. Bei einigen Personen erstreckt sich die Linie sogar in den dreidimensionalen Raum. Diese seltsamen Beobachtungen erinnerten uns an die berühmte Frage des Neurowissenschaftlers Warren S. McCulloch: „Was ist eine Zahl, damit ein Mensch sie kennt, und ein Mensch, damit er eine Zahl kennt?

Woher wissen wir, dass die Zahlenreihe ein echtes Wahrnehmungskonstrukt ist und nicht etwas, das sich die Person nur einbildet oder ausdenkt? Einer von uns (Ramachandran) hat in Zusammenarbeit mit dem U.C.S.D.-Absolventen Shai Azoulai zwei Zahlenlinien-Synästhetiker getestet. Wir haben den Versuchspersonen 30 Sekunden lang 15 Zahlen (von 100) gleichzeitig auf dem Bildschirm präsentiert und sie gebeten, sich diese zu merken. In einer Bedingung (der so genannten kongruenten Bedingung) fielen die Zahlen auf der virtuellen Zahlenreihe genau dorthin, wo sie hingehörten. In der zweiten Bedingung wurden die Zahlen an den falschen Stellen platziert (die inkongruente Bedingung). Bei einem Test nach 90 Sekunden war das Zahlengedächtnis der Probanden in der kongruenten Bedingung deutlich besser als in der inkongruenten Bedingung. Dies ist der erste objektive Beweis, seit Galton den Effekt beobachtet hat, dass Zahlenreihen tatsächlich die Leistung bei einer kognitiven Aufgabe beeinflussen können.

In einem verwandten Experiment haben wir den bekannten numerischen Abstandseffekt verwendet. Wenn normale Menschen gefragt werden, welche von zwei Zahlen größer ist, antworten sie schneller, wenn die Zahlen weiter voneinander entfernt sind (z. B. 4 und 9) als wenn sie nahe beieinander liegen (z. B. 3 und 4). Dieses Phänomen deutet darauf hin, dass das Gehirn Zahlen nicht in einer Art Nachschlagetabelle, wie in einem Computer, sondern eher räumlich in einer Reihenfolge darstellt. Benachbarte Zahlen sind leichter zu verwechseln und daher schwieriger zu vergleichen als Zahlen, die weiter voneinander entfernt sind. Erstaunlich ist, dass wir bei einer Versuchsperson mit einer verschlungenen Zahlenreihe feststellen konnten, dass nicht der numerische Abstand allein die Leistung bestimmt, sondern der räumliche Abstand auf dem synästhetischen Bildschirm. Wenn sich die Zahlenreihe in sich selbst verdoppelte, war es schwieriger, die 4 von der 19 zu unterscheiden als von der 6! Auch dies war ein Beweis für die Realität von Zahlenlinien.

Zahlenlinien können das Rechnen beeinflussen. Eine unserer Versuchspersonen berichtete, dass selbst einfache Rechenoperationen wie Subtraktion oder Division über die Knicke oder Biegungen der Linie schwieriger waren als über gerade Abschnitte. Dieses Ergebnis deutet darauf hin, dass die Zahlenreihenfolge (ob für Zahlen oder Kalender) im Gyrus angularis des Gehirns repräsentiert wird, von dem bekannt ist, dass er am Rechnen beteiligt ist.

Warum haben manche Menschen gewundene Zahlenreihen? Wir vermuten, dass dieser Effekt dadurch zustande kommt, dass eine der Hauptfunktionen des Gehirns darin besteht, eine Dimension auf eine andere umzulegen. So wird zum Beispiel das numerische Konzept (Größe der Zahl) systematisch auf die im Gyrus angularis dargestellte Sequenzialität abgebildet. Normalerweise ist dieser Effekt eine vage, geradlinige Zuordnung von links nach rechts. Tritt jedoch eine Mutation auf, die sich negativ auf diese Zuordnung auswirkt, entsteht eine verworrene Darstellung. Solche eigenartigen räumlichen Darstellungen von Zahlen könnten auch Genies wie Albert Einstein in die Lage versetzen, verborgene Beziehungen zwischen Zahlen zu erkennen, die für weniger Sterbliche wie uns nicht offensichtlich sind.

Ein Weg mit der Metapher

Unsere Erkenntnisse über die neurologischen Grundlagen der Synästhesie könnten helfen, einen Teil der Kreativität von Malern, Dichtern und Schriftstellern zu erklären. Einer Studie zufolge ist die Synästhesie bei kreativen Menschen viel häufiger als in der Allgemeinbevölkerung.

Eine Fähigkeit, die viele kreative Menschen besitzen, ist die Fähigkeit, Metaphern zu verwenden (Es ist der Osten, und Julia ist die Sonne). Es scheint, als ob ihre Gehirne so eingerichtet sind, dass sie Verbindungen zwischen scheinbar unverbundenen Bereichen herstellen können – zum Beispiel zwischen der Sonne und einer schönen jungen Frau. Mit anderen Worten: So wie bei der Synästhesie willkürliche Verbindungen zwischen scheinbar nicht verwandten Wahrnehmungseinheiten wie Farben und Zahlen hergestellt werden, werden bei der Metapher Verbindungen zwischen scheinbar nicht verwandten Begriffsbereichen hergestellt. Vielleicht ist das nicht nur ein Zufall.

Zahlreiche Konzepte auf hoher Ebene sind wahrscheinlich in bestimmten Gehirnregionen oder Landkarten verankert. Wenn man darüber nachdenkt, gibt es nichts Abstrakteres als eine Zahl, und doch wird sie, wie wir gesehen haben, in einer relativ kleinen Hirnregion, dem Gyrus angularis, dargestellt. Nehmen wir an, dass die Mutation, von der wir glauben, dass sie Synästhesie hervorruft, eine übermäßige Kommunikation zwischen verschiedenen Hirnkarten verursacht – kleine Bereiche der Hirnrinde, die bestimmte Wahrnehmungseinheiten darstellen, wie z. B. die Schärfe oder Krümmung von Formen oder, im Fall von Farbkarten, Farbtöne. Je nachdem, wo und wie weit im Gehirn diese Eigenschaft ausgeprägt ist, könnte sie sowohl zu Synästhesie als auch zu einer Neigung führen, scheinbar nicht zusammenhängende Konzepte und Ideen miteinander zu verknüpfen – kurz: zu Kreativität. Dies könnte erklären, warum das scheinbar nutzlose Synästhesie-Gen in der Bevölkerung überlebt hat.

Unsere Forschungen klären nicht nur, warum Künstler zu Synästhesie neigen, sondern legen auch nahe, dass wir alle in gewissem Maße dazu fähig sind und dass dieses Merkmal möglicherweise die Grundlage für die Evolution der Abstraktion war – eine Fähigkeit, in der sich der Mensch auszeichnet. Das TPO (und der darin enthaltene Gyrus angularis), das bei der Synästhesie eine Rolle spielt, ist normalerweise an der cross-modalen Synthese beteiligt. Es ist die Hirnregion, in der vermutlich Informationen aus dem Tastsinn, dem Gehör und dem Sehen zusammenfließen, um die Konstruktion von Wahrnehmungen auf hoher Ebene zu ermöglichen. Zum Beispiel ist eine Katze flauschig (Berührung), sie miaut und schnurrt (Hören), sie hat ein bestimmtes Aussehen (Sehen) und einen bestimmten Geruch (Riechen), die alle gleichzeitig durch die Erinnerung an eine Katze oder den Klang des Wortes Katze abgeleitet werden.

Könnte es sein, dass sich der Gyrus angularis – der beim Menschen überproportional größer ist als bei Affen – ursprünglich für modusübergreifende Assoziationen entwickelt hat, dann aber für andere, abstraktere Funktionen wie Metaphern vereinnahmt wurde?

Betrachten wir zwei Zeichnungen, die ursprünglich vom Psychologen Wolfgang Khler entworfen wurden. Die eine sieht aus wie ein Tintenklecks, die andere wie ein zerklüftetes Stück zerbrochenes Glas. Wenn wir fragen: Welches ist ein Bouba und welches ein Kiki? 98 Prozent der Menschen wählen den Tintenklecks als Bouba und den anderen als Kiki. Vielleicht liegt das daran, dass die sanften Kurven der amöbenartigen Figur metaphorisch die sanften Wellen des Klangs bouba nachahmen, wie sie in den Hörzentren im Gehirn repräsentiert werden, ebenso wie die allmähliche Beugung der Lippen, wenn sie den geschwungenen boo-baa-Klang erzeugen.

Im Gegensatz dazu ahmen die Wellenform des Klangs kiki und die scharfe Beugung der Zunge am Gaumen die plötzlichen Veränderungen in der gezackten visuellen Form nach. Das einzige, was diese beiden Kiki-Merkmale gemeinsam haben, ist die abstrakte Eigenschaft der Zackigkeit, die irgendwo in der Nähe des TPO, wahrscheinlich im Gyrus angularis, extrahiert wird. In gewissem Sinne sind wir vielleicht alle heimliche Synästhetiker.

Der Gyrus angularis führt also eine sehr elementare Art der Abstraktion durch – er extrahiert den gemeinsamen Nenner aus einer Reihe von auffallend unähnlichen Einheiten. Wir wissen nicht genau, wie er diese Aufgabe erfüllt. Aber sobald die Fähigkeit zur modusübergreifenden Abstraktion aufkam, könnte sie den Weg für komplexere Abstraktionsarten geebnet haben.

Als wir mit unseren Forschungen zur Synästhesie begannen, hatten wir keine Ahnung, wohin sie uns führen würden. Wir ahnten nicht, dass dieses unheimliche Phänomen, das lange Zeit als bloße Kuriosität galt, ein Fenster zur Natur des Denkens öffnen könnte.

Die Autoren

VILAYANUR S. RAMACHANDRAN und EDWARD M. HUBBARD arbeiten gemeinsam an Studien zur Synästhesie. Ramachandran leitet das Zentrum für Gehirn und Kognition an der Universität von Kalifornien, San Diego, und ist außerordentlicher Professor am Salk Institute for Biological Studies. Er wurde als Arzt ausgebildet und promovierte später am Trinity College der Universität Cambridge. Hubbard promovierte an den Abteilungen für Psychologie und Kognitionswissenschaften der U.C.S.D. und ist jetzt Postdoktorand am INSERM in Orsay, Frankreich. Er ist Gründungsmitglied der American Synesthesia Association und half bei der Organisation ihrer zweiten Jahrestagung an der U.C.S.D. im Jahr 2001.

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