Articles

Duke Ellingtons Washington: Bemærkelsesværdige sorte Washingtonianere: Musikere

Mange mennesker spillede en vigtig rolle i historien om Washingtons sorte samfund i begyndelsen af det 20. århundrede, men ingen personificerede bedre elegancen, dynamikken og ånden i dette samfund end Duke Ellington. Han legemliggjorde den stærke forbindelse mellem kulturel succes og økonomisk succes blandt afroamerikanere. Og han var en skabning af det frugtbare, talentfulde og sikre middelklassesamfund, som gav næring til ham. Som musikhistorikerne Marc Tucker og John Hasse har bemærket, blev Duke formet af Washingtons sorte samfund – af dets skoler og kirker; af den elegance og etikette, som hans far lærte som butler og caterer for nogle af Washingtons mest prominente familier; og af hans ældres selvsikre ambitioner.

Det var i denne verden, Duke Ellington blev født i Washingtons vestlige ende den 29. april 1899, og som han bevægede sig igennem som ung mand. Ellingtons familieliv, uddannelse og tidlige karriere før han flyttede til Harlem i 1923, var repræsentative for det sorte samfund i Washington. Hans far, der var en velanset butler (husbestyrer) for en fremtrædende læge i Washington, tjente nogle gange i Det Hvide Hus og drev sin egen cateringvirksomhed. Hans mor var en smuk kvinde, som nogle gange arbejdede som tjenestepige. Hans forældre tilhørte en solid middelklasse og var velhavende nok til at have råd til komfortable rækkehuslejligheder i LeDroit Park og lige ved U Street, til at insistere på gode manerer og korrekt påklædning, til at nyde elegante måltider og vine, som hans far nogle gange bragte hjem fra sit butler- eller cateringjob, og til at have et opretstående klaver.

Som dreng tog Ellington klaverundervisning, men i sin selvbiografi, Music Is My Mistress, indrømmer han, at han ikke var vild med klaveret i barndommen. Han ville tilsyneladende hellere spille baseball. Senere var hans første job som jordnøddesælger ved Washington Senators’ kampe. Ellingtons mor spillede klaver og havde tidligt opmuntret ham til at tage timer, men det var først i teenageårene, hvor han begyndte at hænge ud med andre gymnasie- og universitetsstuderende samt poolhajer på Frank’s Billiards ved siden af Howard Theater, at Ellington virkelig fokuserede på sin fremtidige musikalske karriere. Han forelskede sig i den rullende stil og den snakkesalige verdensfryd hos de omrejsende klaverspillere, hvis stil han kombinerede med stilen hos de “akademiske” pianister som Henry Grant, som han studerede hos. Ellington blev fanget af den dansemode, der voksede som en svamp under Første Verdenskrig, og han opgav sin uddannelse som designer og et kunststipendium på Armstrong High School for at begynde at spille professionelle klaverkoncerter til fester, danser og klubber. Han skrev sin første komposition i en alder af 16 år. I begyndelsen af 20’erne havde Ellington sit eget firemandsband, Duke’s Serenaders, og var en fast bestanddel af musikscenen på U Street.

Ellington flyttede videre til New York, hvor han begyndte at arbejde med et band, som han senere overtog og kaldte “The Washingtonians”. Duke og the Washingtonians spillede regelmæssigt på Hollywood Club på Manhattan, der senere blev kendt som Kentucky Club. I 1927 fik Ellington og hans band en fast plads på den berømte Cotton Club. Deres popularitet voksede, da Cotton Club inkluderede dem i regelmæssige udsendelser på NBC og trak en betydelig stigning i deres publikum.

Igen og igen i sin karriere blev Ellingtons skæbne knyttet til udviklingen i hans hjemstavn. Hans første betalte professionelle optræden for et offentligt publikum var i True Reformers’ Hall, et tidligt vartegn for U Streets velstand og udråbt af dens bygherre som “et eksempel på den kvalitet, som negerracen kunne opnå”. Selv efter at Ellington flyttede til Harlem, vendte han mange gange tilbage til Washington for at optræde. En af hans vigtigste rejser var for at sætte skub i genåbningen af Howard Theater, der var gået ned ad bakke i slutningen af 1920’erne. På Howard Teatret den 29. september 1931 var Ellington den største hovednavn, og han spillede i en hel uge for et stående publikum.

I årtier plejede Ellington sin tilknytning til sin hjemby. På rejser tilbage til Washington besøgte Ellington altid sine forældre og så ofte sine mange tanter, onkler og fætre og kusiner. Men han kunne godt lide at bo på Whitelaw Hotel, det første elegante hotel for sorte i Washington, som blev frekventeret af andre hovednavne, forretningsmænd og sorte erhvervsfolk helt op i 1950’erne. Han bevarede også kontakten med sin klassiske klaverlærer, Henry Grant. Den sofistikerede og indviklede harmonik i Ellingtons musikalske kompositioner skyldes ifølge en anden jazzstjerne fra Washington, pianisten Billy Taylor, Grants undervisning i harmonikken hos europæiske komponister som Ravel og Debussy. Ellington viste sin taknemmelighed ved at tage Grant med på turné med sit orkester.

I sidste ende påvirkede Ellington det samfund i hjembyen, som havde formet ham. Ikke alene mødte de unge fra Washington op i stort tal for at se Ellington optræde på Howard Theater, Lincoln Colonnade og Murray’s Casino, men mange begyndte også at kopiere hans påklædning og manerer. Gennem sin egen elegante sceneoptræden, sin livsstil og sit orkesters formelle påklædning gav Ellington ikke blot sin musik videre til den næste generation, men også de værdier, den selvtillid og de ambitioner, som han havde lært af den høje tone og den kulturelle rigdom i det samfund i Washington, der havde formet ham.

top

Den kendte pianist og komponist Billy Taylor blev født i 1921 i Greenville, NC, men meget snart efter flyttede hans familie til Washington, D.C., og Taylor voksede op i hovedstaden. Gennem sit landsdækkende radioprogram “Billy Taylor’s Jazz at the Kennedy Center” har han ikke blot udviklet en bred skare af jazzfans, men har også bevaret sin forbindelse til Washington.

Som ung gik Taylor på Dunbar High School, der længe var den førende high school for afroamerikanere i landet. Han tog klaverundervisning hos Henry Grant, den samme klassiske musiklærer, som underviste Duke Ellington en generation tidligere. Taylor fik en højere uddannelse fra Virginia State College.

I 1942 flyttede han til New York og spillede med store musikere som Ben Webster, Eddie South, Stuff Smith (som han indspillede med i 1944) og Slam Stewart. Fra 1949 – 1951 var han huspianist på Birdland, og kort efter dannede Taylor sin første af mange trioer. Han var med til at stifte Jazzmobile i 1965, i 1969 blev han den første sorte orkesterleder for en tv-serie på et netværk (The David Frost Show).

I 1975 fik han sin doktorgrad ved University of Massachusetts, og han både grundlagde og fungerede som leder af det populære radioprogram Jazz Alive, som blev det mest lyttede jazzprogram i landet i 70’erne og 80’erne.

I næsten 20 år har nye generationer af jazzfans lyttet til ham for at se hans profiler som korrespondent for CBS News “Sunday Morning”. Siden 1994 har Taylor været tilknyttet John F. Kennedy Center for the Performing Arts som kunstnerisk rådgiver og kunstnerisk kunstner. Hans nuværende jazztrio giver mere end 150 koncerter om året.

top

Sangerinde, film- og teaterskuespillerinde Pearl Bailey blev født i Newport News, Virginia, og boede hele livet i Washington, D.C. Hun var datter af en præst og begyndte sin karriere på U Street på en lille klub kaldet Jungle Inn, hvorefter hun optrådte på Republic Gardens længere oppe ad U Street.

Den uimodståelige personlighed i showbusiness begyndte som danser og vandt en amatørkonkurrence i Philadelphia i 1933, hvilket førte til arbejde i turnerende shows. I 1938 vandt hun en sangkonkurrence på Harlem’s Apollo Theatre og blev efterfølgende optrådt med big bands ledet af Noble Nissle, Edgar Hayes, Cab Calloway og Cootie Williams, som hun indspillede med i 1945. I 1946 spillede hun hovedrollen i Broadway-musicalen St. Louis Woman. Fra Carmen Jones i 1954 medvirkede hun i adskillige film, tv- og sceneshows, herunder Hello, Dolly! i 1967-69. Hun var vært for sit eget tv-varietéprogram i 1970-71.

top

Jazzmusikeren Ferdinand Joseph “Jelly Roll” Morton blev født i New Orleans. Han var en nomade, en legendarisk pralhals og selvudråbt “jazzens skaber i 1902”, men han var faktisk en vigtig pianist og produktiv komponist, der indspillede mange milepæle inden for klassisk jazz i små grupper med sine Red Hot Peppers i 1920’erne. Jelly Roll Morton levede sine sidste år i Washington, D.C. Han spillede sin musik på U Street, på en lille klub kendt som Jungle Inn i slutningen af 1930’erne, og døde i Los Angeles i 1941.

William Clarence “Billy” Eckstine blev født i Pittsburgh, PA, i 1914, men tilbragte en stor del af sit liv og sin karriere som sanger i Washington, D. C.C. Han var en af de mest populære sorte sangere i 1940’erne og 1950’erne og var især kendt for det big band, som han ledede fra 1944-1947, og som omfattede de fleste af de store musikere fra bebop-æraen. Senere i sin karriere arbejdede han uden band og gik mere over til popmusikken og brugte næsten halvdelen af sin tid på Las Vegas-kasinoer. Eckstine døde i Pittsburgh i 1993.

En af de pianister, som Duke Ellington henvendte sig til i sine gymnasieår, var Doc Perry, en af de mest populære sorte bandledere i byen, da Ellington voksede op. Perry var uddannet på konservatoriet og viste alsidighed som pianist, og hans raffinerede personlige stil gjorde ham efterspurgt som optrædende ved fornemme arrangementer. Han fattede interesse for den unge Duke Ellington og begyndte at dele sin viden med ham. Doc Perrys vejledning hjalp Duke Ellington med at få både musikalske færdigheder og en professionel holdning til at optræde.

top

Davey Yarborough, der er fra Washington, er saxofonist, fløjtenist og vokalist og har været kapelmester og arrangør for en jazzkvartet og en trio. Yarborough har studeret musik på University of the District of Columbia og har opnået en mastergrad i musikudøvelse fra Howard University. Han har akkompagneret Patti LaBelle og Joe Williams, og det var hans saxofon, der i tre år var med i temasangen til “The Cosby Show.”

Siden 1986 har han etableret og udviklet jazzstudieprogrammet på Duke Ellington School of the Arts, og han er nu formand for afdelingen for instrumentalmusik. Billy Taylor, (som Yarborough har undervist i workshops på skolen sammen med), har sagt, at “der er hundredvis af jazzpædagoger. Forskellen med Davey er, at han kan spille og er en god musiker på egen hånd. Han gør et offer og opgiver muligheder for at få sit navn frem.”

Yarborough havde tidligt besluttet, at han ville være lærer. Han håber at blive lærer. Han håbede at kunne give noget tilbage til Washington ved at skabe unge ambassadører for jazzen, såvel som for alle former for musik.

Han sætter en meget høj standard for sine elever. På mange måder bruger han Duke Ellington selv som et forbillede. “Med hensyn til en skole leder vi efter en model for unge mennesker til at mønstre, og man ønsker at gøre målet højt, og Ellington er omtrent så højt, som man kan gå,” har Yarborough sagt. Hans instrumentalmusikklasse og jazzband, “The New Washingtonians”, har opnået stor succes og optræder og konkurrerer ikke kun lokalt, men også i hele verden.

Henry L. Grant, en af Duke Ellingtons tidlige klaverlærere, var en af Washingtons vigtigste sorte musikere. Grant, der var søn af en musiklærer, studerede selv musik på New York University og blev derefter en af de første kandidater fra Washington Conservatory of Music. Han begyndte at undervise i musik på Dunbar High School i 1916, men hans musikalske aktiviteter strakte sig ud over den offentlige skoles musikverden.

Grant komponerede, ledede kor i forskellige kirker, ledede L’Allegro Glee Club og gav soloklaverkoncerter. Han var også direktør for Washington Conservatory of Music, og han var med til at stifte National Association of Negro Musicians i 1919 og redigerede dens tidsskrift. Ellington hævdede, at han blev inviteret af Grant til at studere harmoni, og at han “hoppede på muligheden”, da Grant underviste “de fleste af de avancerede musikere.”

Lissom Doc Perry ledede Louis Brown bands, der spillede til danse, danseundervisning, fester og receptioner i det sorte samfund i Washington, D.C. Brown spillede også klaver på Lincoln Theater og gav solokoncerter. Duke Ellington beundrede Browns “utrolige teknikker” på klaveret, og lærte meget af hans observation af ham.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.