Articles

Virker NASCAR’s mesterskabsformat?

I januar 2014 meddelte NASCAR, at det efter et årti opgav sit oprindelige Chase-playoff-format for at opbygge noget helt andet, nemlig et format med 16 kørere og 10 udskilningsløb, der sluttede med en garanti for fire biler med lige store mesterskabshåb, der kørte i finalen med en chance for en titel.

Reklame – Fortsæt læsning nedenfor

Skiftet var radikalt, og mange fans reagerede med øjeblikkelig afsky. Det nye format var kaotisk og eksplicit designet til at skabe absurde resultater i stedet for at belønne de bedste kørere i løbet af sæsonen.

Det, der engang var en måde at undgå en anden Matt Kenseth-situation på, var blevet om sig selv, et format, der var villig til at ofre hele den regulære sæson med 26 løb til fordel for et alt-eller-intet playoff, der med 16 biler praktisk talt var garanteret at inkludere alle reelle mesterskabskandidater.

Et par år senere blev formatet igen ændret, idet NASCAR’s ønske om at tilføje garanterede genstarter gennem “Stage”-løb medførte et nyt format, der også tildelte “Playoff-point”, som næsten garanterede, at elitekørerne i den regulære sæson ville avancere til ottendedelsfinalerne, og som generelt synes at give sæsonens bedste kører en næsten garanteret vej ind i mesterskabsfireren.

Syv år efter den oprindelige ændring og fire år efter den Stage Racing/Playoff Point-variant, der blev indført i 2017, har vi nu et ret stort udsnit af, hvordan NASCAR-racerløb ser ud i denne fagre nye verden. Endelig kan vi spørge, om denne ting har virket.

Det følgende er hvert års faktiske mesterskabsfirer, faktiske mester og forventede mesterskabskandidater under et traditionelt format uden playoffs. Testen her er ikke, om slutspillet gjorde en forskel eller ej (det er meningen, at det skal gøre en forskel!), men om det præcist belønnede de kørere, der mest fortjente en plads i mesterskabskampen i kraft af deres præstationer i den regulære sæson.

En sæson, der belønner den mest dominerende kører, som 2017’s mesterskab til Martin Truex Jr, er en indlysende succes, mens en, der ender med, at alle forventede kandidater bliver besejret på Homestead af en kører, der har en mere middelmådig sæson, som 2018’s titel til Joey Logano, ses som en unik fiasko skabt af systemet.

Reklame – Fortsæt læsning nedenfor

Forventede udfordrere er defineret som dem, der fører pointene i slutningen af sæsonen, dem inden for et løb af point i slutningen af sæsonen, og dem, der registrerede flest sejre i sæsonen, men som sluttede uden for denne gruppe.

Icon Sports WireGetty Images

2014
Den faktiske mester: Kevin Harvick
Virkelig mesterskabsfirer: Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Forventede udfordrere uden et slutspil (point via Jayski): Kevin Harvick, Ryan Newman, Denny Hamlin, Joey Logano
Forventede udfordrere uden et slutspil (point via Jayski): Jeff Gordon, Joey Logano, Brad Keselowski

Sæsonen 2014 var meget tæt på at ende meget anderledes. Ryan Newman, som ikke vandt et løb på noget tidspunkt i sæsonen, kom til den sidste udskilningsrunde i Phoenix med en chance for at snige sig ind i mesterskabsfireren. Sent i løbet befandt han sig ved siden af Kyle Larson med en mulighed for blot at bowle Larson af vejen og komme snævert i feltet frem for Jeff Gordon, der var blevet nummer to i to ud af tre løb i denne ottendedelsfinale og komfortabelt ville have ført feltet efter point i et format uden slutspil, og Brad Keselowski, der havde flest løbsejre i sæsonen. Newman kom med i feltet, Gordon og Keselowski kom ikke med, og Kevin Harvick og Joey Loganos stærke sæsoner blev på mesterskabsniveau, da to af de tre bedste kandidater i serien simpelthen missede den sidste runde.

Newman blev derefter nummer to i selve løbet, hvilket gav Harvick reelle problemer og var meget tæt på at opfylde NASCAR’s dommedagsscenarie med en mester med én sejr i det første år med dette format.

Harvick, som ville være blevet nummer fem i et mesterskabsformat uden playoffs, var en ret værdig mester med fem sejre på sæsonen og sejre i hvert af de to sidste løb, langt de to vigtigste på programmet i dette mesterskabsformat. Dette går over i historien som et alt i alt mindeværdigt Playoff-løb, svarende til Stewart-Haas Racings anden titel i Chase 2011, hvor Tony Stewart vandt sin titel ved at vinde fem ud af ti løb i en ellers dårlig sæson.

Reklame – Fortsæt læsning nedenfor

2015
Den faktiske mester: Kyle Busch
Verden i det faktiske mesterskab: Kyle Busch
Verden i det faktiske mesterskab: Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Forventede kandidater uden et slutspil (point via Jayski): Kyle Busch, Kevin Harvick, Jeff Gordon, Martin Truex Jr.
Kevin Harvick, Joey Logano

Mere end nogen anden sæson er dette det resultat, der ville have været umuligt uden et slutspil.

Kyle Busch gik glip af en tredjedel af sin 2015-sæson, da han blev slået ud med en skade i benet, som han pådrog sig i et Xfinity Series-løb dagen før Daytona 500. Han vendte tilbage i Charlotte i et virkelig massivt hul og forstod, at han både skulle vinde et løb og kravle tilbage i top 30 i point for overhovedet at komme med i slutspillet. Han fortsatte med en mindeværdig række på fire sejre i fem løb for at sikre sig sin plads i slutspillet. Hans egentlige playoffløb var dog langt mindre mindeværdigt.

Busch gik uden sejr i de første ni løb i playoffet, men sikrede sig sin plads i Championship Four i kraft af tre top fem i de sidste tre løb. Han overhalede derefter Kevin Harvick, der havde ført sæsonens mesterskabsrangliste i det meste af året, på Homestead for at snuppe titlen. Både Harvick og Logano leverede mesterskabskvalificerede sæsoner, men Buschs titelsejr var et unikt træk ved dette format. Busch var faretruende tæt på at mangle top 30 i den regulære sæson, men han missede lige nok løb til, at han kunne overvinde det, og titlen var hans.

Om dette er en fiasko for formatet eller ej, er et mere personligt spørgsmål end de fleste år, et spørgsmål, der kræver, at man afvejer, om en skadet kører bør kunne vinde en titel i en sæson, som han eller hun faktisk ikke gennemførte. Personligt anser jeg dette for at være en sjælden styrke ved det ellers mærkelige format. Sæsonen bød dog på en overvældende fiasko; Joey Logano, der havde tre playoff-sejre i træk og ville være endt kun 22 point efter Harvick på sæsonen under et normalt format, missede løbet. Det skete ganske enkelt, fordi Logano kørte Kenseth i havari fra føringen på Martinsville i det første løb i ottendedelsfinalen, et resultat, der ikke ville have været sæsonafsluttende under noget andet format, hverken før dette eller efter dette.

2016
Den faktiske mester: Jimmie Johnson
Verden i det faktiske mesterskab: Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Forventede kandidater uden et slutspil (point via Jayski): Jimmie Johnson, Joey Logano, Kyle Busch, Carl Edwards
Forventede kandidater uden et slutspil (point via Jayski): Kevin Harvick, Joey Logano, Jimmie Johnson

Harvicks titel i 2014 føles helt ukontroversiel, ikke mindst fordi han satte to sæsoner på mesterskabsniveau sammen umiddelbart efter. Hans tidlige eliminering i 2016 var dog et af de mere uhyrlige resultater i Chase-historien, da han blev elimineret i ottendedelsfinalen på trods af placeringer på 20., 6. og 4. pladsen i løbet af de tre løb. En sejr til Carl Edwards, der sluttede som 36. og 19. i sine to andre løb i runden, garanterede næsten hans eliminering inden det sidste løb i ottendedelsfinalen, hvilket efterlod døren åben for en kamp mellem Johnson, der havde vundet flest løb i sæsonen, og Logano, den næststærkeste kører målt på point efter Harvick. Johnson vandt løbet og dermed sin syvende titel.

Reklame – Fortsæt læsning nedenfor

Dette var den sidste sæson med det virkelig vilde unseed-udskilningsformat uden seedning. Playoff-point, der blev indført i 2017, betød, at hver eliminationsrunde, herunder den vigtige otterunde, nu ville blive nulstillet for at inkludere en indbagte belønning til kørere, der havde haft succes i løbet af året, et system, der effektivt blev indført for at forhindre resultater som Harvicks misser i 2016.

Chris TrotmanGetty Images

2017
Vedvarende mester: Martin Truex Jr.
Den faktiske mesterskabsfirer: Martin Truex Jr.
Martin Truex Jr., Kyle Busch, Kevin Harvick, Brad Keselowski
Forventede kandidater uden et slutspil (point via RacingNews): Martin Truex Jr.

Det første år med Playoff Point-formatet var langt det mest repræsentative mesterskabsfirer og slutresultat af alle sæsoner i elimineringsæraen. Truex, der havde flest sejre i sæsonen og ville have scoret langt de fleste point under et format uden playoff-point og uden etapepoint, vandt Homestead som en del af en overraskende playoff-præstation, hvor han kun endte uden for top fem én gang i de sidste ti løb, og han var i stand til at hente sin titel over et playoff-felt, der også omfattede Busch, Harvick og Keselowski, der sammen med Truex udgør fire af de fem dominerende kørere i denne æra.

Truex var ikke kun den eneste kører, der præsterede en sæson på mesterskabsniveau i 2017, han var også den, der præsterede en sæson, man husker. Ethvert andet resultat end en titel til Truex i 2017 ville have været en skam. Teamets præstation på Homestead sikrede, at en sådan skam ikke ville blive til virkelighed.

2018
Den faktiske mester: Joey Logano
Verden i det faktiske mesterskab: Joey Logano, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Kyle Busch
Forventede kandidater uden et slutspil (point via RacingNews): Kyle Busch, Kevin Harvick

Reklame – Fortsæt læsning nedenfor

2018 var året for “Big 3”, den gruppering af Truex, Harvick og Busch, der var klart dominerende i stort set alle løb kørt i denne sæson. Disse kørere opnåede tilsammen 20 ud af 36 mulige sejre, syntes at være evigt fast inventar i top fem i ethvert løb på enhver bane og snuppede tre af de fire bedste pladser på Homestead.

Uheldigvis for NASCAR sluttede Joey Logano foran dem alle.

Men Logano havde på ingen måde en dårlig sæson. Han vandt tre løb og ville være endt på fjerdepladsen i et mere traditionelt mesterskabsformat, en imponerende strækning, selv om det kun var hans tredjebedste sæson i dette årti. Det var faktisk ikke en titel, som Logano burde have vundet, men Logano burde have vundet en titel i elimineringsæraen.

Dette er det eneste argument, jeg kan tilbyde for at retfærdiggøre et format, der gør det muligt for et felt med så mange klare kandidater at blive slået til et mesterskab af deres fjerne rival.

2019
Den faktiske mester: Kyle Busch
Verden i det faktiske mesterskab: Kyle Busch, Martin Truex Jr., Kevin Harvick, Denny Hamlin
Forventede kandidater uden et slutspil (point via RacingNews): Kyle Busch, Martin Truex Jr: Kevin Harvick, Joey Logano, Kyle Busch, Martin Truex Jr. Denny Hamlin

Og uden et slutspil kunne fem kørere være kommet til Homestead med en chance for en titel. Fire af disse kørere var med i Championship Four, så resultatet er ret svært at argumentere imod her. Logano blev slået ud af Championship Four på trods af placeringer som 8., 4. og 9. i ottendedelsfinalen, fordi Denny Hamlin vandt et løb i runden, men begge kørere hørte bestemt til i Homestead. Busch vandt titlen over Truex i kraft af sin sejr på Homestead, hvilket markerede et ret vellykket år i formatet

Sean GardnerGetty Images

Advertisement – Continue Reading Below

Incomplete. Sæsonen har to løb tilbage, med Joey Logano officielt låst i mesterskabsfireren efter at have vundet i Kansas for to weekender siden og Kevin Harvick i en god position til at avancere efter morgendagens løb i Martinsville med sit 42-punkts forspring på cutoff-linjen.

Dette mesterskabsformat grænser til det absurde, men det har ikke gjort et forfærdeligt stykke arbejde med rent faktisk at udpege mestre. NASCAR bør være taknemmelig for, at man undgik en titel til Newman i 2014, for hvert resultat, der faktisk er sket, er i det mindste en titel til en kører, der havde en sæson på mesterskabsniveau på et tidspunkt i årene mellem 2014 og 2020. Dette er argumentet til forsvar for formatet, at selv når det producerer tilfældige vindere, kræver det, at disse tilfældige vindere skal løbe gennem så mange hoops, at de næsten er garanteret allerede at være en kører på mesterskabsniveau, der kører for en organisation på mesterskabsniveau.

Den større bekymring for NASCAR er, at dette format, i nogen af dets former, endnu ikke har skabt nogen ny summen uden for sportens verden for sporten. Fans af andre sportsgrene strømmer ikke til NASCAR på grund af formatet, og de fans, der kommer af andre årsager, kan i stedet finde sig selv forvirret af labyrinten af etapepoint, playoff-afslutningsrunder og omgangsføringsbonusser, der rent faktisk fastlægger feltet til det sidste løb. Vinderen tager alt-formatet i denne finale er i det mindste tilfredsstillende og har indtil videre afsluttet hver eneste sæson med, at vinderen af det sidste løb også har taget sæsonmesterskabet med hjem.

I løbet af seks afsluttede sæsoner har dette format kronet Kevin Harvick, Kyle Busch, Jimmie Johnson, Martin Truex Jr., Joey Logano og Kyle Busch igen. Uanset om disse kørere fortjente deres titler i de pågældende sæsoner eller ej, vil enhver, der har fulgt NASCAR nøje i de seneste syv år, fortælle dig, at det er kørere på mesterskabsniveau. Både Brad Keselowski og Denny Hamlin, der i øjeblikket ligger på tredje og fjerdepladsen i Cup Series-stillingen, får i denne weekend en chance for at sikre sig, at de har deres en ud af fire chance næste weekend for at slutte sig til den gruppe. De har også været kørere på mesterskabsniveau i løbet af denne strækning.

Reklame – Fortsæt læsning nedenfor

Har serien noget at være stolt af her? Sandsynligvis ikke. Men selve mesterskabsformatet er ikke en parodi, og de værste frygt fra de fans tilbage i 2014 er endnu ikke blevet realiseret. Det er måske skuffende, men min konklusion fra de første syv år med dette format er, at det ikke er godt, men det er fint. Det var helt sikkert ikke det resultat, som folkene bag formatet havde håbet på, men det er bestemt et bedre resultat, end jeg egentlig havde forventet, da formatet blev annonceret.

…Congratulations?

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.