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Duke Ellingtons Washington: Bemerkenswerte schwarze Washingtoner: Musiker

Viele Menschen spielten eine wichtige Rolle in der Geschichte der schwarzen Gemeinschaft Washingtons im frühen 20. Jahrhundert, aber niemand verkörperte die Eleganz, die Dynamik und den Geist dieser Gesellschaft besser als Duke Ellington. Er verkörperte die starke Verbindung zwischen kulturellem Erfolg und wirtschaftlichem Erfolg unter Afroamerikanern. Und er war ein Geschöpf der fruchtbaren, talentierten und sicheren Mittelklassegesellschaft, die ihn großgezogen hat. Wie die Musikhistoriker Marc Tucker und John Hasse festgestellt haben, wurde der Duke von der schwarzen Gemeinschaft Washingtons geprägt – von ihren Schulen und Kirchen, von der Eleganz und Etikette, die sein Vater als Butler und Caterer für einige der prominentesten Familien Washingtons erlernte, und von den zuversichtlichen Bestrebungen der Älteren.

In diese Welt wurde Duke Ellington am 29. April 1899 in Washingtons West End hineingeboren, und in dieser Welt bewegte er sich als junger Mann. Ellingtons Familienleben, seine Ausbildung und seine frühe Karriere vor seinem Umzug nach Harlem im Jahr 1923 waren repräsentativ für die schwarze Gemeinschaft in Washington. Sein Vater, ein angesehener Butler (Hausverwalter) eines prominenten Washingtoner Arztes, diente manchmal im Weißen Haus und betrieb ein eigenes Catering-Unternehmen. Seine Mutter war eine schöne Frau, die manchmal als Hausangestellte arbeitete. Seine Eltern gehörten zur soliden Mittelschicht und waren wohlhabend genug, um sich komfortable Reihenhauswohnungen im LeDroit Park und in der Nähe der U Street leisten zu können, auf gute Manieren und angemessene Kleidung zu bestehen, elegante Mahlzeiten und Weine zu genießen, die sein Vater manchmal von seinen Butler- oder Catering-Jobs mitbrachte, und ein Klavier zu besitzen.

Als Junge nahm Ellington Klavierunterricht, obwohl er in seiner Autobiografie Music Is My Mistress gesteht, dass er sich in seiner Kindheit nicht für das Klavierspiel begeisterte. Er wollte offenbar lieber Baseball spielen. Später war sein erster Job ein Erdnussverkäufer bei den Spielen der Washington Senators. Ellingtons Mutter spielte Klavier und hatte ihn schon früh zum Unterricht ermutigt, aber erst als Teenager, als er anfing, mit anderen Highschool- und College-Studenten sowie mit Billard-Haien in Frank’s Billiards neben dem Howard Theater abzuhängen, konzentrierte sich Ellington wirklich auf seine zukünftige musikalische Karriere. Er verliebte sich in den rollenden Stil und die gesprächige Weltgewandtheit der umherziehenden Pianisten, deren Stil er mit dem der „akademischen“ Pianisten wie Henry Grant, bei dem er studierte, verband. Von der Tanzsucht, die während des Ersten Weltkriegs wie Pilze aus dem Boden schossen, mitgerissen, gab Ellington seine Ausbildung als Designer und ein Kunststipendium an der Armstrong High School auf, um als professioneller Pianist auf Partys, bei Tanzveranstaltungen und in Clubs aufzutreten. Seine erste Komposition schrieb er im Alter von 16 Jahren. Mit Anfang 20 hatte Ellington seine eigene vierköpfige Combo, Duke’s Serenaders, und war eine feste Größe in der Musikszene der U Street.

Ellington zog weiter nach New York, wo er mit einer Band zu arbeiten begann, die er später übernahm und „The Washingtonians“ nannte. Duke und die Washingtonians spielten regelmäßig im Hollywood Club in Manhattan, der später als Kentucky Club bekannt wurde. Im Jahr 1927 erhielten Ellington und seine Band einen festen Platz im berühmten Cotton Club. Ihre Popularität wuchs, als der Cotton Club sie in regelmäßige Übertragungen auf NBC aufnahm und ihr Publikum erheblich vergrößerte.

Im Laufe seiner Karriere war Ellingtons Schicksal immer wieder mit den Entwicklungen in seiner Heimatgemeinde verbunden. Sein erster bezahlter professioneller Auftritt vor öffentlichem Publikum fand in der True Reformers‘ Hall statt, einem frühen Wahrzeichen des Wohlstands in der U Street, das von seinem Erbauer als „ein Beispiel für die Qualität, die die Negerrasse erreichen kann“ bezeichnet wurde. Auch nach seinem Umzug nach Harlem kehrte Ellington immer wieder nach Washington zurück, um dort aufzutreten. Eine seiner wichtigsten Reisen bestand darin, die Wiedereröffnung des Howard Theaters zu fördern, das Ende der 1920er Jahre in Schwierigkeiten geraten war. Im Howard Theater war Ellington am 29. September 1931 der Top-Headliner und spielte eine ganze Woche lang vor ausverkauftem Haus.

Jahrzehntelang pflegte Ellington seine Verbundenheit mit seiner Heimatstadt. Auf seinen Reisen zurück nach Washington besuchte Ellington stets seine Eltern und oft auch seine vielen Tanten, Onkel und Cousins. Aber er übernachtete auch gerne im Whitelaw Hotel, dem ersten eleganten Hotel für Schwarze in Washington, das bis in die 1950er Jahre von anderen Schlagzeilenmachern, Geschäftsleuten und schwarzen Berufstätigen frequentiert wurde. Er hielt auch Kontakt zu seinem klassischen Klavierlehrer Henry Grant. Die Raffinesse und die komplizierten Harmonien von Ellingtons musikalischen Kompositionen sind Grant zu verdanken, der ihm die Harmonien europäischer Komponisten wie Ravel und Debussy beigebracht hatte, so ein anderer Washingtoner Jazzstar, der Pianist Billy Taylor. Ellington zeigte seine Dankbarkeit, indem er Grant auf eine Tournee mit seinem Orchester mitnahm.

Endlich beeinflusste Ellington die Gemeinschaft seiner Heimatstadt, die ihn geprägt hatte. Die jungen Leute aus Washington kamen nicht nur in großer Zahl, um Ellingtons Auftritte im Howard Theater, in der Lincoln Colonnade und im Murray’s Casino zu sehen, sondern viele begannen auch, seine Kleidung und sein Benehmen zu kopieren. Durch die Eleganz seiner eigenen Bühnenpräsenz, seinen Lebensstil und die formelle Kleidung seines Orchesters gab Ellington nicht nur seine Musik an die nächste Generation weiter, sondern auch die Werte, das Selbstvertrauen und die Bestrebungen, die er von dem hohen Ton und dem kulturellen Reichtum der Washingtoner Gemeinschaft, die ihn geprägt hatte, gelernt hatte.

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Der bekannte Pianist und Komponist Billy Taylor wurde 1921 in Greenville, NC, geboren, aber schon bald darauf zog seine Familie nach Washington, D.C. und Taylor wuchs in der Hauptstadt auf. Durch seine landesweit ausgestrahlte Radiosendung „Billy Taylor’s Jazz at the Kennedy Center“ hat er sich nicht nur eine große Fangemeinde unter den Jazzfans geschaffen, sondern auch seine Verbindung zu Washington aufrechterhalten.

Als junger Mann besuchte Taylor die Dunbar High School, lange Zeit die führende High School für Afroamerikaner im Land. Er nahm Klavierunterricht bei Henry Grant, demselben Lehrer für klassische Musik, der eine Generation zuvor Duke Ellington unterrichtet hatte. Seine höhere Ausbildung absolvierte Taylor am Virginia State College.

1942 zog er nach New York und spielte mit so bedeutenden Musikern wie Ben Webster, Eddie South, Stuff Smith (mit dem er 1944 Aufnahmen machte) und Slam Stewart. Von 1949 bis 1951 war er der Hauspianist im Birdland, und bald darauf gründete Taylor sein erstes von vielen Trios. 1965 war er Mitbegründer des Jazzmobile, 1969 wurde er der erste schwarze Bandleader einer Fernsehserie (The David Frost Show).

1975 promovierte er an der University of Massachusetts und gründete und leitete die beliebte Radiosendung Jazz Alive, die in den 70er und 80er Jahren zum meistgehörten Jazzprogramm des Landes wurde.

Seit fast 20 Jahren verfolgen neue Generationen von Jazzfans seine Profile als Korrespondent für CBS News „Sunday Morning“. Seit 1994 ist Taylor als künstlerischer Berater und Künstler mit dem John F. Kennedy Center for the Performing Arts verbunden. Sein derzeitiges Jazz-Trio gibt mehr als 150 Konzerte pro Jahr.

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Die Sängerin, Film- und Theaterschauspielerin Pearl Bailey wurde in Newport News, Virginia, geboren und lebte ihr Leben lang in Washington, D.C. Die Tochter eines Pfarrers begann ihre Karriere in einem kleinen Club in der U Street, dem Jungle Inn, und trat von dort aus in den Republic Gardens auf, die sich weiter oben in der U Street befanden.

Die unbändige Persönlichkeit des Showbusiness begann als Tänzerin und gewann 1933 einen Amateurwettbewerb in Philadelphia, woraufhin sie in Tourneeshows auftrat. 1938 gewann sie einen Gesangswettbewerb im Apollo Theatre in Harlem und trat in der Folge mit Big Bands unter der Leitung von Noble Nissle, Edgar Hayes, Cab Calloway und Cootie Williams auf, mit denen sie 1945 Aufnahmen machte. 1946 spielte sie die Hauptrolle in dem Broadway-Musical St. Louis Woman. Beginnend mit Carmen Jones im Jahr 1954 trat sie in zahlreichen Filmen, Fernseh- und Bühnenshows auf, darunter Hello, Dolly! in den Jahren 1967-69. Sie moderierte 1970-71 ihre eigene Fernseh-Varieté-Show.

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Der Jazzmusiker Ferdinand Joseph „Jelly Roll“ Morton wurde in New Orleans geboren. Der Nomade, legendäre Angeber und selbsternannte „Erfinder des Jazz im Jahr 1902“ war in Wirklichkeit ein bedeutender Pianist und produktiver Komponist, der in den 1920er Jahren mit seinen Red Hot Peppers viele Meilensteine des klassischen Jazz in kleinen Gruppen aufnahm. Jelly Roll Morton verbrachte seine letzten Jahre in Washington, D.C. Er spielte seine Musik in der U Street, in einem kleinen Club, der in den späten 1930er Jahren als Jungle Inn bekannt war, und starb 1941 in Los Angeles.

William Clarence „Billy“ Eckstine wurde 1914 in Pittsburgh, PA, geboren, verbrachte aber einen großen Teil seines Lebens und seiner Karriere als Sänger in Washington, D. C.C. Er war einer der populärsten schwarzen Sänger in den 1940er und 1950er Jahren und wurde vor allem durch die Big Band bekannt, die er von 1944 bis 1947 leitete und in der die meisten großen Musiker der Bebop-Ära mitwirkten. Später in seiner Karriere arbeitete er ohne die Band und wandte sich mehr der Popmusik zu, wobei er fast die Hälfte seiner Zeit in den Casinos von Las Vegas verbrachte. Eckstine starb 1993 in Pittsburgh.

Einer der Pianisten, denen sich Duke Ellington während seiner Highschool-Zeit näherte, war Doc Perry, einer der populärsten schwarzen Bandleader der Stadt, als Ellington heranwuchs. Der am Konservatorium ausgebildete Perry war ein vielseitiger Pianist, und sein raffinierter persönlicher Stil machte ihn zu einem gefragten Interpreten bei noblen Anlässen. Er interessierte sich für den jungen Duke Ellington und begann, sein Wissen mit ihm zu teilen. Doc Perrys Anleitung half Duke Ellington, sowohl musikalische Fähigkeiten als auch eine professionelle Einstellung zum Auftreten zu erlangen.

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Davey Yarborough, der aus Washington stammt, ist Saxophonist, Flötist und Sänger und war Bandleader und Arrangeur für ein Jazzquartett und ein Trio. Yarborough studierte Musik an der University of the District of Columbia und erwarb einen Master-Abschluss in Musikperformance an der Howard University. Er begleitete Patti LaBelle und Joe Williams, und sein Saxophon war drei Jahre lang im Titelsong der „Cosby Show“ zu hören.

Seit 1986 hat er das Jazz-Studienprogramm an der Duke Ellington School of the Arts aufgebaut und entwickelt und ist heute Vorsitzender der Instrumentalmusikabteilung. Billy Taylor (mit dem Yarborough Workshops an der Schule gegeben hat) hat gesagt, dass „es Hunderte von Jazzpädagogen gibt. Der Unterschied zu Davey ist, dass er selbst spielen kann und ein guter Musiker ist. Er bringt ein Opfer, verzichtet auf Gelegenheiten, um seinen Namen bekannt zu machen.“

Yarborough hatte schon früh beschlossen, dass er Lehrer werden wollte. Er hofft, Lehrer zu werden. Er hoffte, Washington etwas zurückgeben zu können, indem er junge Botschafter für den Jazz, aber auch für alle anderen Formen der Musik ausbildete.

Er setzt einen sehr hohen Standard für seine Schüler. In vielerlei Hinsicht nimmt er sich Duke Ellington selbst zum Vorbild. „Als Schule suchen wir nach einem Vorbild für junge Leute, und man will das Ziel hoch stecken, und Ellington ist so hoch, wie man nur gehen kann“, sagte Yarborough. Seine Instrumentalmusikklasse und seine Jazzband, „The New Washingtonians“, haben viel Erfolg und treten nicht nur auf lokaler Ebene, sondern auch weltweit auf.

Henry L. Grant, einer von Duke Ellingtons frühen Klavierlehrern, war einer der wichtigsten schwarzen Musiker Washingtons. Der Sohn eines Musiklehrers studierte selbst Musik an der New York University und war einer der ersten Absolventen des Washington Conservatory of Music. Ab 1916 unterrichtete er Musik an der Dunbar High School, doch seine musikalischen Aktivitäten gingen über die Welt der öffentlichen Schulmusik hinaus.

Grant komponierte, leitete Chöre in verschiedenen Kirchen, führte den L’Allegro Glee Club und gab Solo-Klavierkonzerte. Er war auch Direktor des Washington Conservatory of Music und half 1919 bei der Gründung der National Association of Negro Musicians, deren Zeitschrift er herausgab. Ellington behauptete, dass er von Grant eingeladen wurde, Harmonielehre zu studieren, und dass er „die Gelegenheit beim Schopfe packte“, da Grant „die meisten der fortgeschrittenen Musiker“ unterrichtete.

Wie Doc Perry leitete auch Louis Brown Bands, die für Tanzveranstaltungen, Tanzkurse, Partys und Empfänge in der schwarzen Gemeinde von Washington, D.C. spielten. Brown spielte auch Klavier im Lincoln Theater und gab Solokonzerte. Duke Ellington bewunderte Browns „unglaubliche Technik“ am Klavier und lernte durch seine Beobachtung viel von ihm.

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