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Bill Russell

Bill Russell, mit bürgerlichem Namen William Felton Russell, (geboren am 12. Februar 1934 in Monroe, Louisiana, USA), amerikanischer Basketballspieler, der der erste herausragende defensive Center in der Geschichte der National Basketball Association (NBA) und eine der größten Ikonen des Sports war. In den 13 Spielzeiten, die er mit den Boston Celtics bestritt, gewann er 11 NBA-Titel und wurde 1966 als erster afroamerikanischer Trainer einer modernen großen Profisportmannschaft in den USA zum Spielertrainer der Celtics ernannt.

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Russell hätte sehr leicht nie mit Basketball anfangen können, geschweige denn, dass er zu einem der Unsterblichen des Sports geworden wäre. Er wurde im ländlichen Louisiana geboren. Als Russell acht Jahre alt war, zog sein Vater mit der Familie nach Oakland, Kalifornien, wo die Berufsaussichten besser waren. Russell war zwar kein Ungetüm, aber groß genug, um es allein aufgrund seiner Körpergröße in die High School-Mannschaft zu schaffen. Er war ein unbedeutender Spieler, bis er auf einer Sommer-Basketballtour, für die er als Nachzügler ausgewählt worden war, erkannte, dass man mit Laufen und Springen die auffälligen, kreativen Torschützen, die den Teams regelmäßig Probleme bereiteten, spiegeln und ausgleichen konnte. Es war ein Durchbruch, der nicht nur sein Leben, sondern langfristig auch den Basketball selbst verändern sollte.

Russell wurde von den Colleges nur spärlich rekrutiert, aber Hal DeJulio, ein ehemaliger Spieler der nahe gelegenen University of San Francisco (USF), hatte ihn spielen sehen und ahnte sein Potenzial, so dass er Russell seiner alten Schule empfahl. Am College blühte der 2,06 Meter große Russell auf und trug mit seiner defensiven Präsenz dazu bei, dass die USF 1955 und 1956 Meister der National Collegiate Athletic Association (NCAA) wurde. Außerdem war er ein hervorragender Sprinter und Hochspringer im Leichtathletik-Team der USF (Wilt Chamberlain, sein späterer Erzrivale, war bis zu seiner Basketball-Profikarriere ebenfalls ein hervorragender Leichtathlet). 1956 nahm Red Auerbach, der Cheftrainer und General Manager der Celtics, Russell beim NBA-Draft ins Visier, weil er in ihm die Lösung für die Schwächen seines Teams sah. Auch hier war ein gewisser Zufall im Spiel: Auerbach hatte Russell noch nie spielen sehen und musste sich stattdessen auf das Wort eines vertrauenswürdigen Mitspielers verlassen. Außerdem mussten die Celtics in der Draft-Reihenfolge nach oben rücken, um ihn zu bekommen. Da Russell gerade zwei NCAA-Titel in Folge gewonnen hatte, war es klar, dass irgendein Team den Sprung wagen würde. Also tauschten die Celtics Center Ed Macauley und die Rechte an Guard-Forward Cliff Hagan, der aufgrund seines Militärdienstes noch nicht in der NBA gespielt hatte, mit den St. Louis Hawks, kurz nachdem die Hawks Russell mit der zweiten Wahl des Draft ausgewählt hatten. Sowohl Macauley als auch Hagan wurden später in die Naismith Memorial Basketball Hall of Fame aufgenommen, ein Zeichen dafür, wie sehr Auerbach Russell schätzte.

Russells Einfluss war unmittelbar. Die Celtics gewannen in seinem ersten Jahr den Titel, und er wurde der erste afroamerikanische Superstar der Liga, wenn auch nicht der erste schwarze Spieler (das war 1956 Earl Lloyd). Er verpasste die Auszeichnung zum NBA-Rookie des Jahres, angeblich, weil sein Teamkollege Tom Heinsohn die gesamte Saison gespielt hatte, während Russell wegen seiner Teilnahme an den Olympischen Spielen 1956 in Melbourne (wo er dem US-Herrenbasketballteam zu einer Goldmedaille verhalf) pausierte. Aber das war noch nicht alles: Der weiße Heinsohn war für viele Wähler einfach der attraktivere Kandidat. Russell war nicht nur der erste schwarze Superstar der NBA, sondern auch ein Aktivist wie Muhammad Ali, der mit den Celtics schnell die NBA dominierte und in Sachen Rassenfragen unerbittlich intelligent war. Russell wollte keinen Rassismus im Sport dulden, was angesichts der historischen Berühmtheit Bostons in diesem Bereich eine Ironie war.

Im Laufe seiner Karriere unterstützte Russell die amerikanische Bürgerrechtsbewegung, sprach sich gegen den Vietnamkrieg aus und tat vieles, was bei einem anderen, weniger erfolgreichen Sportler sofort zu Kontroversen geführt hätte. Aber die Celtics gewannen immer wieder, und er blieb der Motor, der sie antrieb. Enttäuschend ist, dass seine schiere Basketball-Exzellenz dazu führte, dass seine Taten von den Fans nicht nur entschuldigt, sondern in einer Weise toleriert wurden, die an Ablehnung grenzte. Seine Leistungen auf dem Spielfeld verschafften ihm keine Plattform, sondern gewährten ihm eine seltsame Art von Amnestie – gerade die Größe, die andere dazu hätte zwingen sollen, ihm zuzuhören, überschattete irgendwie jeden Ärger, den er vielleicht anzetteln wollte.

Am Ende seiner Karriere war Russell jedoch selbst dazu übergegangen, die Unruhen der 1960er Jahre als weitaus wichtiger zu betrachten als das alberne kleine Spiel, mit dem er sein Geld verdiente. Mit dem Fortschreiten des Jahrzehnts schrieben die Celtics weiter Geschichte. Im Jahr 1964 waren sie das erste Team in der NBA, das eine rein schwarze Mannschaft aufstellte. Auerbachs Aufstellung kam aus der Not heraus; er war notorisch gleichgültig gegenüber sozialen Belangen und den gegnerischen Gegenreaktionen. Es war jedoch ein Meilenstein, der durch Russells Leistung und größere Bedeutung ermöglicht wurde. Als Auerbach nach dem Gewinn des NBA-Titels 1965/66 zurücktrat, wurde Russell sein Nachfolger als Trainer. Zugegeben, das lag zum Teil daran, dass niemand außer Russell selbst mit dem launischen Russell zurechtkam, aber es machte ihn dennoch zum ersten afroamerikanischen Trainer in der Geschichte der NBA und zum ersten, der einen Titel gewann, als Boston die Meisterschaft 1967/68 holte. Russell gewann noch eine weitere Meisterschaft, bevor er 1969 seine Turnschuhe für immer an den Nagel hängte. Er hatte große Fortschritte im Basketball gemacht, aber der rastlose, gewissenhafte Russell spürte, dass es noch größere Schlachten zu schlagen gab. Nach seinem Rücktritt diente er als Cheftrainer der Seattle SuperSonics (1973-77) und der Sacramento Kings (1987-88), war als Kommentator bei Fernsehübertragungen von NBA-Spielen tätig und engagierte sich weiterhin im sozialen Bereich. Seine Autobiografie Second Wind: The Memoirs of an Opinionated Man (gemeinsam mit Taylor Branch verfasst) wurde 1979 veröffentlicht. Russell wurde 1975 in die Naismith Memorial Basketball Hall of Fame aufgenommen, und 2011 wurde ihm die Presidential Medal of Freedom verliehen.

In 13 Spielzeiten gewann Russell 11 NBA-Meisterschaften (1957, 1959-66 und 1968-69). Er hätte sogar 12 gewinnen können, wenn ihn nicht eine Knöchelverletzung in den NBA-Finals 1958 früh außer Gefecht gesetzt hätte. Das ist eine wahrhaft atemberaubende Erfolgsbilanz, an die kein anderer NBA-Spieler auch nur annähernd herankommt. Russells Celtics beherrschten die Liga zu einer Zeit, als die geringe Anzahl von Teams (die NBA bestand während des größten Teils seiner Karriere aus acht oder neun Franchises) für einen stark verdichteten Talentpool sorgte und eine Kombination aus Integration und verbessertem Scouting einen beispiellosen Ansturm neuer Stars mit sich brachte.

In einem Sport, in dem traditionell das Toreschießen und offensive Heldentaten gefeiert werden, war Russell jedoch eine Anomalie: ein dominanter Spieler, für den das Schießen wirklich zweitrangig war. Sein Aushängeschild war die Verteidigung, das Rebounding und – vor allem – das Blocken von Würfen, das er in eine fließende athletische Kunst verwandelte, so wie einige seiner Zeitgenossen die Wahrnehmung dessen, was in der Offensive möglich war, verändert hatten. Vor seiner Ankunft waren die Celtics ein schussfreudiges, fast unkontrollierbares Team gewesen, angeführt von Bob Cousy, dem Zauberer im Passspiel. Russell schloss den Kreis und sorgte für Turnover, die es Boston ermöglichten, noch schneller wieder in die Offensive zu kommen, und patrouillierte im Angriff mit einer Intensität, die das Ungleichgewicht der Celtics im Alleingang kompensierte. Im Laufe der Jahre wurde Russells Ansatz zur Gesamtphilosophie des Teams, als athletische Spieler in den Kader aufgenommen wurden, die die Verteidigung als Mittel zum Fastbreak sahen. Die Celtics-Dynastie wurde im Laufe der Jahre zwischen 1956 und 1969 umstrukturiert, doch die einzige Konstante war Russell. Er bestimmte die Philosophie und die Strategie des Teams. Vor allem aber war Russell der ultimative Gewinner im Basketball.

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