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Cómo funcionan las cucarachas

La mayoría de la gente puede reconocer las cucarachas al instante. Son insectos marrones o negros que suelen medir entre media pulgada y dos pulgadas de largo (12-50 milímetros), menos sus largas antenas. Sus cabezas apuntan hacia abajo, casi como si estuvieran hechas para embestir. Los machos suelen tener alas, pero las hembras no suelen tenerlas. Las que sí las tienen suelen tener alas vestigiales, es decir, pequeñas alas no desarrolladas que a menudo no permiten a la cucaracha volar.

Aunque su reputación a menudo las distingue, las cucarachas tienen mucho en común con otros insectos. Sus cuerpos tienen tres regiones principales: la cabeza, el tórax y el abdomen. Tienen tres pares de patas articuladas, un par de antenas y un exoesqueleto rígido. Las cucarachas mudan su exoesqueleto, o muda, varias veces durante su vida. Después de la muda, la mayoría de las cucarachas son blancas y se lesionan fácilmente hasta que una hormona llamada bursicon hace que el exoesqueleto se oscurezca y endurezca. A veces, una cucaracha puede hacer crecer de nuevo un miembro perdido cuando muda e incluso posponer la muda para permitir que el nuevo miembro crezca.

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La cabeza de las cucarachas alberga los ojos, las antenas y las piezas bucales. Al contrario de lo que se piensa, la cabeza también alberga el cerebro. Sin embargo, gran parte de la actividad de su sistema nervioso tiene lugar en los ganglios nerviosos situados en todo su cuerpo. Ésta es una de las razones por las que una cucaracha sin cabeza puede vivir más de una semana. La otra es que las cucarachas no respiran por la nariz ni por la boca. En su lugar, extraen el aire a través de espiráculos, o agujeros en sus costados. Unos tubos llamados tráqueas llevan el oxígeno de los espiráculos a los órganos y tejidos. Cuando una cucaracha sin cabeza muere finalmente, lo hace de sed.

Aunque no son tan distintivos como los ojos de las libélulas o las moscas domésticas, los ojos de las cucarachas son compuestos y están formados por células fotorreceptoras llamadas ommatidia. Un anillo duro llamado esclerito ocular rodea los fotorreceptores. Debido a esta estructura compuesta, las cucarachas ven el mundo como un mosaico.

Las antenas móviles, también conocidas como flagelos antenales, permiten a las cucarachas sentir y oler el mundo que las rodea. Aunque las antenas parecen hilos, en realidad están formadas por muchos segmentos diminutos cubiertos de pelo. Estos segmentos son más cortos y gruesos cerca de la cabeza de la cucaracha, y son más largos y finos cerca de las puntas.

La boca de las cucarachas, como la de otros insectos, es significativamente diferente a la de los mamíferos. Sin embargo, muchas piezas bucales cumplen la misma función que las partes de la boca de los mamíferos:

  • El labrum y el labium forman los labios.
  • Dos mandíbulas tienen superficies cortantes y trituradoras como los dientes.
  • Dos maxilares manipulan el alimento mientras la cucaracha mastica.

El tórax

El tórax de una cucaracha alberga los accesorios para tres pares de patas y, si la cucaracha los tiene, dos pares de alas. Cada uno de los tres pares de patas recibe el nombre de la región del tórax a la que se une:

  • Las patas protorácicas son las más cercanas a la cabeza de la cucaracha. Son las patas más cortas de la cucaracha y actúan como frenos cuando ésta corre. Una parte del protórax también cubre la cabeza de la cucaracha.
  • Las patas centrales son las mesotorácicas. Se mueven hacia adelante y hacia atrás para acelerar o frenar a la cucaracha.
  • Las larguísimas patas metatorácicas son las patas traseras de la cucaracha y la hacen avanzar. Usando sus patas metatorácicas, una cucaracha puede moverse unos 50 metros en un segundo. Un ser humano que se mueva tan rápido estaría corriendo a unos 320 kilómetros por hora. Cuando una cucaracha corre tan rápido, a veces se levanta y corre sólo con sus patas traseras. La fuerza del aire que encuentra la mantiene erguida.

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Anatomía de una pata de cucaracha

Estos tres pares de patas tienen longitudes y funciones sustancialmente diferentes, pero tienen las mismas partes y se mueven de la misma manera. La parte superior de la pata, llamada coxa, une la pata al tórax. Las otras partes de la pata se aproximan a las de una pierna humana:

  • El trocánter actúa como una rodilla y permite a la cucaracha doblar la pata.
  • El fémur y la tibia se parecen a los huesos del muslo y la espinilla.
  • El tarso segmentado actúa como un tobillo y un pie. El tarso en forma de gancho también ayuda a las cucarachas a trepar por las paredes y a caminar boca abajo por los techos.

Cada pata se mueve hacia arriba y hacia abajo como un pogo y hacia adelante y hacia atrás como un péndulo. Las patas delanteras y traseras de un lado se mueven al mismo tiempo que la pata central del otro lado. De este modo, la cucaracha puede desplazarse por casi cualquier terreno.

Cuando una cucaracha corre tan rápido como puede, sus patas se mueven hacia adelante y hacia atrás unas 27 veces por segundo. Cuando corre boca abajo sobre un techo, da pasos más largos en un intento de no caerse. De hecho, una cucaracha necesita mucha más energía para correr boca abajo que para correr por una pared vertical.

El abdomen

La mayoría de los insectos tienen un abdomen segmentado que contiene la mayoría de sus órganos internos, y las cucarachas no son una excepción. En el interior del abdomen de una cucaracha, un corazón en forma de tubo transporta la sangre a los órganos y tejidos. A diferencia de la sangre humana, la de las cucarachas no utiliza la hemoglobina para transportar el oxígeno, por lo que es incolora en lugar de roja. La sangre tampoco viaja a través de un extenso sistema circulatorio. Aunque una aorta lleva la sangre a órganos específicos, la mayor parte de la sangre viaja a través de una red de espacios llamada hemocoel. Las cucarachas también almacenan la grasa de forma diferente a las personas. En lugar de repartirla por la mayor parte de su estructura física, la almacenan en un lugar centralizado llamado cuerpo graso.

El sistema digestivo de las cucarachas está situado en su abdomen, y en gran parte se parece a una versión simplificada del sistema digestivo de los mamíferos. Sin embargo, el sistema digestivo de una cucaracha tiene algunas modificaciones que le permiten comer celulosa y otros materiales duros. Una de ellas es el buche, que retiene la comida ingerida hasta que una sección dentada del tubo digestivo, llamada proventrículo, pueda pulverizarla. Unos sacos denominados cacería gástrica contienen enzimas y microbios que siguen digiriendo el alimento. Esta ayuda digestiva adicional es especialmente importante si la cucaracha come celulosa o madera. Sólo después de que el material se haya descompuesto completamente, el intestino medio de la cucaracha puede absorber los nutrientes del alimento.

Dos cercos segmentados se encuentran en el exterior de la parte inferior del abdomen de la cucaracha. Se parecen a las antenas y pueden actuar como órganos sensoriales. Un nervio en el interior de la cucaracha le permite detectar el movimiento del aire alrededor de sus cercos. Esta es una de las razones por las que las cucarachas pueden apartarse muy rápidamente si se intenta atraparlas o aplastarlas.

El sistema reproductor de las cucarachas también se encuentra en su abdomen. Veremos este sistema y el ciclo de vida de las cucarachas a continuación.

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