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Das erstaunliche Leben und die Erfindungen von Marie Curie

Maria Sklodowska wurde im November 1867 in Polen geboren. Sie war das jüngste von fünf Kindern armer Schullehrer.

Maria wurde später Marie Curie, aber nicht bevor sie Gouvernante wurde, um ihren Lebensunterhalt zu verdienen. Sie entwickelte eine große Leidenschaft für Wissen und Lernen.

Sie wollte Lehrerin werden, aber es fehlte ihr das Geld für eine formale Ausbildung. 1891 bot ihr ihre Schwester die Möglichkeit, nach Paris zu ziehen und die Universität zu besuchen… eine Gelegenheit, die sie ergriff.

Nach ihrem Umzug begann Marie ein Studium der Physik und Mathematik an der Universität Sorbonne und versuchte weiterhin, ihr Verlangen zu stillen, mehr und mehr zu lernen.

Im Jahr 1894 lernte Marie Pierre Curie kennen, einen Wissenschaftler, der in der Hauptstadt tätig war. Nach einem Jahr Beziehung heirateten sie, und der Rest ist Geschichte.

Marie und ihr Mann leisteten auf vielen Gebieten der Medizin und Physik Pionierarbeit und waren die erste Frau, die einen Nobelpreis erhielt, und die erste Person, die zwei Nobelpreise gewann. Um zu verstehen, was Marie in ihrem Leben erreicht hat und welchen Einfluss sie auf die Welt der Wissenschaft hatte, werfen wir einen Blick zurück auf Maries Errungenschaften.

Radium und Polonium

Da sowohl Marie als auch Pierre ein starkes Interesse an Physik und Chemie hatten, arbeiteten sie oft gemeinsam an der Forschung. Insbesondere arbeiteten sie gemeinsam an einem Projekt zur Beobachtung unsichtbarer Strahlen, die von Uran abgegeben wurden. Diese Strahlen, die ursprünglich von Henri Becquerel entdeckt worden waren, durchdrangen feste Materie ohne Unterbrechung und leiteten Elektrizität in der Luft.

Während ihrer gemeinsamen Forschungsarbeit nahm Marie im Labor Proben eines Materials namens Pechblende unter die Lupe. Dies war ein Mineral, das Uranerz enthielt und das viel mehr Strahlung abgab als reines Uran.

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Das war verwirrend, weil es keinen Sinn ergab, denn Uran hätte das Mineral nicht dazu bringen dürfen, so viel Strahlung abzugeben, wie es es tat.

Quelle: Wellcome Images/Wikimedia

Ausgehend von den Beweisen für die hohen Strahlungsmengen in der Pechblende war Marie davon überzeugt, dass ein neues Element in dem Mineral im Spiel sein musste, damit die Strahlung höher war.

Die wissenschaftliche Gemeinschaft insgesamt war skeptisch, aber Marie und Pierre hielten an ihrer Hypothese fest. Sie zerkleinerten Proben des Minerals und versuchten, die verschiedenen darin enthaltenen Elemente zu trennen. Mit Hilfe analytischer Chemietechniken extrahierten sie ein schwarzes Pulver, das 330 Mal radioaktiver war als reines Uran. Dieses Element nannten sie Polonium, ein neues Element.

Marie und Pierre ließen es aber nicht dabei bewenden, sondern stellten fest, dass das Polonium, das nach der Extraktion des Poloniums in der Flüssigkeit zurückblieb, immer noch unglaublich radioaktiv war. Das bedeutete, dass die Pechblende ein anderes Element enthalten haben musste, das noch radioaktiver war als Polonium.

Bis 1898 hatten die Curies genügend Beweise für die Existenz eines anderen neuen Elements, des Radiums, zusammengetragen. Es war ihnen jedoch nicht gelungen, eine Probe davon zu erhalten.

Pechblende war und ist ein sehr wertvolles Mineral, weil es einen hohen Anteil an Uran enthält – und die Curies konnten sich keine größeren Proben leisten.

Nachdem sie mit einer Fabrik in Österreich gesprochen hatten, die Uran aus Pechblende entfernte, stellten sie fest, dass die Fabrik die übrig gebliebenen Materialien als Abfall behandelte. Dieser Abfall war sogar noch radioaktiver als die Pechblende, mit der die Curies ursprünglich arbeiteten, und er war viel billiger.

Marie besorgte sich eine große Menge Abfall und begann, winzige Mengen des Elements Radium zu gewinnen. Marie arbeitete mit jeweils 20 Kilogramm des mineralischen Abfalls. Sie mahlte, fällte, löste, kristallisierte und verarbeitete so viel Radium, wie sie konnte.

Quelle: Public Domain/Wikimedia

Diese Arbeit war weitaus gefährlicher, als Marie es sich vorstellen konnte, und das Paar begann sich ständig krank zu fühlen. In der heutigen Zeit, in der mehr Forschung betrieben wird, können wir ihre schwindende Gesundheit als Strahlenkrankheit verstehen. In Unkenntnis des Risikos setzte das Paar seine Forschungen fort.

Im Jahr 1902 gelang es Marie, Radium zu isolieren und ein Atomgewicht von 225,93 zu bestimmen. Es war ein mühsamer Weg, aber schließlich hatten sie die Existenz dieses Elements bestätigt.

Curie-Institut

Nach jahrelanger Arbeit mit Radium und Polonium erkannte sie langsam, dass die von radioaktiven Elementen ausgehenden Strahlen zur Behandlung von Tumoren genutzt werden könnten. Das Power-Paar beschloss, die medizinische Verwendung der von ihnen entdeckten Elemente nicht zu patentieren, damit möglichst vielen Menschen geholfen werden konnte.

Als Marie älter wurde, wollte sie die Verwendung von Radioaktivität in der Medizin weiter erforschen und gründete das Radium-Institut.

Radium hatte damals einen Wert von 120.000 Dollar pro Gramm, was heute etwa 2 Millionen Dollar entspricht. Marie konnte sich nur ein Gramm des Elements für ihre Krebsforschung leisten, aber sie machte das Beste daraus.

In Interviews mit der Presse machte Marie deutlich, dass ihr Institut mehr Radium benötigte, um besser forschen zu können, und eine amerikanische Journalistin namens Marie „Missy“ Mattingly gründete etwas, das im Wesentlichen die 1920er-Version von GoFundMe ist.

Sie sammelte etwa 100.000 Dollar in kleinen Spenden aus dem ganzen Land, um mehr Radium zu kaufen und überzeugte ein Chemieunternehmen, ein Gramm zu diesem reduzierten Preis zu liefern.

Seitdem das Institut das Radium bekommen hat, hat es bahnbrechende wissenschaftliche Entdeckungen gemacht. Im Laufe seiner Geschichte haben 3 Mitglieder den Nobelpreis erhalten, darunter auch die Tochter von Marie und Pierre, Irene.

Das Institut Curie macht auch heute noch bahnbrechende Entdeckungen auf dem Gebiet der radioaktiven Wissenschaft.

Der Tod von Marie Curie

Im Jahr 1920 begann Maries Gesundheit zu schwinden, aber es sollte noch 14 Jahre dauern, bis sie an aplastischer Anämie starb. Damals ging man davon aus, dass sie an einer Radiumkontamination starb, aber nach der Exhumierung ihres Körpers in den 1990er Jahren konnten Wissenschaftler keine gefährlichen Radiumwerte in ihren Überresten finden. Experten gehen heute davon aus, dass Maries Einsatz in der Radiographie im Ersten Weltkrieg die Ursache für ihren schlechten Gesundheitszustand war.

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